Estos escarabajos caminan sobre el agua, boca abajo, debajo de la superficie.

Debido a que son bastante pequeños, los insectos pueden tener una relación muy diferente con la interfaz agua-aire que los animales más grandes. La tensión superficial permite que insectos como los zancudos corran por aguas tranquilas, por ejemplo. Sin embargo, una nueva investigación muestra una forma inusual de pisar ese límite: desde abajo.

Un escarabajo que habita en el agua puede Zumbido boca abajo a lo largo de la parte inferior de la superficie del aguacomo si el agua fuera un cristal sólido, informan los investigadores el 28 de junio en Etología. Es la primera documentación detallada de un escarabajo que se mueve de esta manera que se conoce solo de unos pocos grupos de animales.

John Gould, biólogo conductual de la Universidad de Newcastle en Callaghan, Australia, no había ido a buscar escarabajos en las montañas Watagan una noche, sino que buscó renacuajos en estanques efímeros. En una de estas piscinas descubrió un objeto negro que era más pequeño que una uña pequeña.

«Al principio simplemente asumí que debía haber sido un escarabajo que cayó al agua y nadaba por la superficie del agua», dice Gould, «pero luego me di cuenta de que el escarabajo estaba boca abajo y debajo de la superficie del agua». . »

Mientras Gould filmaba rápidamente la escena, el escarabajo corría bajo la superficie del agua como sobre una superficie plana y sólida, descansando regularmente y cambiando de dirección.

Un escarabajo de agua (posiblemente de la familia Hydraenidae) migra a lo largo del fondo de la superficie del agua en las montañas Watagan en Nueva Gales del Sur, Australia. La burbuja delgada visible a lo largo del vientre del insecto puede ayudar a asegurarlo a la superficie y proporcionar una fuente de oxígeno.

Gould luego mencionó el encuentro a su colega José Valdez, un ecologista de vida silvestre en el Centro Alemán para la Investigación Integrativa de la Biodiversidad en Leipzig. Valdez encontró interesantes las observaciones, pero antes había visto a insectos caminar erguidos bajo el agua.

«No entendí muy bien lo que estaba describiendo hasta que me mostró el video», dice Valdez. «Entonces estaba agotado».

Mientras investigaban la literatura científica, los investigadores encontraron que algunos caracoles podían deslizarse a lo largo de una capa de limo en el fondo de la superficie del agua, pero ha habido pocos registros de escarabajos caminando de esta manera, mencionados solo casualmente en artículos de hace décadas.

Es una brecha de publicación que sorprendió a Martin Fikáček, entomólogo de la Universidad Nacional Sun Yat-sen en Kaohsiung, Taiwán. La capacidad de caminar por debajo de la superficie es conocida por los especialistas en escarabajos acuáticos que aprovechan el comportamiento al recolectar los escarabajos. Los investigadores sacudían el suelo del estanque y los escarabajos nadan hacia la superficie, donde se deslizan boca abajo, explica. Pero nadie había examinado más de cerca el fenómeno.

«Es realmente genial que alguien haya empezado a pensar en eso [the beetles’ abilities]porque siempre lo vemos y nunca hemos pensado en ello ”, dice Fikáček, que no participó en esta investigación.

Gould y Valdez identificaron al insecto como un pequeño escarabajo del musgo (familia Hydraenidae), pero Fikáček cree que en realidad es un escarabajo devorador de agua (familia Hydrophilidae). Dice que vio a ambos escarabajos moverse así.

Aún no está claro cómo el insecto logra esto físicamente, pero los investigadores tienen una idea. La foto de Gould del escarabajo mostraba una burbuja de aire atrapada a lo largo del vientre levantado de la criatura. El equipo cree que la flotabilidad de la burbuja podría volcarse y clavar al escarabajo en el fondo de la superficie del agua. Esto permite que el insecto ejerza presión sobre el límite de agua y aire con cada paso, creando lo que Gould observó como pequeños montículos de agua que brotaban de las patas del escarabajo.

“Hubiera sido realmente interesante saber qué partes de los animales son [water-repellant] y cuáles no, además de información sobre la anatomía del pie ”, afirma Tom Weihmann, fisiólogo del movimiento de la Universidad de Colonia, que no participa en este estudio. El escarabajo podría repeler el agua como lo describen los investigadores, dice, pero eso significaría que las patas del escarabajo se sienten atraídas por el agua, en lugar de un cuerpo repelente al agua.

Gould y Valdez creen que el escarabajo podría usar esta superpotencia que deambula por el agua para mantenerse alejado de las emboscadas de los depredadores que acechan en el fondo de estas piscinas. Sin embargo, esto debe descubrirse mediante investigaciones adicionales.

La investigación futura podría mostrar si los escarabajos pueden cambiar al lado opuesto del límite agua-aire y abandonar el agua por completo. Los estudios adicionales de la física del curso de agua al revés del escarabajo también podrían estimular los avances en robótica, como se ha logrado con los zancos de agua, señala el equipo (SN: 30/07/15).

Los resultados muestran la frecuencia con la que ignoramos o extrañamos las cosas asombrosas que hacen los animales más pequeños todos los días, dice Gould. «»Describir la historia natural de los pequeños es tan importante como describir la historia natural de cualquier gran mamífero o ave»».

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