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Probablemente todos estemos bastante familiarizados con el estrés. A corto plazo, el estrés puede ser realmente útil e incluso puede ayudarlo a sobrevivir frente al peligro.

Por ejemplo, si ve un perro grande corriendo hacia usted, la respuesta de estrés de su cuerpo puede ayudarlo a apartarse para evitar lastimarse.

Sin embargo, cuando el estrés es continuo, puede tener efectos dañinos en su salud física y mental. De hecho, la investigación ha demostrado que el estrés crónico puede ser uno de los principales factores de riesgo de enfermedades cardíacas.

En este artículo, nos sumergiremos en los conceptos básicos del estrés y cómo el estrés crónico puede aumentar su riesgo de enfermedad cardíaca. Si desea saber qué puede hacer para controlar el estrés de manera saludable, también lo tenemos cubierto.

El estrés es la respuesta de su cuerpo a un desencadenante físico o psicológico que percibe como desafiante o amenazante. En términos generales, el estrés es cualquier cambio al que tienes que adaptarte.

Si bien a menudo vemos el estrés de manera negativa, no todo el estrés es malo. De hecho, el estrés bueno existe y se llama eustrés.

Un ejemplo de eustrés es tener un nuevo proyecto en el trabajo. Puede parecer abrumador al principio y puede haber obstáculos en el camino. Sin embargo, también les brinda a usted y a su equipo la oportunidad de brillar, aprender nuevas habilidades y ser reconocidos por el buen trabajo que realizan.

También hay otros dos tipos de estrés: estrés agudo y estrés crónico. Ambos pueden afectar su cuerpo y causar cambios específicos.

Estrés agudo

El estrés agudo es a corto plazo e identificable. Por ejemplo, podría tener estrés agudo cuando:

  • ir a una entrevista de trabajo
  • hay que hablar en publico
  • hacer una visita al dentista
  • quedar atrapado en el tráfico de camino al trabajo
  • están conduciendo y tienen que desviarse para evitar chocar con otro automóvil

Cuando te enfrentas a un estrés agudo, tu cuerpo reconoce el cambio al que necesita adaptarse, lo enfrenta y luego vuelve a su estado normal.

Estrés crónico

El estrés crónico ocurre cuando te enfrentas a un desafío que no tiene un final claro. Como resultado, te mantienes en un estado elevado de preparación para enfrentar una amenaza constante.

El estrés crónico no le da a su cuerpo la oportunidad de recuperarse y volver a su estado normal.

Cuando lidias con este tipo de estrés, tu respiración y ritmo cardíaco se mantienen más rápidos, tus músculos permanecen tensos y es posible que tu sistema digestivo no funcione como debería. Además, su sistema inmunológico puede ser menos eficaz.

Hay muchas causas potenciales de estrés crónico. Algunos ejemplos incluyen:

  • hacer frente a una enfermedad crónica
  • preocupaciones financieras
  • problemas familiares o de relación
  • cuidar a un miembro de la familia
  • presión o desafíos relacionados con su trabajo
  • discriminación o racismo

La respuesta al estrés es una adaptación que prepara su cuerpo para enfrentar un desafío o una amenaza. La respuesta al estrés comienza en su cerebro después de haber percibido algo como estresante o amenazante.

En términos generales, hay dos componentes diferentes en la respuesta al estrés:

  • cortisol. Cuando te encuentras con un factor estresante, tu cerebro aumenta la producción de cortisol, también conocida como la «hormona del estrés». Una de las funciones principales del cortisol es aumentar tus niveles de energía para que puedas lidiar con una situación estresante. Lo hace ayudando a mover los azúcares almacenados en el hígado al torrente sanguíneo, donde los azúcares se pueden utilizar como energía.
  • Epinefrina y norepinefrina. Otra parte de su cerebro señala el aumento de la producción de las hormonas epinefrina y norepinefrina. Esta parte de la respuesta al estrés a menudo se conoce como la respuesta de «lucha o huida». Los aumentos en estas hormonas preparan su cuerpo para enfrentar una situación estresante al:
    • aumentar la frecuencia cardíaca y la presión arterial
    • aumentando su frecuencia respiratoria
    • aumentar el flujo de sangre a los músculos
    • disminución de la digestión
    • aumentar sus suministros de energía
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Cuando el estrés se vuelve crónico (duradero o continuo), puede tener efectos dañinos en su cuerpo. Los efectos del estrés en la salud del corazón se han estudiado durante mucho tiempo, particularmente porque el sistema cardiovascular es una parte vital de nuestra respuesta al estrés.

