COVID-19 puede afectar el cerebro. Nuevas pistas sugieren cómo

Durante más de un año, los científicos han estado corriendo para comprender cómo el misterioso nuevo virus que causa COVID-19 daña no solo nuestros cuerpos, sino también nuestros cerebros.

Al comienzo de la pandemia, algunas personas infectadas notaron un síntoma curioso: pérdida del olfato. Siguieron informes de otros síntomas relacionados con el cerebro: dolor de cabeza, confusión, alucinaciones y delirio. Algunas infecciones se acompañaron de depresión, ansiedad y alteraciones del sueño.

Estudios recientes sugieren que la filtración de vasos sanguíneos y la inflamación están involucradas de alguna manera en estos síntomas. Pero quedan muchas preguntas básicas sin respuesta sobre el virus, que ha infectado a más de 145 millones de personas en todo el mundo. Los investigadores todavía están tratando de averiguar cuántas personas experimentan estos problemas psiquiátricos o neurológicos, quién está en mayor riesgo y cuánto tiempo pueden durar esos síntomas. Y los detalles no están claros sobre cómo el virus que causa la pandemia, llamado SARS-CoV-2, ejerce sus efectos.

«Aún no hemos establecido qué hace este virus en el cerebro», dice Elyse Singer, neuróloga de la Universidad de California en Los Ángeles. Probablemente haya muchas respuestas, dice. «Se necesitarán años para desenmascarar todo esto».

Obtener los números

Por ahora, algunos científicos se están enfocando en lo básico, incluida la cantidad de personas que experimentan este tipo de problemas relacionados con el cerebro después del COVID-19.

Un estudio reciente en historias clínicas electrónicas reportó una respuesta alarmante: en los seis meses posteriores a una infección, una de cada tres personas se había sometido a un diagnóstico psiquiátrico o neurológico. Ese resultado, publicado el 6 de abril en Psiquiatría Lancet, provino de los registros médicos de más de 236,000 sobrevivientes de COVID-19. Los investigadores contaron los diagnósticos de 14 trastornos, que van desde enfermedades mentales como ansiedad o depresión hasta eventos neurológicos como derrame cerebral o hemorragia cerebral, en los seis meses posteriores a la infección por COVID-19.

«No esperábamos que fuera tan grande», dice el coautor del estudio, Maxime Taquet, de la Universidad de Oxford en Inglaterra. Uno de cada tres «puede sonar aterrador», dice. Pero no está claro si el virus en sí mismo causa directamente estas dolencias.

La gran mayoría de estos diagnósticos fueron depresión y ansiedad, «trastornos que ya son extremadamente comunes en la población general», dijo Jonathan Rogers, psiquiatra del University College London. Además, la depresión y la ansiedad están aumentando entre todos durante la pandemia, no solo entre las personas infectadas con el virus.

Los trastornos de salud mental son «cosas extremadamente importantes que abordar», dice Allison Navis, neuróloga de la clínica post-COVID en la Escuela de Medicina Mount Sinai Icahn en la ciudad de Nueva York. «Pero son muy diferentes de un accidente cerebrovascular o demencia», dice.

Aproximadamente 1 de cada 50 personas con COVID-19 ha tenido un accidente cerebrovascular, hallaron Taquet y sus colegas. Sin embargo, entre las personas con infecciones graves acompañadas de delirio u otros estados mentales alterados, la incidencia fue mucho mayor: 1 de cada 11 tuvo accidentes cerebrovasculares.

Los daños neurológicos graves, como estos accidentes cerebrovasculares causados ​​por vasos sanguíneos bloqueados, ocurren en personas con COVID-19.K. Thakur et al/Cerebro 2021

El estudio de Taquet viene con salvedades. Fue una mirada retrospectiva a los códigos de diagnóstico, a menudo ingresados ​​por médicos apresurados. Esos no siempre son confiables. Y el estudio encuentra una relación, pero no puede concluir que COVID-19 haya causado algún diagnóstico. Sin embargo, los hallazgos sugieren cómo COVID-19 afecta el cerebro.

Vasos sanguíneos examinados

Al comienzo de la pandemia, la pérdida del olfato sugirió que el virus podría atacar directamente las células nerviosas. Quizás el SARS-CoV-2 podría romper el cráneo trepando por el nervio olfatorio, que transporta los olores de la nariz directamente al cerebro, pensaron algunos investigadores.

Ese escenario aterrador no parece estar sucediendo mucho. La mayoría de los estudios hasta ahora no han logrado detectar muchos virus en el cerebro, si los hay, dice Avindra Nath, neuróloga que estudia las infecciones del sistema nervioso central en los Institutos Nacionales de Salud en Bethesda, Maryland. Nath y sus colegas esperaban ver signos del virus en los cerebros de las personas con COVID-19, pero no lo encontraron. «Seguí diciéndole a nuestra gente: ‘Vamos a ver de nuevo'», dice Nath.

Esta ausencia sugiere que el virus está afectando al cerebro de otras formas, posiblemente involucrando vasos sanguíneos. Luego, Nath y su equipo escanearon los vasos sanguíneos en los cerebros post-mortem de personas que habían sido infectadas con el virus con una máquina de resonancia magnética tan poderosa que no estaba aprobada para uso clínico en personas vivas. «Pudimos observar los vasos sanguíneos de una manera que nadie podía», dice.

Abundan los daños, informó el equipo el 4 de febrero en Revista de Medicina de Nueva Inglaterra. Se encontraron pequeños coágulos en los vasos sanguíneos. Las paredes de algunos vasos eran inusualmente gruesas e inflamadas. Y la sangre se filtraba de los vasos al tejido cerebral circundante. «Puedes ver las tres cosas sucediendo al mismo tiempo», dice Nath.

