Cómo las lagartijas heladas que caían de los árboles revelaron una creciente tolerancia al frío

Después de la noche más fría en el sur de Florida en una década, las lagartijas caían de las palmeras y aterrizaban como el infierno. Los científicos que se han apresurado a investigar los reptiles caídos ahora han descubierto que, a pesar de estas torpes caídas, algunas de estas criaturas tropicales de sangre fría son en realidad más resistentes al frío de lo que se pensaba anteriormente.

El descubrimiento arroja luz sobre cómo algunas especies podrían responder a eventos climáticos extremos causados ​​por el cambio climático causado por el hombre (SN: 10/12/19). Aunque se espera que el cambio climático incluya un calentamiento global gradual, los científicos creen que los eventos extremos como olas de calor, chorros de frío, sequías y aguaceros torrenciales también podrían aumentar en número y fuerza con el tiempo.

La idea del nuevo estudio surgió después de que el ecologista evolutivo James Stroud recibió una foto de una iguana de unos sesenta centímetros de largo de espaldas en una acera de un amigo en Key Biscayne, una ciudad isleña al sur de Miami. La noche anterior, las temperaturas bajaron a poco menos de 4,4 ° Celsius (40 ° Fahrenheit).

«Cuando la temperatura del aire cae por debajo de un límite crítico, las lagartijas pierden la capacidad de moverse», dice Stroud, de la Universidad de Washington en St. Louis. Los lagartos que duermen en los árboles «pueden perder su agarre». Los lagartos aturdidos por el suelo probablemente sean presa fácil de los depredadores, señala.

Al darse cuenta de que la ola de frío podría usarse para estudiar cómo los casos futuros de condiciones climáticas extremas podrían afectar a estos animales en la naturaleza, Stroud y sus colegas se apresuraron a recolectar especímenes vivos de tantos tipos diferentes de lagartos como pudieron en el área de Miami. (SN: 27/8/20). Luego, los investigadores probaron qué tan bien toleraron el frío las seis especies de reptiles que capturaron colocando termómetros a los animales, colocándolos en una hielera grande y observando qué tan frío se enfriaban antes de quedar demasiado aturdidos para enderezarse después de haberlos puesto de espaldas.

Stroud y sus colegas habían realizado previamente pruebas similares en estas especies de lagartos como parte de la investigación de especies invasoras. Ese trabajo en 2016 sugirió que los reptiles pueden no resistir fácilmente las olas de frío como el reciente: las tolerancias de frío variaron desde tan solo aproximadamente 7.7 ° C para el anole crestado puertorriqueño.Anolis cristatellus) a aproximadamente 11,1 ° C para el basilisco marrón (Basiliscus vittatus).

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Algunas lagartijas tropicales de sangre fría, como este basilisco marrón (Basiliscus vittatus), son más resistentes al frío de lo que se pensaba, según un nuevo estudio.John Sullivan / iNaturalist (CC BY-NC 4.0)

Sin embargo, el nuevo estudio reveló que los reptiles ahora podían soportar temperaturas alrededor de 1 a 4 grados C más frías. Curiosamente, las lagartijas, en promedio, podían soportar el frío hasta la misma temperatura más baja, alrededor de 5,5 ° C, informaron los investigadores en octubre. Letras de biología. Dada la gran variación en tamaño, ecología y fisiología entre estas especies, «este fue un resultado muy inesperado» y para el cual los investigadores no tienen explicación, dice Stroud.

La selección natural puede estar detrás del cambio, lo que significa que temperaturas anormalmente frías están matando a aquellos individuos que no pudieron sobrevivir y dejando atrás a aquellos que son más capaces de tolerar el frío. Alternativamente, los cuerpos de los reptiles pueden haber cambiado de alguna manera para adaptarse a temperaturas más frías. Stroud espera en el futuro medir la tolerancia al frío de los lagartos inmediatamente antes de un período de frío esperado y luego examinar los mismos reptiles poco después en busca de signos de aclimatación.

Los científicos han pensado durante mucho tiempo que las especies tropicales, que típicamente han evolucionado en ambientes térmicamente estables, pueden resultar particularmente vulnerables a cambios importantes de temperatura (SN: 20/5/15). Este nuevo estudio revela una forma en que las especies pueden evolucionar o aclimatarse rápidamente, lo que «puede proporcionar a los ecosistemas cierta resistencia a eventos climáticos extremos», dice Alex Pigot, ecólogo del University College London que no participó en la investigación.

Una pregunta que permanece «es si esta capacidad de recuperación también se aplica a los eventos de calentamiento extremo», agrega Pigot. «La evidencia anterior ha sugerido que los límites térmicos superiores de las especies pueden ser menos flexibles que sus límites térmicos inferiores».

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