El estiércol petrificado de un antepasado de dinosaurio da como resultado una nueva especie de escarabajo

Los científicos han descubierto especímenes completos de una nueva especie de escarabajo en una pieza fosilizada de excrementos de reptiles viejos. El hallazgo, descrito el 30 de junio en Biología actual, sugiere que El estiércol petrificado podría contener más detalles sobre vidas pasadas. de lo que se pensaba anteriormente.

Tales heces viejas se han «pasado por alto en gran medida», dice el biólogo evolutivo Martin Qvarnström de la Universidad de Uppsala en Suecia. “Pero a menudo contienen fósiles muy bien conservados. Son como cofres del tesoro escondidos «.

El estiércol petrificado, también conocido como coprolito, puede proporcionar información sobre la dieta de las criaturas extintas que los fósiles del cuerpo no pueden. Por ejemplo, se utilizaron coprolitos para mostrar que algunos dinosaurios de origen vegetal también comían crustáceos (SN: 21/09/17).

Las heces, especialmente de carnívoros, pueden convertirse fácilmente en coprolitos porque las heces a menudo contienen las materias primas y las bacterias necesarias para la mineralización, dice la paleontóloga Karen Chin de la Universidad de Colorado Boulder, que no participó en el estudio. Los experimentos de laboratorio han demostrado que el estiércol puede convertirse en coprolito en unas pocas semanas, conservando todas las delicadas estructuras del interior, mientras que el estiércol se entierra con el tiempo. «Sin una mineralización rápida, las heces se aplanarían, pero la mayoría de los coprolitos son tridimensionales», dice.

A pesar de este poder conservante, los coprolitos de los fósiles pueden verse eclipsados ​​por el ámbar, una resina de árbol translúcida. Algunos de los fósiles de insectos tridimensionales mejor conservados se encuentran en ámbar. Sin embargo, debido a que la resina no se esparció hasta hace unos 130 millones de años, los insectos más antiguos conservados en ámbar son raros.

Con curiosidad por saber si los excrementos petrificados mucho más antiguos podrían igualar la calidad fósil de los especímenes de ámbar, Qvarnström y sus colegas utilizaron un sincrotrón que genera poderosos rayos X para observar un coprolito de Polonia. El estiércol probablemente provino de un pariente dinosaurio extinto llamado Silesaurus opolensisque vivió hace unos 237 millones a 227 millones de años durante el Triásico.

El estiércol petrificado de un antepasado de dinosaurio da como resultado una nueva especie de escarabajo, Forma parte de la Vida
Esta pantalla de computadora de estiércol petrificado recientemente analizado muestra restos de escarabajos (marrón), cubiertas de alas de escarabajo (naranja), fibras de hongos (gris) y algas (verde).M. Qvarnström et al / Biología actual 2021

El escaneo sincrotrón mostró fósiles de escarabajos enteros compitiendo por la calidad de especímenes similares en ámbar, junto con fragmentos de la misma especie de escarabajo. Los exoesqueletos fosilizados de todos los escarabajos carecían de las uniones necesarias para la clasificación, pero al ensamblar los escarabajos fragmentados, los investigadores pudieron reconstruir estas características. Como resultado, el equipo identificó a los insectos como una nueva familia y especie de escarabajos por su nombre. Triamyxa coprolithica.

Qvarnström espera que más paleontólogos comiencen a ver cuán útiles pueden ser los coprolitos. “Este ancestro dinosaurio hizo un trabajo de campo para nosotros”, dice. «De lo contrario, no hubiéramos podido encontrar estos insectos».

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