A medida que las escuelas vuelven a abrir, esto es lo que sabemos sobre los niños y el COVID-19

A medida que la variante delta del coronavirus aumenta el número de casos, millones de niños estadounidenses están regresando a la escuela en persona, muchos por primera vez en más de un año. Es una confluencia de eventos que preocupa a algunos padres, educadores y funcionarios de salud.

La gran mayoría de los niños no están vacunados, lo que los convierte en una de las poblaciones más vulnerables al virus. Agrúpelos, mezcle en una variante más transmisible, y podría crear una receta perfecta para la infección y la propagación de COVID-19 si no se toman precauciones adicionales, como usar máscaras.

Las vacunas ofrecen la mejor protección, pero muchos niños aún no pueden recibir las inyecciones de COVID-19. Si bien se están probando las vacunas para niños menores de 12 años, aún podrían pasar meses antes de que estén disponibles para la mayoría de los niños en la escuela primaria y secundaria (SN: 5/10/21). Sus hermanos menores probablemente tendrán que esperar más.

Incluso una vez que las vacunas están disponibles para los más jóvenes, no está claro cuántos recibirán las inyecciones. La mayoría de los niños y adolescentes elegibles de 12 años aún no se han vacunado. Algunas personas incluso han cuestionado si los niños deben vacunarse ahora, dado que su riesgo de enfermarse gravemente por COVID-19 es menor que el de los adultos.

Eso es cierto: la mayoría de los niños que contraen COVID-19 se recuperan sin efectos persistentes. Pero un año y medio después de la pandemia, todavía hay mucho que los investigadores y los médicos desconocen sobre las consecuencias de la enfermedad para los niños. Entre las incógnitas: ¿Con qué frecuencia los niños desarrollan síntomas persistentes o COVID-19 prolongado? ¿Por qué algunos niños sanos desarrollan una inflamación grave y descontrolada semanas después de recuperarse del COVID-19? Para algunos niños, esa complicación surge aún más de la nada: ni siquiera sabían que estaban infectados.

Ahora la variante delta está causando aún más incertidumbre. Los estudios que involucran principalmente a adultos muestran que está enfermando a las personas más que las versiones anteriores del coronavirus (SN: 30/7/21). ¿También afectará más a los niños?

Los investigadores están comenzando a recopilar los datos necesarios para responder esas preguntas, aunque hasta ahora hay una escasez de datos sobre niños y delta. La imagen emergente sugiere que, si bien el virus sigue siendo un problema para muchos niños, es un problema grave para otros.

Un asesino top 10

«Me vuelve loco escuchar una y otra vez que el virus no es grave para los niños», dijo Andrew Pavia, médico pediátrico de enfermedades infecciosas de la Universidad de Utah en Salt Lake City. Si bien el COVID-19 no suele afectar tanto a los niños como a los adultos, «en todos los aspectos, su impacto es mayor que el impacto de la influenza», dijo el 13 de julio durante una conferencia de prensa patrocinada por la Sociedad de Enfermedades Infecciosas de América. .

Desde que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Comenzaron a rastrear las muertes por influenza en 2004, las muertes infantiles por influenza en los Estados Unidos han variado desde un mínimo de 37 en la temporada de influenza 2011-2012 hasta un máximo de 199 en la temporada 2019-2020. La gripe casi desapareció en la temporada 2020-2021 ya que las precauciones contra el coronavirus también ayudaron a limitar la propagación de algunas otras enfermedades respiratorias, excepto algunos resfriados, por razones aún misteriosas (SN: 2/2/21). Esa temporada de gripe marcó un nuevo mínimo con una muerte pediátrica reportada. Sin embargo, el coronavirus resultó mortal para más del doble de la cantidad de niños que la gripe afirmó en los últimos 18 meses. Hasta el 4 de agosto, COVID-19 ha matado a 416 niños estadounidenses de los casi 4,2 millones de infectados desde enero de 2020.

“Todo lo que mate a más de 350 niños al año se clasificará automáticamente entre las 10 principales causas” de muerte infantil, dice Debbie-Ann Shirley, especialista en enfermedades infecciosas pediátricas de la Universidad de Virginia Health en Charlottesville.

