Capturado en video: abejas emiten alarmas para advertir de ataques de «avispas asesinas»

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Los investigadores de Wellesley College han identificado un sonido que utilizan las abejas asiáticas para advertir a la colmena de un ataque de «avispón asesino».

Abejas asiáticasApis cerana) producen un sonido de alarma único para alertar a los miembros de la colmena de un ataque de «avispones asesinos» gigantes, según un nuevo artículo publicado en la revista Royal Society Open Science. Por primera vez, los científicos de Wellesley College han documentado estos llamados «tubos anti-depredadores», que sirven como llamadas de atención a los miembros de la colmena para iniciar maniobras defensivas. Puede escuchar una muestra en el video (bastante perturbador), incrustado arriba, de abejas bajo un ataque de avispas.

«Los [antipredator] Las tuberías comparten rasgos en común con muchas señales de alarma de mamíferos, por lo que, como mamífero que las escucha, hay algo que se reconoce instantáneamente como una comunicación de peligro ”, dijo la coautora Heather Mattila de Wellesley College, quien dijo que las señales de alarma le daban escalofríos cuando ella los escuchó por primera vez. «Se siente como una experiencia universal».

Como escribí anteriormente, los llamados avispones asesinos se dispararon a la infamia después de noviembre de 2019, cuando un apicultor en Blaine, Washington, llamado Ted McFall, se horrorizó al descubrir miles de pequeños cuerpos mutilados esparcidos por el suelo: una colonia completa de sus abejas. había sido brutalmente decapitado. El culpable: la especie de avispón gigante asiático Vespa mandarinia, originaria del sudeste asiático y partes del Lejano Oriente ruso. De alguna manera, estos llamados «avispones asesinos» habían encontrado su camino hacia el noroeste del Pacífico, donde ahora representan una grave amenaza ecológica para las poblaciones de abejas de América del Norte.

También hay otras especies de avispones gigantes asiáticos. Son depredadores ápice y tienen enormes mandíbulas que usan para arrancar las cabezas de sus presas y quitarles los sabrosos tórax (que incluyen músculos que impulsan las alas de la abeja para volar y moverse). Un solo avispón puede decapitar a 20 abejas en un minuto, y solo un puñado puede acabar con 30.000 abejas en 90 minutos. El avispón tiene una picadura venenosa y extremadamente dolorosa, y su aguijón es lo suficientemente largo como para perforar los trajes de apicultura tradicionales. Y mientras que las abejas asiáticas han desarrollado defensas contra el avispón asesino, las abejas norteamericanas no lo han hecho, como lo demostró claramente la matanza de la colonia de McFall.

Mattila ha estado estudiando a las abejas durante 25 años, fascinada por su organización y capacidad para comunicarse, y dirigió su atención a las abejas asiáticas en 2013. «Han evolucionado en un paisaje de depredadores mucho más aterrador», le dijo a Ars, señalando las 22 conocidas especies de avispones en todo el mundo para quienes Asia es una zona particularmente caliente. Muchas de estas especies dependen de insectos como las abejas para hacer crecer sus colonias, por lo que se encuentran entre los depredadores más implacables de las abejas. Los más mortíferos de todos son los avispones gigantes (también conocidos como «avispones asesinos») porque se coordinan en grupos para atacar las colmenas.

«Como seres humanos, creo que hay algo fundamentalmente atractivo en la comprensión de las interacciones depredador-presa», dijo Mattila. «Los seres humanos son depredadores y presas, dependiendo de la situación, por lo que hemos evolucionado en circunstancias análogas a las abejas. Podemos reconocer su difícil situación frente a los avispones gigantes».

El año pasado, Mattila y su equipo documentaron el primer ejemplo de uso de herramientas por abejas en Vietnam. Los investigadores descubrieron que las abejas asiáticas buscan estiércol de animales y lo utilizan para cubrir las entradas de sus colmenas, una práctica denominada «manchado fecal». Sirve como una especie de arma química para protegerse de los avispones gigantes. Mattila y su equipo encontraron que era mucho menos probable que los avispones aterrizaran o se abrieran camino hacia las colmenas con entradas forradas con excrementos de animales.

Cómo utilizan las abejas las heces de los animales como arma química para proteger las colmenas de los «avispones asesinos» gigantes.

Mientras Mattila y su equipo estaban en Vietnam para el estudio del estiércol, notaron que los niveles de ruido en las colmenas aumentaban dramáticamente cada vez que se acercaban los avispones gigantes. «Podíamos escuchar los sonidos de las abejas a varios metros de distancia», dijo. «Así que empezamos a colocar micrófonos en las colonias para poder escucharlos a escondidas». También tomaron extensas grabaciones en video de la actividad en los colmenares de los apicultores locales.

Finalmente, recolectaron unas 30.000 señales hechas por las abejas durante 1.300 minutos y luego tradujeron esos sonidos en espectrogramas para su análisis. Las abejas producen una serie de sonidos sorprendentemente compleja, que perciben como movimientos de partículas de aire que detectan con sus antenas o como vibraciones que detectan a través de órganos especiales en sus piernas. Entonces, las señales de las abejas son «vibroacústicas» y se transmiten dentro de las colonias como sonidos y vibraciones en el aire.

Hay silbidos, por ejemplo, generalmente hechos por todas las abejas a la vez cuando bajan sus cuerpos y mueven sus alas casi en sincronía, dijo Mattila. Silban constantemente, pero más aún cuando hay avispones y el propósito exacto del silbido aún no se comprende por completo.

«Los silbidos en otros animales se utilizan a menudo para intimidar a un depredador, pero ese no es probablemente el caso de las abejas, sobre todo porque también silban mucho sin depredadores», dijo Mattila. «Una idea que ha sido propuesta (no por nosotros) es que el silbido ayuda a silenciar momentáneamente a la colonia porque las abejas se quedan quietas por un latido después de un silbido. Podría ayudar a los trabajadores a percibir otros sonidos en el nido si la mayoría de las abejas dejan de moverse por un segundo . «

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