Esta mantis religiosa infla una extraña glándula de feromonas para atraer parejas

Las mantis religiosas, con sus rasgos angulosos, ojos enormes y postura de centauro, a menudo parecen un poco extrañas. Pero los investigadores descubrieron recientemente una especie de mantis que lleva esta cualidad de otro mundo al siguiente nivel: las hembras de esta especie tienen una glándula de feromonas inflable que sobresale de la parte posterior del abdomen como un globo verde en forma de Y.

Este extraño órgano no se parece a nada que se haya visto antes en las mantis, informan los investigadores en línea el 21 de abril. Revista de investigación Orthoptera.

En octubre de 2017, el herpetólogo Frank Glaw se dirigía a la selva tropical nocturna de la Amazonía peruana en la Estación de Investigación Panguana, en busca de anfibios y reptiles. Su linterna pasó sobre una mantis marrón que imitaba hojas (Stenophylla lobivertex) en la maraña de vegetación, y vio estructuras «parecidas a gusanos» que sobresalían de su espalda. Esas estructuras fueron rápidamente absorbidas por el insecto después de que la luz lo golpeara, dice Glaw, de la Colección de Zoología de Baviera en Munich, Alemania.

Glaw recordó a los «parásitos que se comen al animal desde el interior», habiendo visto ya insectos tan fatalmente parasitados. Con la ayuda de Christian Schwarz, un entomólogo de la Universidad Ruhr de Bochum en Alemania, y las observaciones de algunos especímenes femeninos en cautiverio, el equipo descubrió que la mantis no era un recipiente plagado de parásitos.

La glándula de feromonas inflable de Stenophylla lobivertex (mostrado) puede ser muy eficiente en la difusión de señales químicas por toda la selva tropical.Christian J. Schwarz (CC-BY 4.0)

Cuando no se les molesta en la oscuridad total, las mantis femeninas extruyen una estructura de púas hinchadas con fluidos corporales, aproximadamente del tono y el brillo del jade pulido. Parece ser una glándula altamente modificada para la producción de feromonas, señales químicas que ayudan a los insectos hembras a atraer parejas (SN: 13/05/15).

Otras mantis tienen glándulas simples no inflables que se encuentran en la misma sección del abdomen que S. lobivertexEs un artilugio bifurcado.

Los investigadores rara vez encuentran esta especie de mantis y puede estar sutilmente esparcida por la selva, por lo que encontrar parejas receptivas podría ser particularmente difícil. Los investigadores piensan que una glándula de feromonas grande y que sobresale con mucha superficie podría ser una solución alternativa, dispersando las feromonas de manera más eficiente para ser detectadas por las antenas de los posibles pretendientes.

«Es como una ‘aplicación de citas’ de química de la jungla», dice Glaw, señalando que las observaciones «subrayan la importancia de las feromonas en [the mantises’] vívidamente reproducción. «

Se sabe que las hembras de algunas otras especies de mantis exhiben una glándula rosada en forma de parche cuando hacen su llamada química para buscar pareja, dice Henrique Rodrigues, entomólogo del Museo de Historia Natural de Cleveland que no participó en esta investigación.

«Puedo ver fácilmente algo como esto como el precursor de la glándula protrusible», dice Rodrigues. Señala que debido a que los machos tienen antenas delgadas, parecidas a pelos, «la otra forma de aumentar las posibilidades de encontrar pareja sería que las hembras aumenten la cantidad de feromonas liberadas».

Glaw cree que es probable que existan glándulas similares en las otras dos especies de Stenophyllay quizás otras mantis. «Si este órgano es realmente una herramienta importante para mejorar la búsqueda de pareja», dice, «también sería una bendición para muchas otras especies de mantis y podría estar más extendido».

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