El ganado entrenado para ir al baño podría ayudar a reducir la contaminación

Puedes llevar a una vaca al baño, pero ¿puedes hacer que orine allí? Resulta que puedes.

Investigadores exitosos en Alemania Se entrena a las vacas para que utilicen un área pequeña y cercada con césped artificial como cubículo de baño.. Esto podría permitir a las granjas recolectar y tratar fácilmente la orina de vaca, que a menudo contamina el aire, el suelo y el agua, informan los investigadores en línea el 13 de septiembre en Biología actual. Los componentes de esta orina, como el nitrógeno y el fósforo, también podrían usarse para hacer fertilizantes (SN: 6/4/21).

Una vaca promedio puede orinar decenas de litros al día y hay alrededor de mil millones de cabezas de ganado en todo el mundo. En los establos, la orina de vaca generalmente se mezcla con excrementos en el piso para crear una lechada que contiene amoníaco contaminante del aire (SN: 1/4/19). En los pastos, la orina de vaca puede penetrar en cuerpos de agua cercanos y liberar el fuerte óxido nitroso, un gas de efecto invernadero (SN: 09/06/14).

“Siempre pienso cómo podemos conseguir que los animales nos ayuden a manejarlos”, dice Lindsay Matthews, una autoproclamada psicóloga de vacas que estudia el comportamiento animal en la Universidad de Auckland, Nueva Zelanda. Matthews y sus colegas se propusieron entrenar a 16 terneros que tuvieran tiempo libre para aprender una nueva habilidad. “No tienen mucho que ver con el ordeño y otros sistemas”, dice. «Básicamente, solo pasan el rato, comen un poco, se encuentran y descansan».

Matthews se mostró optimista sobre las perspectivas de las vacas para aprender a ir al baño. “Estaba convencido de que podíamos hacerlo”, dice. Las vacas «son mucho, mucho más inteligentes de lo que la gente cree». Cada ternero recibió 45 minutos diarios de lo que el equipo llama “entrenamiento MooLoo”. Primero, los investigadores encerraron a los terneros en el cubículo del baño improvisado y alimentaron a los animales cada vez que orinaron.

Después de que los terneros hicieron la conexión entre usar la caja del inodoro y recibir una golosina, el equipo colocó a los terneros en un pasillo que conducía a la caja. Cada vez que los animales visitaban la habitación de las vaquitas, se les daba una golosina; Siempre que los terneros hacían pis en el pasillo, el equipo los rociaba con agua. “Teníamos 11 de 16 terneros [potty trained] en unos 10 días ”, dice Matthews. El resto de las vacas «probablemente también se puedan entrenar», agrega. «Simplemente no tuvimos suficiente tiempo».

Los investigadores entrenaron con éxito a 11 terneros como este para orinar en un cubículo de inodoro. Después de que la vaca hizo sus necesidades, se abrió una ventana en el establo y sirvió como manjar una mezcla de melaza. Hacer ejercitar a las vacas en los inodoros a gran escala y recolectar su orina para producir fertilizantes podría reducir la contaminación agrícola, dice el equipo.

Lindsay Whistance, investigadora de animales en el Centro de Investigación Orgánica en Cirencester, Inglaterra, «no está sorprendida por los resultados». Con el entrenamiento y la motivación adecuados, “esperaba que el ganado pudiera aprender esta tarea”, dice Whistance, quien no participó en el estudio. La practicidad del entrenamiento para ir al baño a gran escala para las vacas, dice, es un asunto diferente.

Para que la formación de MooLoo se convierta en una práctica generalizada, «debe automatizarse», dice Matthews. “Queremos desarrollar sistemas de capacitación automatizados, sistemas de recompensa automatizados”. Estos sistemas aún están lejos de la realidad, pero Matthews y sus colegas esperan que puedan tener un gran impacto. Por ejemplo, si el 80 por ciento de la orina de vaca se recolectara en letrinas, las emisiones de amoníaco asociadas podrían reducirse a la mitad, como sugieren estudios anteriores.

«Son estas emisiones de amoníaco las que son críticas para los beneficios ambientales reales y el potencial para reducir la contaminación del agua», dice Jason Hill, ingeniero de biosistemas de la Universidad de Minnesota en St. Paul, que no está en el trabajo. «El amoníaco del ganado es un contribuyente importante a los efectos adversos sobre la salud humana», dice (SN: 16/01/09). Por lo tanto, el entrenamiento del ganado para ir al baño podría ayudar a crear un aire más limpio, así como un espacio de vida más limpio y cómodo para las propias vacas.

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