A estudio 2021 incluyó a 118,706 personas sin enfermedad cardíaca existente en 21 países. En general, los investigadores encontraron que el estrés alto se asoció con un mayor riesgo de:

Adicionalmente, según un estudio 2018el estrés puede ser un factor de riesgo de cardiomiopatía, una enfermedad progresiva que hace que el músculo cardíaco se debilite.

También en 2021, la American Heart Association publicó un declaración científica sobre la importancia del efecto de la salud psicológica en la salud del corazón.

En él, la asociación señaló que la investigación ha demostrado que tanto los eventos significativos como la acumulación de estrés cotidiano pueden aumentar el riesgo de enfermedad cardiovascular. Esto incluía:

  • Estrés percibido. El estrés percibido es el nivel de estrés bajo el que cree que se encuentra actualmente. Los altos niveles de estrés percibido, independientemente de la causa, se han relacionado con enfermedades coronarias y muertes relacionadas con enfermedades coronarias.
  • Estrés relacionado con el trabajo. El estrés relacionado con el trabajo o el lugar de trabajo se ha asociado con un aumento del 40 por ciento en el riesgo de enfermedad cardiovascular.
  • Aislamiento social. El aislamiento social y la soledad se vincularon con el riesgo de enfermedades cardiovasculares y con un aumento del 50 por ciento en el riesgo de eventos cardiovasculares como un ataque cardíaco o un derrame cerebral.
  • Estrés durante la infancia. Pasar por eventos estresantes o traumáticos en la infancia se relacionó con niveles más altos de inflamación y un aumento en ciertos factores de riesgo de enfermedad cardíaca más adelante en la vida.

¿Un mecanismo potencial?

Los investigadores continúan explorando el mecanismo por el cual el estrés puede afectar la salud del corazón. A papel de 2017 ha arrojado algo de luz sobre este tema.

Los investigadores pudieron conectar la enfermedad cardiovascular con la actividad en un área del cerebro llamada amígdala. La amígdala está involucrada en el procesamiento de sentimientos como el estrés y el miedo. También juega un papel en el inicio de la respuesta al estrés.

Usando escáneres cerebrales de 293 personas, los investigadores encontraron que una mayor actividad en la amígdala se asoció con aumentos en la producción de glóbulos blancos en la médula ósea, lo que contribuyó a la inflamación de las arterias.

Los aumentos en la actividad de la médula ósea y la inflamación de las arterias también se asociaron con un mayor riesgo de eventos cardiovasculares como angina (dolor en el pecho), ataque cardíaco y accidente cerebrovascular.

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En un grupo más pequeño de 13 personas que se sometieron a un análisis psicológico además de un escáner cerebral, un mayor estrés percibido se asoció con aumentos en:

  • actividad en la amígdala
  • inflamación en las arterias
  • niveles de proteína C reactiva, una medida de la inflamación en el cuerpo

Los altos niveles de estrés también se han relacionado con un mayor riesgo de presión arterial alta y diabetes. Ambas condiciones pueden aumentar su riesgo de enfermedad cardíaca.

Alta presión sanguínea

La presión arterial alta es cuando la fuerza de la sangre en las paredes de las arterias es demasiado alta. El estrés crónico es un factor de riesgo para la presión arterial alta, que puede dañar el corazón y los vasos sanguíneos con el tiempo.

A estudio 2021 observó los niveles de hormonas del estrés en la orina de 412 participantes sin antecedentes de presión arterial alta. Encontró que:

  • El riesgo de desarrollar presión arterial alta aumentó con cada duplicación de hormonas como el cortisol, la epinefrina y la norepinefrina en la orina.
  • El efecto del aumento de las hormonas del estrés sobre la presión arterial fue más fuerte en los participantes menores de 60 años que en los participantes mayores.
  • El riesgo de experimentar un evento como un ataque al corazón o un derrame cerebral aumentó con cada duplicación de cortisol en la orina.

Diabetes

Con diabetes, su cuerpo no produce insulina, no usa bien la insulina, o ambas cosas. Esto hace que la glucosa (azúcar) se acumule en la sangre, lo que podría dañar el corazón y los vasos sanguíneos.

La insulina ayuda a controlar los niveles de azúcar en la sangre en su cuerpo. Después de comer, la insulina le dice a su cuerpo que absorba el azúcar en la sangre y la use como energía. Cuando los niveles de azúcar en la sangre son demasiado altos, la insulina le dice a su cuerpo que almacene el azúcar extra para más adelante.

Las hormonas de la respuesta al estrés tienen el efecto opuesto sobre la insulina. Le dicen al cuerpo que libere el azúcar almacenada en la sangre para usarla como energía. Como tal, el estrés crónico se ha explorado como un posible factor que contribuye a la diabetes.