Si bien es una pequeña fracción de las más de 600,000 muertes por COVID-19 en los Estados Unidos, estas cifras generan alarma para algunos expertos en salud.

“Piense si 300 niños hubieran muerto durante el año pasado a causa de rayos o de ataques de tiburones”, dice Taison Bell, médico de cuidados intensivos y enfermedades infecciosas que dirige la unidad de cuidados intensivos médicos de UVA Health. «Hacíamos las cosas de manera muy diferente cuando se trataba de ir a la playa o estar afuera cuando estaba lloviendo».

Ahora, la cantidad de infecciones en los niños está aumentando. En la última semana de julio, se informaron 71.726 casos nuevos en niños, según la Academia Estadounidense de Pediatría. Eso es casi el doble de los 38,654 casos de la semana anterior. Y a medida que aumentan las infecciones, también aumentará el número de hospitalizaciones y muertes. Con millones de niños infectados, «incluso un pequeño porcentaje se suma a decenas de miles de niños hospitalizados por COVID-19», dice Shirley.

Si bien muchos niños se salen con la suya sin síntomas, o con solo unos pocos resfriados, para otros niños, estar infectado con el coronavirus les cambia la vida, Pavia dijo: “Si su hijo es el que termina en la UCI durante una semana, o si su hijo desarrolla un COVID prolongado y suspende un semestre de la escuela, y no llega a la universidad o pierde su beca deportiva, no hay nada leve en eso «.

Consecuencias graves

Roberta DeBiasi ha visto su parte de niños que están realmente enfermos con COVID-19. En el Children’s National Hospital en Washington, DC, donde DeBiasi es el jefe de enfermedades infecciosas pediátricas, casi 2.900 niños han sido tratados por la enfermedad. De ellos, más de 550 fueron hospitalizados y 175 terminaron en cuidados intensivos.

A nivel nacional, los niños representan entre el 1,3 y el 3,5 por ciento de las hospitalizaciones por COVID-19. Al igual que los adultos con casos graves de COVID-19, los niños que terminan en el hospital tienden a tener afecciones médicas subyacentes, que incluyen obesidad, enfermedades respiratorias o pulmonares y enfermedades neuromusculares que los hacen más susceptibles a enfermedades graves.

Otros 165 niños han sido tratados en Children’s National por síndrome inflamatorio multisistémico en niños, o MIS-C. Esa es una afección en la que el sistema inmunológico aumenta la inflamación hasta tal punto que puede provocar insuficiencia orgánica (SN: 12/5/20). Aparece alrededor de cuatro a seis semanas después de una infección con el coronavirus y puede ocurrir incluso en niños que inicialmente tenían casos leves o no presentaban síntomas.

No hay un buen predictor de qué niños desarrollarán la afección, dice DeBiasi. “Incluso los niños más enfermos que están en la unidad de cuidados intensivos, no hay forma de que hubieras dicho: ‘Oh, mi hijo está en mayor riesgo’. Es solo un niño normal. Así que eso es lo que lo hace un poco aterrador «.

Algunos medicamentos que calman el sistema inmunológico ayudan y muchos niños parecen recuperarse por completo. Pero 37 niños en los Estados Unidos han muerto a causa de la afección hasta el 28 de junio. Los médicos conocen la rara afección inflamatoria desde hace poco más de un año, y las implicaciones a largo plazo de MIS-C para la salud de los niños son una más. misterio por resolver. DeBiasi y sus colegas han lanzado un estudio de los efectos a largo plazo del síndrome.

El equipo también está buscando un COVID prolongado en los niños. El COVID prolongado puede abarcar una constelación de síntomas de agotamiento, dificultad para respirar después de la actividad, pérdida del gusto y el olfato, problemas para pensar y alteraciones de la memoria que persisten durante semanas o meses. «Incluso si, en general, esos síntomas parecen leves, tienen un impacto en su calidad de vida»», dice DeBiasi. «Si estás en la escuela y estás tratando de aprender, no es bueno tener alteraciones de la memoria».

