3 cosas que debe saber sobre la ola de calor del noroeste del Pacífico

Como la tapa de una olla humeante, un sistema de alta presión se asienta sobre el noroeste del Pacífico de EE. UU. Y la Columbia Británica, Canadá, lo que hace que las temperaturas en la región se eleven a niveles sin precedentes.

Desde una perspectiva histórica, el evento es tan raro y extremo como para ser una ola de calor única en un milenio. Pero una consecuencia del clima rápidamente cambiante de la Tierra es que tales eventos extremos se volverán mucho más comunes en la región en el futuro, dice Larry O’Neill, científico climático de la Universidad Estatal de Oregon en Corvallis.

Las temperaturas en Portland, Oregon, alcanzaron los 115 ° Fahrenheit (46 ° Celsius) el 29 de junio, la temperatura más alta registrada allí desde que se inició el mantenimiento de registros en 1940; Las temperaturas máximas promedio para esta época del año son alrededor de 73 ° F (23 ° C). Se registraron récords similares en toda la región y se espera que se establezcan más a medida que el sistema de alta presión se deslice lentamente hacia el este.

El calor era tan extremo que cables de alimentación de tránsito derretidos para los teleféricos de Portland y causó que las carreteras de asfalto y concreto en el oeste de Washington se expandieran y agrietaran. Temperaturas tan altas son particularmente peligrosas en una región normalmente fría poco acostumbrada o preparada para ellas, lo que aumenta el riesgo de muertes relacionadas con el calor y otros peligros para la salud (SN: 3/4/18). Los niveles de ozono a nivel del suelo, por ejemplo, también alcanzaron el nivel más alto visto hasta ahora en 2021, las reacciones químicas que forman el gas amplificadas por una potente mezcla de altas temperaturas y fuerte luz ultravioleta.

O’Neill habló con Noticias de ciencia acerca de tres cosas que debe saber sobre la ola de calor.

1. La ola de calor está vinculada a un nudo estancado en la corriente en chorro.

Las corrientes en chorro, corrientes de aire que se mueven rápidamente en lo alto de la troposfera, rodean ambos polos, lo que ayuda a impulsar los sistemas meteorológicos alrededor de la superficie de la Tierra. La corriente no es suave ni recta; puede serpentear y formar grandes remolinos, picos y valles que rodean zonas de alta y baja presión.

Ocasionalmente, estos patrones climáticos se detienen, convirtiéndose en «eventos de bloqueo» estacionarios que mantienen una racha particular de clima en su lugar durante un período prolongado de tiempo. Una de esas zonas de alta presión estancadas, básicamente una gran cúpula de clima cálido y seco, se encuentra ahora en la cima del noroeste del Pacífico.

El meteorólogo Scott Duncan, con sede en Londres, tuitea sobre el calor inusual (arriba) y el patrón de corriente en chorro (abajo) que creó esa cúpula de calor sobre el noroeste del Pacífico. En la imagen de la corriente en chorro, el aire caliente y seco (en naranja) se arremolina y mantiene un sistema de alta presión sobre la región desde el 24 de junio al 29 de junio, bloqueando ese aire caliente y seco en su lugar.

Históricamente, patrones similares de alta presión han traído olas de calor a la región, dice O’Neill. Pero este es diferente. Una ola de calor severa típica en el pasado podría llevar a temperaturas de alrededor de 100 ° F, dice, «no 115 ° F».

2. El cambio climático está agravando la ola de calor.

Las temperaturas de referencia ya eran más altas que en el pasado, debido al clima cambiante de la Tierra. A nivel mundial, las temperaturas promedio de la Tierra están aumentando, con 2016 y 2020 empatados como los años más calurosos registrados (SN: 14/1/21).

Esos cambios se reflejan en lo que ahora se considera oficialmente «normal». En mayo, por ejemplo, la Administración Nacional Oceanográfica y Atmosférica de EE. UU. Informó que la nueva temperatura de referencia de referencia del país, o «clima normal»», será el período de 1991 a 2020, también ahora el período de 30 años más caluroso registrado en el país. (SN: 26/5/21).

Esa referencia cambiante hace que sea difícil ubicar una ola de calor sin precedentes en cualquier tipo de contexto histórico. «Tenemos un registro de datos históricos de 100 años», dice O’Neill. Decir que la ola de calor es un evento que ocurre una vez en un milenio significa que “uno esperaría que, al azar, esto ocurriera una vez cada 1.000 años. Pero nunca hemos observado esto. No tenemos ninguna base para decir esto ”, agrega. «»Este es un clima al que no estamos acostumbrados»».

3. Es probable que el cambio climático haga que estos eventos extremos sean más comunes en el futuro.

Una semana antes del inicio de la ola de calor, los meteorólogos pronosticaban temperaturas sin precedentes para la región que muchas personas descartaron esas predicciones por “ser ridículas”, dice O’Neill. «Resulta que [the forecasters] tenían razón.»

Los estudios futuros de atribución al cambio climático pueden arrojar algo más de luz sobre las formas en que esta ola de calor en particular puede estar relacionada con el cambio climático (SN: 15/7/20). En general, se sabe que es probable que el cambio climático haga que tales eventos extremos sean más comunes en el futuro, dice O’Neill. «Estamos viendo que estos altos se forman con más frecuencia y de manera más persistente». El calor extremo y la sequía extrema en el oeste de EE. UU., Por ejemplo, pueden crear un ciclo de refuerzo que exacerbe ambos (SN: 16/4/20).

Y eso plantea muchos peligros para el planeta, sobre todo para la salud humana (SN: 3/4/18). En mayo, los científicos informaron en Naturaleza Cambio Climático que 37 por ciento de las muertes relacionadas con el calor entre 1991 y 2018 fueron atribuibles al cambio climático causado por el hombre.

“Cuando hablamos de cambio climático, a menudo la conversación es un poco más abstracta”, dice O’Neill. “Lo estamos experimentando ahora mismo (SN: 25/11/19). Y esta pregunta sobre si nos adaptamos y mitigamos, eso es algo que tenemos que resolver ahora mismo «.

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