Estos hallazgos sugieren que los coágulos, los revestimientos inflamados y las fugas en las barreras que normalmente impiden que la sangre y otras sustancias nocivas entren en el cerebro pueden contribuir al daño cerebral relacionado con el COVID.

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Los signos de daño en el cerebro de las personas con COVID-19 implican inflamación, incluidas estas células inmunitarias alrededor de un vaso sanguíneo (izquierda) y cambios en las células (derecha) que podrían ser el resultado de un nivel bajo de oxígeno.J. Lou et al/Neuropatología libre 2021

Pero varias incógnitas impiden sacar conclusiones firmes sobre cómo estos vasos sanguíneos dañados se relacionan con los síntomas o resultados de las personas. No hay mucha información clínica disponible sobre las personas en el estudio de Nath. Algunos probablemente murieron por causas distintas al COVID-19, y nadie sabe cómo los habría afectado el virus si no estuvieran muertos.

Cuerpo y cerebro inflamados

La inflamación en el cuerpo también puede causar problemas cerebrales, dice Maura Boldrini, psiquiatra de la Universidad de Columbia en Nueva York. Las señales inflamatorias liberadas después de una lesión pueden cambiar la forma en que el cerebro produce y utiliza moléculas de señalización química, llamadas neurotransmisores, que ayudan a las células nerviosas a comunicarse. Las moléculas de comunicación clave como la serotonina, la norepinefrina y la dopamina se pueden mezclar cuando hay mucha inflamación.

Los mensajes neuronales se pueden interrumpir, por ejemplo, en personas que sufren lesiones cerebrales traumáticas; Los investigadores han encontrado una relación entre la inflamación y la enfermedad mental en jugadores de fútbol y otros que han sufrido disparos en la cabeza.

Evidencia similar proviene de personas con depresión, dice Emily Troyer, psiquiatra de la Universidad de California en San Diego. Algunas personas con depresión tienen altos niveles de inflamación, según los estudios. «En realidad, no sabemos qué está pasando en COVID», advierte. «Solo sabemos que COVID causa inflamación, y la inflamación tiene el potencial de interrumpir la neurotransmisión, particularmente en el caso de la depresión».

Entre las células que liberan proteínas inflamatorias en el cerebro se encuentran la microglía, la versión cerebral del sistema inmunológico que combate las enfermedades. La microglía también puede estar involucrada en la respuesta del cerebro al COVID-19. Se encontraron microglías listas para la acción en aproximadamente el 43 por ciento de 184 pacientes con COVID-19, informaron Singer et al en una revisión publicada el 4 de febrero en Neuropatólogo gratuitoy. Hallazgos similares provienen de una serie de autopsias cerebrales de pacientes con COVID-19; 34 de los 41 cerebros contenían microglía activada, informaron investigadores del Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia y el Hospital Presbiteriano de Nueva York el 15 de abril en Cerebro.

Con estos hallazgos, no está claro que el SARS-CoV-2 afecte el cerebro de las personas de manera diferente a otros virus, dice Navis. En su clínica post-COVID-19 en Mount Sinai, atiende a pacientes con fatiga, dolores de cabeza, entumecimiento y mareos, síntomas que también se sabe que siguen a otras infecciones virales. «Soy reacio a decir que esto es exclusivo de COVID», dice Navis. «Simplemente no estamos acostumbrados a ver a tanta gente contraer una infección específica o saber cuál es la infección viral».

Es imposible burlarse de todas las formas en que el cerebro puede sufrir en esta pandemia y cómo afecta a una persona en particular. La depresión y la ansiedad van en aumento, sugieren las encuestas. Este aumento puede ser particularmente fuerte en personas que han soportado un diagnóstico, una enfermedad y un aislamiento estresantes.

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En un cerebro post mortem de una persona con COVID-19, una proteína de coagulación llamada fibrinógeno (rojo) indica que los vasos sanguíneos están dañados y tienen fugas.Avindra Nath

El simple hecho de estar en una unidad de cuidados intensivos puede resultar confuso. Un estudio de 2013 encontró que el delirio afectó a 606 de 821 personas (74 por ciento) mientras los pacientes estaban en unidades de cuidados intensivos por insuficiencia respiratoria y otras emergencias importantes. El trastorno de estrés postraumático afectó a aproximadamente un tercio de las personas que habían estado gravemente enfermas con COVID-19 (SN: 12/3/21).

También son importantes aspectos más específicos del tratamiento. Los pacientes con COVID-19 que han pasado largos períodos de tiempo boca abajo pueden tener dolor nervioso persistente, no porque el virus haya atacado el nervio, sino porque la posición boca abajo comprime los nervios. Y las personas pueden sentirse mentalmente confundidas, no por el virus en sí, sino porque la escasez del fármaco anestésico, propofol, significaba que estaban recibiendo un sedante alternativo que puede provocar más efectos secundarios, dice Rogers, psiquiatra del University College London.

Las preguntas persistentes, qué le hace realmente el virus al cerebro, quién sufrirá más y durante cuánto tiempo, aún no han sido respondidas y probablemente no lo serán por mucho tiempo. Los diversos y dañinos efectos de los bloqueos, la imprecisión que los médicos y los pacientes usan para describir los síntomas (como el término no médico «niebla mental») y los efectos indirectos que el virus puede tener en el cerebro se unen, creando un rompecabezas endiabladamente complejo .

Por ahora, los médicos están ocupados enfocándose en las formas en que pueden ayudar, incluso en medio de estos misterios, y diseñando estudios más grandes y más largos para comprender mejor los efectos del virus en el cerebro. Esa información será crucial para ayudar a las personas a avanzar. «Esto no va a terminar pronto, lamentablemente», dice Troyer.

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