A estudio 2017 examinó el vínculo entre el estrés y la diabetes tipo 2 en mujeres durante un período de 12 años. Encontró que el estrés moderado a alto se asoció con un aumento de 2,3 veces en las probabilidades de desarrollar diabetes tipo 2 dentro de los 3 años.

El estrés afecta los comportamientos de estilo de vida

Todos hemos oído hablar de estilos de vida saludables para el corazón, como hacer ejercicio con regularidad, mantener un peso moderado y llevar una dieta equilibrada. Pero, ¿sabía que el estrés puede promover comportamientos que impactan negativamente en la salud del corazón?

A estudio de 2014 analizó el estrés percibido y los comportamientos relacionados con la salud en 578 estudiantes. Encontró que las personas con mayor estrés percibido tendían a involucrarse en conductas menos saludables que aquellas con menor estrés percibido.

Algunos ejemplos de comportamientos dañinos a los que las personas pueden recurrir en momentos de estrés incluyen:

Todos estos comportamientos son factores de riesgo para enfermedades del corazón.

A revisión de 2012 también encontró que el estrés alto se asoció con elecciones dietéticas menos saludables y un peso corporal más alto. El sobrepeso y la obesidad son factores de riesgo para el colesterol alto, que también pueden contribuir a la enfermedad cardíaca.

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Si bien no puede evitar el estrés por completo, existen pasos que puede seguir para controlar el estrés de manera efectiva y proteger la salud de su corazón. Veamos algunos ejemplos de técnicas útiles para el manejo del estrés.

Haz ejercicio regularmente

El ejercicio regular es excelente para la salud del corazón. También puede reducir el estrés y mejorar su estado de ánimo. Trate de hacer al menos 30 minutos de ejercicio la mayoría de los días de la semana. Si no sabes cómo empezar, pídele algunas recomendaciones a tu médico.

Prueba técnicas de relajación.

Las técnicas de relajación son una forma eficaz de aliviar el estrés. Pueden ayudar a reducir la presión arterial y la frecuencia cardíaca, y hacer que se sienta más tranquilo.

Hay muchos tipos de técnicas que puedes probar. Es posible que desee probar algunos para determinar cuál funciona mejor para usted.

Algunas técnicas de relajación que puede querer probar incluyen:

Haz algo que disfrutes

A veces, participar en una actividad que realmente disfruta puede ayudar a reducir sus niveles de estrés. Cuando se enfoca en hacer algo que es divertido o que mantiene su interés, es menos probable que se detenga en las cosas que lo estresan.

Algunas ideas incluyen:

Dormir lo suficiente

Un sueño de buena calidad es vital para tu salud física y mental. Un sueño reparador regular puede mantenerlo saludable y también juega un papel vital en la forma en que maneja el estrés. Sentirse cansado y no poder pensar con claridad puede hacer que sea mucho más difícil lidiar con situaciones estresantes.

Apunta a conseguir 7 a 9 horas de sueño de buena calidad cada noche. Si tiene problemas para dormir bien por la noche, estos consejos pueden ayudarlo a obtener el sueño reparador que necesita.

Conectar con otros

Pasar tiempo con familiares y amigos que lo apoyan puede ayudarlo a relajarse. También puede brindarle apoyo cuando esté pasando por un período particularmente estresante.

Si no puede estar con sus seres queridos en persona, intente comunicarse con una llamada telefónica, mensaje de texto o chat de video.

Buscar ayuda cuando sea necesario

Si tiene dificultades para sobrellevar una situación o evento estresante, puede ser beneficioso consultar a un profesional de la salud mental, un grupo de apoyo o un terapeuta en línea. Hable con su médico acerca de las recomendaciones.

El estrés es la respuesta normal de su cuerpo a algo que considera una amenaza. Sin embargo, cuando sus niveles de estrés se mantienen altos, puede aumentar su riesgo de enfermedad cardíaca.

Investigaciones recientes han encontrado un vínculo entre el estrés, el cerebro y los cambios inflamatorios que afectan las arterias. El estrés también puede aumentar su riesgo de desarrollar factores de riesgo de enfermedades del corazón como presión arterial alta y diabetes.

Sin embargo, hay pasos que puede tomar ahora para controlar sus niveles de estrés y mantener su corazón saludable en el futuro.

La actividad física, las técnicas de relajación, dormir lo suficiente y conectarse con su red de apoyo juegan un papel clave para evitar que el estrés afecte negativamente su salud física y mental.