Nadie está muy seguro de la frecuencia con la que el COVID golpea a los niños. El nuevo estudio de tres años de DeBiasi hará un seguimiento de más de 1,000 niños y adultos jóvenes que han tenido COVID-19. Otros niños en los hogares de los participantes del estudio que no tenían COVID-19 serán reclutados como grupo de control.

En un estudio de niños en el Reino Unido con COVID-19, la enfermedad generalmente siguió su curso en aproximadamente cinco a siete días, y los niños más pequeños mejoraron más rápido. Pero alrededor del 4 por ciento de los niños en el estudio todavía tenían síntomas un mes después de enfermarse, informan los investigadores el 3 de agosto en el Salud infantil y adolescente de Lancet. Eso fue más probable para los adolescentes de 12 a 17 años que para los de 5 a 11 años. Poco menos del 2 por ciento de los niños todavía tenían síntomas dos meses después de la enfermedad, encontraron los investigadores.

En Suiza, alrededor del 4 por ciento de 109 niños en edad escolar que tenían anticuerpos que indicaban que previamente habían tenido COVID-19 tuvieron uno o más síntomas durante al menos 12 semanas después de la enfermedad inicial, informaron los investigadores el 15 de julio en JAMA.

En ambos estudios, los niños que tenían resfriados u otras enfermedades respiratorias que no eran COVID-19 a veces también tenían síntomas que duraban un mes o más, lo que sugiere que el coronavirus no es el único virus que puede tener efectos persistentes en la salud.

También queda por ver cómo afectará delta a los niños. Los niños ahora representan un porcentaje ligeramente mayor de casos que con versiones anteriores del virus: 19 por ciento en la última semana de julio, frente a poco menos del 17 por ciento la semana anterior. Durante todo el curso de la pandemia, los niños han representado el 14,3 por ciento de todas las infecciones, según la Academia Estadounidense de Pediatría.

Pero esa proporción creciente puede deberse a que los niños menores de 12 años aún no pueden vacunarse, y solo alrededor del 30 por ciento de los niños de 12 a 17 años están completamente vacunados. No significa necesariamente que los niños sean más susceptibles que los adultos a la infección por el virus, simplemente siguen siendo vulnerables.

Y aunque la delta es más transmisible, todavía no está claro si causa una enfermedad más grave en los niños que en los adultos. Algunos médicos informan que los niños infectados con la variante delta se están enfermando más. Pero en Children’s National, «no estamos viendo ninguna diferencia en la forma en que los niños se enferman o la frecuencia con la que terminan hospitalizados con la variante delta que cualquier otra», dice DeBiasi.

Pero incluso si el delta no es más peligroso para los niños, todavía hay que considerar las matemáticas básicas: si muchos más niños se enferman debido a la variante supercontagiosa, una mayor cantidad de niños podría enfrentar enfermedades graves o de largo plazo.

Algunos niños estadounidenses reciben más golpes que otros, independientemente de la variante. Los niños hispanos o latinos representan el 36 por ciento de las muertes infantiles por COVID-19, aunque solo el 18,5 por ciento de la población de los Estados Unidos es hispana o latina. Los niños negros también están sobrerrepresentados entre las muertes infantiles por COVID-19. Si bien el 13,4 por ciento de la población estadounidense es negra, alrededor del 22 por ciento de las muertes pediátricas por COVID-19 fueron niños negros.

Mientras tanto, los nativos de Hawái u otras islas del Pacífico constituyen el 0,2 por ciento de la población de los EE. UU., Pero el 1,4 por ciento de los niños que han muerto de COVID-19 y el 1 por ciento de los niños con MIS-C provienen de ese grupo.

Al igual que con los adultos, otras consecuencias graves de la enfermedad también afectan más a los niños de color. Los niños negros y latinos estaban sobrerrepresentados entre los niños tratados en Children’s National por MIS-C, informaron DeBiasi y sus colegas el 25 de junio en el Revista de pediatría. A nivel nacional, el 62 por ciento de los 4,196 niños con casos confirmados del síndrome raro eran negros o latinos, y el 60 por ciento eran hombres.

El papel de las escuelas

Entonces, ¿volver a la escuela, una medida que muchos consideran crucial para el bienestar y el aprendizaje de los niños, hará que sea mucho más difícil proteger a los niños para que no se enfermen y frenar la propagación del COVID-19?

