Actualización del Hubble: una cámara atrás, más por venir

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Agrandar / Telescopio espacial Hubble sobre la Tierra, fotografiado durante STS-125, Misión de servicio 4, mayo de 2009.

A principios de este mes, la NASA anunció que los instrumentos científicos a bordo del Telescopio Espacial Hubble habían quedado en modo seguro después de una serie de problemas con las señales de tiempo que coordinan su actividad. Si bien la NASA aún no está segura de la causa del problema, ya ha devuelto una cámara a las operaciones y planea poner una segunda en línea en breve.

Mientras tanto, la agencia está haciendo planes para actualizaciones que harían que todos los instrumentos fueran menos sensibles a las fallas de las señales de sincronización. Pero, dado que no puede averiguar la fuente de los problemas, y el problema no se ha repetido recientemente, se está moviendo con mucha cautela.

Todo está en el tiempo

Cada uno de los cuatro principales instrumentos científicos del Hubble tiene su propio hardware de control; Para que todos funcionen bien entre sí, el telescopio utiliza una señal de sincronización para garantizar que todas las actividades operen en la misma línea de tiempo. A fines de octubre, algunos de estos mensajes de sincronización no se recibieron, lo que provocó que los instrumentos entraran en lo que se llama modo seguro, lo que significa que dejaron de recopilar datos. Después de que el problema se repitió, los instrumentos se dejaron en ese modo mientras los controladores intentaban discernir lo que estaba sucediendo.

Para ello, reactivaron parcialmente dos instrumentos. Esto permitiría a los controladores detectar cualquier otra instancia de señales de sincronización caídas, lo que ayudaría a diagnosticar el problema. Afortunadamente o desafortunadamente, ninguno de ellos ocurrió.

Varios días después de eso, los controladores determinaron que el instrumento que se vería menos afectado por la pérdida de sincronización es la Cámara avanzada para encuestas, un instrumento del tamaño de un refrigerador que es sensible a las longitudes de onda desde el UV hasta el infrarrojo cercano. Que se reactivó el 8 de noviembre y ha estado en funcionamiento desde entonces. Nuevamente, no se han detectado más fallas de sincronización. Por lo tanto, la próxima semana, está programado que Wide Field Camera 3 también vuelva a estar en línea. Los espectrógrafos deberían seguir a finales de este mes.

Si los problemas se repiten, es obvio que existe la posibilidad de solucionar el problema subyacente. Pero, de no ser así, el equipo de Hubble está considerando alterar el software de control de los instrumentos para hacerlos menos sensibles a las fallas de los mensajes de sincronización. Obviamente, los cambios importantes como estos deben examinarse cuidadosamente, lo que llevará más tiempo. Si todo va bien, el software permitirá que Hubble continúe haciendo ciencia incluso si fallan varios mensajes de sincronización.

En cualquier caso, el Hubble ha vuelto a hacer ciencia y es posible que vuelva a las operaciones normales en un futuro próximo. E, incluso si el problema subyacente sigue siendo lo suficientemente raro como para que sea imposible de diagnosticar, el telescopio debería poder seguir funcionando a pesar de ello.

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