Así es como puede ser genial una estrella y aun así lograr un éxito duradero

Si desea ser una estrella exitosa haciendo el mínimo esfuerzo posible, apunte a una temperatura de la superficie de aproximadamente una cuarta parte de la del sol. Esta es la temperatura que, según un nuevo estudio, separa las estrellas enanas rojas, que brillan durante mucho tiempo, de las estrellas fallidas conocidas como enanas marrones.

A menudo es difícil distinguir entre enanas rojas y marrones, porque cuando son jóvenes ambas se ven iguales: rojas y tenues. Pero solo las enanas rojas nacen con suficiente masa para sostener las mismas reacciones nucleares que alimentan estrellas como el sol. En contraste, las enanas marrones brillan en rojo principalmente por el calor de su nacimiento, pero luego su actividad nuclear se apaga, haciendo que se enfríen y se desvanezcan. Ahora, los astrofísicos Dino Hsu y Adam Burgasser de la Universidad de California en San Diego y sus colegas han discernido la línea divisoria entre los dos tipos al explotar cómo se mueven por el espacio.

Cuando nace una estrella, gira alrededor del centro de la Vía Láctea en una órbita bastante circular. Sin embargo, con el tiempo, los tirones gravitacionales de las nubes de gas gigantes, los brazos espirales y otras estrellas arrojan las estrellas de un lado a otro. Estas perturbaciones hacen que las órbitas de las estrellas alrededor del centro galáctico sean cada vez más elípticas. Por tanto, las trayectorias orbitales de las estrellas pueden revelar su edad aproximada.

La mayoría de las enanas rojas son bastante viejas; sus vidas predichas son mucho más largas que la edad actual del universo. Pero debido a que las enanas marrones se enfrían y se desvanecen, las que aún están calientes son jóvenes. Por lo tanto, en promedio, las enanas rojas deberían seguir órbitas más elípticas alrededor de la galaxia que las enanas marrones jóvenes.

En el nuevo estudio, el equipo de Hsu analizó 172 enanas rojas y marrones de diferentes tipos espectrales, clasificaciones basadas en los espectros de los objetos que se correlacionan con las temperaturas de su superficie. Los investigadores descubrió que una ruptura brusca en los movimientos estelares separa los objetos más cálidos, que en promedio tienen órbitas más elípticas y son más antiguos, de los más fríos, que en promedio tienen órbitas más circulares y son más jóvenes. Esta ruptura aparece en un tipo espectral entre L4 y L6, correspondiente a una temperatura superficial de aproximadamente 1200 ° a 1400 ° Celsius (1,500 a 1,700 kelvin) – una fracción de la temperatura de la superficie del sol de aproximadamente 5500 ° C (5,800 K) – el informes del equipo el 5 de julio en arXiv.org.

Por encima de esta temperatura crítica, los tenues soles son una mezcla de enanas rojas longevas y enanas marrones jóvenes. Sin embargo, por debajo de esta temperatura, «son todas enanas marrones», dice Hsu. Estas son las estrellas fallidas que están destinadas a desaparecer. El estudio aparecerá en un futuro número de la Serie de suplementos de revistas astrofísicas.

Este nuevo método para detectar el límite de temperatura entre las enanas rojas y marrones es intrigante, pero el resultado es tentativo, dice Trent Dupuy, un astrónomo de la Universidad de Edimburgo que no participó en el trabajo. «Está justo donde cabría esperar», dice. Dupuy dice que se deben observar enanas rojas y marrones adicionales para verificar el hallazgo.

Hsu está de acuerdo: «Necesitamos una muestra más completa». Ampliar la muestra será fácil y difícil. En el lado positivo, abundan las enanas rojas, que superan en número a todos los demás tipos estelares juntos, y las enanas marrones también son comunes. Sin embargo, en el lado negativo, las enanas rojas y marrones son débiles. Eso hace que medir sus cambios Doppler, que revelan qué tan rápido se mueven los objetos hacia o lejos de la Tierra, sea un desafío. Pero conocer este movimiento es esencial para calcular la trayectoria orbital de una estrella alrededor de la galaxia.

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