Cómo el cambio climático intensificó la ola de calor del noroeste del Pacífico

La ola de calor mortal que asoló el noroeste del Pacífico a fines de junio habría sido «Prácticamente imposible» sin el cambio climático causado por el hombre, anunció un equipo internacional de científicos el 7 de julio.

De hecho, las temperaturas eran tan extremas: Portland, Oregón, alcanzó la asombrosa cifra de 47 ° Celsius (116 ° Fahrenheit) el 29 de junio, mientras que Seattle subió a 42 ° C (108 ° F), que los análisis iniciales sugirieron que eran imposibles incluso con cambio climático, dijo Geert Jan van Oldenborgh, científico climático del Instituto Meteorológico Real de los Países Bajos en De Bilt, en una conferencia de prensa para anunciar los hallazgos del equipo. “Este fue un evento extraordinario. No sé qué palabra en inglés lo cubre «.

El cambio climático debido a las emisiones de gases de efecto invernadero hizo que la ola de calor de la región tuviera al menos 150 veces más probabilidades de ocurrir, encontró el equipo. A medida que las emisiones y las temperaturas globales continúan aumentando, estos eventos de calor extremo podrían ocurrir en la región con una frecuencia de entre cinco y diez años para fines de siglo.

No es solo que se batieron numerosos récords de temperatura, dijo van Oldenborgh. Es que las temperaturas observadas estaban muy lejos de los registros históricos, rompiendo esos récords hasta en 5 grados C en muchos lugares, y un mes antes de las temperaturas máximas habituales para la región. Las observaciones también fueron varios grados más altas que los límites superiores de temperatura predichos por la mayoría de las simulaciones climáticas para las olas de calor, incluso teniendo en cuenta el calentamiento global.

Aproximadamente una semana después de que estallara la ola de calor, el nuevo estudio es el último esfuerzo de atribución climática en tiempo real realizado por científicos afiliados a la red World Weather Attribution. Van Oldenborgh y la científica climática de la Universidad de Oxford Friederike Otto fundaron el grupo en 2014 para realizar análisis rápidos de eventos extremos como la ola de calor siberiana de 2020 (SN: 15/7/20).

En el estudio actual, 27 investigadores se centraron en cómo las temperaturas observadas desde el 27 de junio hasta el 29 de junio se compararon con las temperaturas máximas anuales durante los últimos 50 años para ubicaciones en el noroeste de Estados Unidos y el suroeste de Canadá. Luego, el equipo utilizó 21 simulaciones climáticas diferentes de temperaturas para analizar la intensidad de tal ola de calor en la región con y sin la influencia del calentamiento de los gases de efecto invernadero.

La Tierra ya se ha calentado alrededor de 1,2 grados C en relación con la época preindustrial. Ese calentamiento, determinaron los investigadores, aumentó la intensidad de la ola de calor en aproximadamente 2 grados C.Una vez que el calentamiento global aumenta a 2 grados C, las futuras olas de calor pueden volverse aún más intensas (SN: 17/12/18). Esas olas de calor podrían ser otros 1,3 grados C más calientes, encontraron los investigadores.

Eso representa un peligro real. La ola de calor de finales de junio cobró un precio doloroso (SN: 29/6/21), matando a varios cientos de personas, «casi con certeza» una subestimación, dicen los investigadores. El 29 de junio, Lytton, una pequeña aldea en la Columbia Británica, estableció un récord de temperatura canadiense de todos los tiempos de 49,6 ° C (121,3 ° F). El calor puede haber exacerbado incendios forestales que, un día después, arrasaron la región de Fraser Canyon de Columbia Británica, quemando el 90 por ciento de la aldea, según funcionarios locales. Mientras tanto, el oeste de EE. UU. Y el suroeste de Canadá ya se están preparando para otra ronda de temperaturas al alza.

Una posible razón de la sorprendente intensidad de esta ola de calor es que, si bien el cambio climático aumentó las temperaturas, lo que sucedió fue un evento muy raro y desafortunado para la región. No es fácil decir qué tan raro es, dado que las temperaturas observadas estaban tan lejos de los gráficos, dicen los investigadores. Bajo las condiciones climáticas actuales, las simulaciones sugieren que tal ola de calor podría ocurrir una vez cada 1,000 años, pero estos eventos serán mucho más comunes en el futuro a medida que cambie el clima.

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A fines de junio de 2021, más de 40 incendios forestales ardieron en la Columbia Británica de Canadá, agravados por la sequedad extrema y el calor intenso. Un incendio quemó el 90 por ciento de la ciudad de Lytton, que había establecido un nuevo récord de temperatura para el país el día anterior. El fuego también generó una enorme columna de humo que produce una tormenta llamada nube de pirocumulonimbos.NASA

Otra posibilidad es más sombría: es posible que las simulaciones climáticas no capturen con precisión lo que realmente sucede durante las olas de calor extremo. “La ciencia del clima ha sido un poco complaciente” sobre la simulación de olas de calor, asumiendo que las temperaturas de las olas de calor aumentarían linealmente junto con el aumento de las temperaturas globales, dijo Otto. Pero ahora, el sistema climático de la Tierra puede haber entrado en un nuevo estado en el que otros factores climáticos, como suelos más secos o cambios en la circulación de la corriente en chorro, están exacerbando el calor de formas menos lineales y más difíciles de predecir.

El nuevo estudio no buscó determinar cuál de estas posibilidades es verdadera, aunque el equipo planea abordar esta cuestión en los próximos meses. Sin embargo, muchos científicos ya han notado la incapacidad de los modelos climáticos actuales para capturar lo que realmente está sucediendo.

“Estoy de acuerdo en que es virtualmente imposible que el [Pacific Northwest] la ola de calor habría ocurrido con la intensidad observada en ausencia del cambio climático ”, comentó por correo electrónico Michael Mann, un científico climático de Penn State que no participó en el estudio de atribución. «Pero los modelos utilizados no capturan el fenómeno de la corriente en chorro … que SABEMOS jugó un papel importante en este evento».

El calentamiento desproporcionado de la región ártica altera los gradientes de temperatura altos en la atmósfera, lo que puede conducir a una corriente en chorro más ondulada. Mann escribió en el New York Times 29 de junio. Esa ondulación puede exacerbar y prolongar los fenómenos meteorológicos extremos, como el domo de calor centrado sobre el noroeste del Pacífico a finales de junio.

Esta reciente ola de calor no fue solo un gran desastre, sino que también planteó importantes preguntas científicas, dijo van Oldenborgh. Tal evento “habría sido juzgado imposible el año pasado. Todos acabamos de marcar nuestra certeza de cómo se comportan las olas de calor ”, agregó. «[We] estamos mucho menos seguros de cómo afecta el clima a las olas de calor que hace dos semanas «.

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