Este intrépido robot es el Wall-E de las profundidades marinas

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Agrandar / Con orugas extra anchas y un montón de otras características inteligentes, el Benthic Rover II puede vagar por el fondo marino durante años.

Madison Pobis | MBARI

El Benthic Rover II es del tamaño de un automóvil compacto, aunque tiene huellas gruesas, lo que lo hace más parecido a un tanque científico. Eso, junto con los dos dispositivos de flotación con forma de ojos saltones en su frente, le da una especie de vibración WALL-E. Solo que en lugar de explorar un paisaje sembrado de basura, la BR-II deambula por el fondo marino del Pacífico, a 13.000 pies de profundidad. La misión del robot: merodear por el terreno blando en busca de pistas sobre cómo las profundidades del océano procesan el carbono.

Esa misión comienza con un viaje salvaje, a 180 millas de la costa del sur de California. Los científicos del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey bajan el BR-II al agua y luego … lo dejan caer. Completamente desatado, el robot cae en caída libre durante dos horas y media, aterrizando en las llanuras abisales, grandes extensiones de lo que generosamente podríamos llamar estiércol. «Es blanda y polvorienta al mismo tiempo», dice la ingeniera eléctrica de MBARI Alana Sherman, coautora de un nuevo artículo en Science Robotics que describe los hallazgos de las aventuras del robot. «Lo cual es parte de la razón por la que es un vehículo de orugas y tiene estas huellas realmente anchas». Esa superficie adicional distribuye el peso del robot para que no se hunda en la arena.

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Si quisieras idear la manera perfecta de torturar a un robot, el mar profundo sería el ideal. A estas profundidades el agua es fría, salada (y por lo tanto corrosiva) y muy presurizada; hay una gran cantidad de líquido empujando hacia abajo sobre el robot.

Como los rovers de Marte, este robot debe ser autónomo. De hecho, de alguna manera es incluso más Es difícil controlar un rover a 13.000 pies de profundidad que un rover en otro planeta. Las ondas de radio viajan bien en el espacio, es solo que tardan hasta 20 minutos en cada sentido para hacer el viaje entre la Tierra y Marte, y buena suerte pilotando un rover de forma remota en tiempo real con ese tipo de demora. Pero ondas de radio odio agua. Entonces, en cambio, BR-II usa señales acústicas para hablar con otro robot, un planeador flotante que los científicos de MBARI lanzan desde la costa cuatro veces al año. El planeador, esencialmente una tabla de surf muy cara, viaja a la ubicación aproximada del rover, hace ping, recopila actualizaciones de estado y datos de muestra, y envía esa información a un satélite para que los investigadores accedan.

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Agrandar / Un pez cola de rata capturado con la cámara del BR-II.

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Agrandar / Observe la suciedad simplista del lecho marino.

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Dado que los científicos de MBARI no pueden simplemente sentarse en sus laboratorios y pilotar el rover, es por sí solo. Pero sus directivas son simples. Estacionado en el lecho marino, baja dos sensores de oxígeno al lodo. Esto le da al robot una medida de la actividad biológica en el sedimento, ya que los microbios consumen oxígeno y escupen dióxido de carbono. El rover también tiene un sistema de cámara de fluorescencia que emite una luz azul, lo que hace que la clorofila de la materia orgánica brille. Esto le da al robot una idea de la cantidad de detritos de las aguas superficiales, conocidas como «nieve marina», que descienden hasta el lecho marino.

El rover permanece en un lugar así durante 48 horas y luego avanza 33 pies. Eso es todo. “No sabría si se hubiera caído por un acantilado; todo lo que sabe es que se supone que debo avanzar 10 metros”, dice Sherman. «Pero afortunadamente, no hay acantilados alrededor, así que aprovechamos la simplicidad del entorno para mantener el robot más simple».

Aún así, hay un problema: las huellas de gran tamaño ensucian el lecho marino. “Aunque se mueve muy lentamente, no se necesita mucho para crear esta enorme tormenta de polvo”, dice Sherman. «Siempre queremos estar conduciendo hacia la corriente para que pueda empujar el sedimento que se altera detrás de nosotros». Entonces, antes de que el rover se mueva, usa un sensor para tener una idea de la dirección actual de la … eh, corriente, luego se dirige directamente hacia ella.

El rover bentónico hace esto durante todo un año, sin supervisión: estacionar, tomar medidas, moverse 33 pies, repetir. Luego, los científicos se embarcan en su barco de investigación para cambiarle la batería.

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