A algunas personas les preocupa que a medida que los niños no vacunados regresen al aprendizaje en persona, podrían contraer COVID-19 de sus compañeros y transmitir el virus a adultos vulnerables. Pero la evidencia sugiere que eso no es un hecho.

Las escuelas no son las culpables, dice Susi Kriemler, epidemióloga y pediatra de la Universidad de Zúrich. «Creo que la mayoría de las infecciones que afectan a los niños provienen de los padres en el hogar», dice. Ella y sus colegas han recopilado datos para respaldar esa creencia. Tomaron muestras de sangre de casi 3.000 niños en 55 escuelas en el cantón de Zúrich, en busca de anticuerpos contra el SARS-CoV-2 que indicaran una infección previa. Las muestras se recolectaron en tres rondas: de junio a julio de 2020, de octubre a noviembre de 2020 y de marzo a abril de 2021.

Luego, el equipo buscó grupos de casos dentro de las aulas que pudieran indicar una propagación de estudiante a estudiante. No hubo evidencia de transmisión de estudiante a estudiante dentro de las clases, informaron los investigadores el 19 de julio en medRxiv.org. En cambio, cualquier grupo de infecciones en las escuelas reflejaba las tasas de COVID-19 que se informaron en la comunidad en general.

Ese informe aún no ha sido revisado por otros científicos, pero se hace eco de los hallazgos de un estudio de cuatro escuelas en el condado de Orange, California. Allí, una escuela tenía el 97 por ciento de sus estudiantes aprendiendo desde casa. Esa escuela tenía la tasa de infección más alta y coincidió con la tasa de transmisión comunitaria más alta, particularmente durante el aumento repentino del invierno en 2020, informaron los investigadores el 24 de julio en Investigación pediátrica. En contraste, otra escuela tenía un 93 por ciento de instrucción en persona con altas tasas de uso de mascarillas y menos de la mitad de la tasa de transmisión comunitaria de la primera escuela. La escuela presencial tuvo la tasa de infección más baja de las cuatro.

Pero hay algunas salvedades. La escuela, en su mayoría en persona, gastó alrededor de $ 1,400 por estudiante para actualizar la escuela e implementar medidas anti-COVID, que muchas escuelas no pueden pagar. Y todos esos datos se recopilaron antes de que la variante delta hiciera que los recuentos de casos se dispararan en muchos lugares.

En los mapas compilados por los CDC, gran parte del país ahora está teñido de rojo, lo que indica altas tasas de transmisión con 100 o más personas de cada 100.000 en un área que dio positivo al coronavirus durante los últimos siete días. La mayor parte del resto del país es de color naranja, para una transmisión sustancial, lo que indica que de 50 a 99 personas de cada 100.000 se infectan en un período de siete días. Esas altas tasas de infección se han extendido a los niños en los campamentos de verano, y algunos campistas llevaron el virus a casa, donde se propagó en sus comunidades.

Sin embargo, las historias de terror de los campamentos no se repetirán necesariamente en las escuelas. La limpieza del aire, la circulación del aire y el uso de máscaras pueden reducir la propagación incluso de la variante delta (SN: 18/5/21), aunque no está claro en qué medida se implementarán estas medidas en las escuelas. El CDC recomienda que todos (niños, maestros, administradores, personal, visitantes) usen máscaras cuando estén en las escuelas, incluso si están completamente vacunados (SN: 27/7/21).

Algunos lugares están comenzando la escuela con mandatos de máscaras. Otros estados han prohibido que las escuelas requieran el equipo de protección. Un mosaico de políticas en otros lugares deja a los padres decidir si sus hijos deben usar máscaras en la escuela o vacunarse cuando sean elegibles.

Aún así, si todo se hace correctamente, las escuelas no tienen que ser focos de COVID-19. Como escribieron los investigadores que estudian las cuatro escuelas de California: «Especulamos que incluso en momentos de alta prevalencia de SARS-CoV-2 en la comunidad, las escuelas pueden estar entre los lugares más saludables para los niños siempre que se implementen las estrategias de mitigación adecuadas».

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