COVID-19 hizo una tormenta perfecta para una infección fúngica mortal en India

Mientras India se recupera de una devastadora segunda ola de la pandemia de COVID-19, un nuevo horror está asolando a la gente allí. Algunos pacientes de COVID-19 «se van a casa solo para regresar al hospital con la nariz dañada, las mejillas hinchadas, etc.», dice SP Kalantri, médico del Instituto de Ciencias Médicas Mahatma Gandhi en Sevagram, una pequeña ciudad del estado. de Maharashtra.

Los casos no son exclusivos del hospital de Kalantri. Las instalaciones médicas en todo el país están experimentando un aumento en las personas que se han recuperado del COVID-19 y ahora están siendo atacadas por una rara infección fúngica llamada mucormicosis. El hongo puede invadir la cavidad nasal y los senos nasales y, en algunos casos, incluso llegar al cerebro, ennegreciendo las zonas afectadas. Coloquialmente apodado hongo negro, una infección puede mutilar a los pacientes y mata hasta la mitad de quienes lo contraen, informaron los investigadores el 4 de junio en Enfermedades infecciosas emergentes.

Desde abril, las infecciones por mucormicosis se han disparado en toda la India; hasta el 7 de junio se habían notificado oficialmente más de 28.000 casos. De ellos, el 86 por ciento eran pacientes con COVID-19. Los informes de los medios locales en India ahora estiman que al 11 de junio, los casos habían llegado a más de 31,000. En el St. John’s Medical College Hospital en Bangalore, “en el período anterior al COVID, teníamos aproximadamente 30 pacientes por año” con la infección, dice Sanjiv Lewin, jefe de servicios médicos. Pero en un período reciente de dos semanas, «tuvimos un aumento repentino de 63 pacientes».

Las personas con COVID-19, especialmente aquellas que terminan en una unidad de cuidados intensivos, ya son vulnerables a infecciones secundarias. Otros países han informado de algunas infecciones fúngicas posteriores al COVID-19, incluido Omán, que el 15 de junio informó de sus primeras infecciones por mucormicosis en pacientes con COVID-19. “Se han reportado algunos casos en los Estados Unidos, pero han sido muy pocos”, dice Stuart Levitz, médico de cabecera del Centro Médico Memorial de la Universidad de Massachusetts en Worcester. Sin embargo, ningún país iguala la gran cantidad de casos de hongos negros que se reportan en la India en este momento.

Así es como se unió una tormenta perfecta de condiciones para crear la erupción de infecciones por hongos negros en el país.

Hongo entre nosotros

Mucorales, el grupo de hongos que incluye los mohos responsables de la mucormicosis, es omnipresente en climas cálidos y húmedos como la India. Entonces, incluso antes de la pandemia, la tasa estimada de estas infecciones por hongos era mucho más alta en la India que en cualquier otro lugar del mundo.

“El ambiente tiene tal cantidad de esporas, que cuando le das un terreno fértil, se convierte en un problema”, dice Arunaloke Chakrabarti, micólogo médico del Instituto de Postgrado de Educación e Investigación Médica en Chandigarh, India.

India suele tener 140 casos de mucormicosis por millón de personas, estimaron él y un colega en un estudio de marzo de 2019 en el Diario de hongos. «Eso es 70 veces más que en el mundo occidental», dice Chakrabarti. En comparación, hay alrededor de 3 casos por millón de personas en los Estados Unidos, estimaron los investigadores.

A pesar de la ubicuidad de estas esporas de hongos en la India, las infecciones entre individuos sanos son bastante raras. Pero aquí es donde entran en juego otros factores de esta tormenta perfecta.

Rhizopus arrhizus, uno de el moho responsable de las infecciones por «hongos negros», a menudo mortales, es omnipresente en climas cálidos como la India. Para las personas sanas, generalmente es inocuo, pero puede causar estragos en personas con un sistema inmunológico comprometido, como los pacientes con COVID-19.Dr. Hardin / CDC

Suelo fertil

Las personas con diabetes no controlada tienen un alto riesgo de contraer la infección por hongos, según han demostrado los estudios. Esto se debe a que a medida que aumentan los niveles de azúcar en la sangre, el pH de la sangre se vuelve ácido, creando un ambiente

favorable para que el hongo prospere. La diabetes «eclipsa a todos los demás factores de riesgo», dice Chakrabarti.

Dada la reputación de India como la capital mundial de la diabetes, con un estimado de 77 millones de diabéticos, esa es una mala noticia. “Cada octava persona ingresada en el hospital [has] diabetes o desarrollaron niveles altos de glucosa en sangre durante la estadía en el hospital ”, dice Kalantri.

Así que la India ya era un terreno fértil para las infecciones por mucormicosis. Entonces llegó la pandemia. Desesperados por recibir tratamientos, los médicos y las familias se han apresurado a darles a los pacientes uno de los pocos tratamientos para el COVID-19: los esteroides. Los estudios han demostrado que medicamentos como la dexametasona pueden reducir el riesgo de muerte en pacientes con COVID-19 gravemente enfermos (SN: 2/9/20).

“La recomendación es muy clara y nítida: ocho miligramos de dexametasona solo durante 10 días y solo en pacientes hipóxicos”, dice Kalantri. Cuando se administran en el momento correcto y en la dosis correcta, los esteroides pueden salvar vidas al amortiguar la reacción exagerada del sistema inmunológico y prevenir la inflamación en los pulmones.

