Caminar debajo de la plataforma de hielo del glaciar Thwaites revela las amenazas del agua caliente

Caminar bajo el hielo en un vehículo submarino autónomo está brindando a los científicos la primera evidencia directa de cómo y dónde las cálidas aguas del océano están amenazando la estabilidad del vulnerable glaciar Thwaites de la Antártida. Estos nuevos datos ayudarán a los científicos a proyectar con mayor precisión el destino del glaciar: qué tan rápido se está derritiendo y retrocediendo tierra adentro y qué tan lejos podría estar del colapso total, informa el equipo el 9 de abril en Avances en la ciencia.

«Sabemos que hay un paciente enfermo y no puede decirnos dónde le duele», dice Eric Rignot, glaciólogo de la Universidad de California en Irvine, que no participó en el nuevo estudio. «Así que este es el primer diagnóstico».

Los científicos han observado el glaciar Thwaites del tamaño de Florida con creciente preocupación durante dos décadas. Las imágenes de satélite revelan que se ha retirado a un ritmo alarmante de entre 0,6 y 0,8 kilómetros por año en promedio desde 2001, lo que llevó a algunos a llamarlo el «glaciar del fin del mundo». Pero las estimaciones de la velocidad a la que el glaciar se está retirando, basadas en simulaciones por computadora, varían ampliamente de un lugar a otro en el glaciar, informaron Rignot y otros investigadores. Avances en la ciencia en 2019. Esta incertidumbre es la mayor dificultad cuando se trata de proyecciones futuras de aumento del nivel del mar (SN: 1/7/20).

El principal culpable del rápido retroceso de Thwaites y otros glaciares antárticos es conocido: las aguas oceánicas relativamente cálidas se deslizan debajo de las plataformas de hielo flotantes, las franjas de los glaciares se adentran en el océano (SN: 9/9/20). Esta agua erosiona las bases de las plataformas de hielo, puntos donde el hielo se ancla al fondo marino que soporta el resto del glaciar contra el deslizamiento hacia el mar.

Los científicos utilizaron datos satelitales para mapear aproximadamente lo que se encuentra debajo de la plataforma de hielo de Thwaites. Tres profundos canales excavados en el meandro del fondo marino se encuentran bajo una vasta cavidad llena de agua de 120 kilómetros de diámetro. Pero sin mediciones directas de la química y los caminos que toma el agua para llegar al vientre de Thwaites, era imposible saber de dónde proviene realmente el agua amenazante, qué tan caliente está y dónde está atacando el hielo, dice Anna Wåhlin, física. oceanógrafo de la Universidad de Gotemburgo en Suecia.

En febrero y marzo de 2019, Wåhlin y sus colegas enviaron el AUV Carreras para cruzar dos de los canales profundos. Deslizándose a unos 50 metros sobre el fondo del mar, el AUV recogió las primeras mediciones directas de temperatura, salinidad y niveles de oxígeno en el agua. A partir de estas mediciones, el equipo pudo rastrear los orígenes de diferentes lotes de agua que se mezclan bajo Thwaites.

Según su composición química, parte del agua tibia provenía de la cercana bahía de Pine Island. «Nos sorprendió mucho», porque anteriormente no se pensaba que Pine Island Bay fuera un actor importante en el futuro de Thwaites, dice Wåhlin. El cuerpo de agua de allí estaba cerca del fondo de la cavidad, a unos 1.050 metros de profundidad, y era menos salado que el agua de mar circundante y varios grados Celsius más caliente que el punto de congelación. Esta es una situación inestable, que probablemente cree turbulencias y aumente el potencial de erosión del hielo, dice Wåhlin.

El descubrimiento también sugiere que lo que sucede en Pine Island Bay no necesariamente se queda en Pine Island Bay, y que el destino de Thwaites puede estar estrechamente relacionado con el del glaciar Pine Island, otro río de hielo que se derrite rápidamente, dice Wåhlin. Juntos, los dos glaciares son responsables de la mayor parte del hielo y el agua que la Antártida está perdiendo actualmente. Pero mientras Thwaites todavía está atrapado en el lecho marino en algunos lugares, lo que ralentiza su deslizamiento hacia el mar, esas bases han desaparecido hace mucho tiempo para Pine Island, dice.

En marzo, los científicos identificaron tres puntos de inflexión para el precario glaciar Pine Island, umbrales que podría cruzar a medida que evolucionen las condiciones climáticas y que llevarían a fases de retroceso rápido e irreversible. El tercer y último umbral, estimulado por un aumento de aproximadamente 1,2 grados Celsius en la temperatura del agua del océano a partir de las temperaturas actuales del océano, haría que el glaciar colapsara por completo, encontró el equipo.

Una próxima expedición que Wåhlin y otros planean para enero de 2022 utilizará dos AUV para explorar mucho más en la cavidad debajo de Thwaites. Idealmente, el AUVS se moverá varios cientos de kilómetros más cerca de la costa, a la línea del suelo, donde la base del glaciar está en tierra.

«Esta es la clave de todo», dice Rignot. Observar cómo las masas de agua interactúan con la línea fija del glaciar será fundamental para comprender el futuro del glaciar, dice. «Aquí es donde el derretimiento marca la diferencia en la estabilidad del glaciar».

Y hay muchas cosas que los investigadores aún no saben sobre la vasta cavidad de agua debajo de la plataforma de hielo de Thwaites, incluidas sus dimensiones precisas y los mejores lugares para explorar los AUV, agrega. «Estamos sólo al principio».

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