Pero administrados demasiado temprano en una infección, cuando el cuerpo está tratando de combatir el coronavirus por sí mismo, los esteroides pueden ser contraproducentes y pueden obstaculizar la capacidad del cuerpo para controlar las infecciones, dejándolo vulnerable a otras infecciones secundarias. La desesperación durante el segundo auge de la pandemia en la India ha llevado al uso excesivo e indiscriminado de las drogas, que se pueden comprar sin receta (SN: 9/5/21). “El mensaje que llegó a los medios de comunicación tanto al público en general como al médico habitual es probablemente que los esteroides son lo único que ayuda, así que tan pronto como hicieron un diagnóstico de COVID, administraron esteroides”, dice Lewin.

Y eso exacerbó el riesgo de infecciones por hongos. “El abuso brusco e irracional de los esteroides y los niveles altos de glucosa crearon un medio perfecto para que el hongo creciera, prosperara y destruyera los tejidos”, dice Kalantri.

Un estudio de julio de 2021 en el Revista India de Oftalmología que examinó a 2.826 pacientes con mucormicosis en la India apoya esa conclusión. La investigación encontró que la diabetes y el uso de esteroides son los «factores predisponentes más importantes» para desarrollar infecciones por hongos negros posteriores al COVID-19. Aún así, dice Kalantri, «»esta no es toda la historia«».

Por ejemplo, el nuevo coronavirus se ha visto implicado en afectar la producción de insulina, informaron los investigadores el 3 de febrero en Metabolismo de la naturaleza. «El virus COVID en sí mismo daña las células beta del páncreas, lo que dificulta la producción de insulina … por lo que el azúcar en sangre sube aún más», dice Chakrabarti.

Además, varios expertos también han señalado que el uso desenfrenado de antibióticos en general podría haber ayudado a que el hongo ingresara. «Al deshacerse de la flora bacteriana en los senos paranasales y la cavidad nasal, si los hongos que causan la mucormicosis ingresan a los senos nasales, no tiene competencia de las bacterias y, por lo tanto, puede ayudar al hongo a afianzarse», dice Levitz.

Por ahora, es difícil identificar todos los factores responsables del aumento de las infecciones por hongos en la India. Pero la crisis en curso brinda una oportunidad para que las investigaciones epidemiológicas encuentren respuestas y, con suerte, ayuden a prevenir futuros brotes. Mientras tanto, los médicos se esfuerzan por hacer todo lo posible para ayudar a las personas que sufren ahora.

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A medida que aumentaron los casos de mucormicosis, los hospitales de la India abrieron salas especializadas para tratar a los pacientes que ingresan. A menudo se requiere un equipo de múltiples especialidades que incluye oftalmólogos y cirujanos de oído, nariz y garganta para tratar la infección.Foto de Ajit Solanki / AP

Problemas de tratamiento

La buena noticia es que, si bien una infección por hongos negros puede ser mortal, existen tratamientos.

La anfotericina B liposomal, el fármaco principal que se usa para el tratamiento, puede detener el crecimiento del hongo y su propagación a otros tejidos, y la cirugía puede extirpar el tejido afectado. Pero la puesta en marcha de este tratamiento depende de un diagnóstico oportuno, que puede ser difícil de realizar en un entorno de escasez de recursos.

Es más, debido a la capacidad de la infección para afectar numerosos tipos de tejidos, “se necesitan equipos de oftalmólogos de múltiples especialidades, [ear, nose and throat] cirujanos, médicos, con un neurocirujano en espera ”, dice Lewin. En un sistema de salud ya abrumado, un equipo como ese puede ser difícil de armar. Y el fármaco antimicótico ahora también es difícil de conseguir, ya que la demanda ha superado rápidamente la oferta. Incluso si la droga está disponible en el mercado abierto, su costo es extremadamente prohibitivo para la mayoría de los indios.

«Tienes que gastar 30.000 rupias [the equivalent of $400] al día solo con el medicamento, y no incluye el costo de hospitalización, tomografías computarizadas, cirugía, monitoreo, etcétera…. El noventa y nueve por ciento de los indios no podrán pagar eso ”, dice Kalantri. Incluso en sofisticados, hospitales de atención terciaria, la situación es desoladora. “Tengo seis ampollas de anfotericina B actualmente conmigo. ¡Seis! Y actualmente tengo 36 pacientes en mi sala ”, dice Lewin. «Sin anfotericina, estoy en serios problemas porque la infección continuará propagándose, cegará a mis pacientes e incluso matará a mis pacientes».

Si bien los nuevos casos de COVID-19 en India han caído de su pico en mayo a alrededor de 60,000 por día ahora, las infecciones por hongos continúan acumulándose. Pero hay algo de esperanza. Por un lado, el gobierno indio ha intervenido para aumentar la producción nacional de anfotericina B liposomal y facilitar la importación de la droga. Un doctor tuiteó, “En los últimos días, pocos de nuestros pacientes recibieron su dosis completa. Entonces, algo parece estar funcionando por ahora «. Sin embargo, la esperanza a largo plazo depende de poner fin a la pandemia de COVID-19, a cuya sombra ha prosperado el hongo.

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