Hace 15 años, Plutón se convirtió en un planeta enano. ¿Ese movimiento todavía tiene sentido? Noticias de ciencia

Durante 76 años, Plutón fue el noveno planeta amado. A nadie le importaba que fuera el enano del sistema solar, con una luna, Caronte, de la mitad de su tamaño. A nadie le importaba que tuviera una órbita excéntrica e inclinada. Plutón era un bicho raro, pero era nuestro bicho raro.

«Los niños se identifican con su pequeñez», escribió la escritora científica Dava Sobel en su libro de 2005 Los planetas. «Los adultos se relacionan con su insuficiencia, su existencia marginal como un inadaptado».

Cuando Plutón fue excluido de la exhibición planetaria en 2000 en el Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York, los niños enviaron mensajes de odio a Neil deGrasse Tyson, director del planetario del museo. Asimismo, hubo un alboroto popular cuando hace 15 años, en agosto de 2006, la Unión Astronómica Internacional, o IAU, escribió una nueva definición de «planeta» que dejó fuera a Plutón. La nueva definición requería que un cuerpo 1) orbitara alrededor del sol, 2) tuviese suficiente masa para ser esférico (o cercano) y 3) haya despejado la vecindad alrededor de su órbita de otros cuerpos. Los objetos que cumplen los dos primeros criterios pero no el tercero, como Plutón, fueron designados como «planetas enanos».

La ciencia no es sentimental. No importa lo que te guste o el mnemotécnico que hayas aprendido en la escuela primaria. La ciencia parecía haber ganado el día. Los científicos aprendieron más sobre el sistema solar y revisaron sus puntos de vista en consecuencia.

“Creo que la decisión tomada fue la correcta”, dice la astrónoma Catherine Cesarsky de CEA Saclay en Francia, quien fue presidenta de la IAU en 2006. “Plutón es muy diferente de los ocho planetas del sistema solar, y habría sido muy diferente Es difícil seguir cambiando el número de planetas del sistema solar a medida que aumenta la masa [objects beyond Neptune] estaban siendo descubiertos. La intención no era en absoluto degradar a Plutón, sino al contrario promoverlo como [a] prototipo de una nueva clase de objetos del sistema solar, de gran importancia e interés «.

Durante mucho tiempo compartí esta opinión. He estado escribiendo sobre Plutón desde mi primera presentación en un periódico en el Cornell Daily Sun, cuando estaba en el tercer año de la universidad en 2006. Entrevisté a algunos de mis profesores sobre la decisión de la IAU. Uno, el científico planetario Jean-Luc Margot, que ahora está en UCLA, lo llamó “un triunfo de la ciencia sobre la emoción. La ciencia se trata de reconocer que las ideas anteriores pueden haber estado equivocadas ”, dijo en ese momento. «Plutón finalmente está donde pertenece».

Pero otro, el científico planetario Jim Bell, ahora en la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, pensó que la decisión era una farsa. Todavía lo hace. La idea de que los planetas tengan que despejar sus órbitas es particularmente molesta, dice. La capacidad de recolectar o expulsar todos esos escombros no solo depende del cuerpo en sí.

Todo lo que tenga una geología interesante debería ser un planeta, me dijo Bell recientemente. «Soy un lumper, no un divisor», dice. «No importa dónde estés, importa lo que eres».

No todo el mundo está de acuerdo con él. “Hace quince años finalmente lo hicimos bien”, dice el científico planetario Mike Brown de Caltech, quien usa el nombre de usuario de Twitter @plutokiller porque su investigación ayudó a sacar a Plutón del panteón planetario. «Plutón se había equivocado todo el tiempo».

Pero desde 2006, hemos aprendido que Plutón tiene atmósfera y tal vez incluso nubes. Tiene montañas hechas de hielo de agua, campos de nitrógeno congelado, picos nevados de metano y dunas y volcanes. «Es un mundo dinámico y complejo que no se parece a ningún otro que orbita alrededor del sol», escribió el periodista Christopher Crockett en Noticias de ciencia en 2015 cuando la nave espacial New Horizons de la NASA sobrevoló Plutón.

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Las observaciones de la misión New Horizons de la NASA mostraron que la superficie de la región Sputnik Planitia de Plutón está cubierta de «células» de hielo de nitrógeno (bloques poligonales blancos) que constantemente traen material fresco a la superficie desde abajo.JHU-APL, NASA, SWRI
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Las vistas más cercanas resaltan las escarpadas montañas de hielo de agua que bordean algunas de estas celdas.JHU-APL, NASA, SWRI

La misión New Horizons mostró que Plutón tiene una geología fascinante y activa que rivaliza con la de cualquier mundo rocoso del sistema solar interior. Y el punto de vista solidificado del científico planetario Philip Metzger de que la definición de la IAU no dio en el blanco.

“Hubo una reacción inmediata contra la definición tonta” cuando se propuso, dice Metzger, de la Universidad de Florida Central en Orlando. Desde entonces, él y sus colegas han estado refinando sus puntos de vista: «¿Por qué tenemos esta intuición que dice que es tonto?»

Volviendo a contar el cuento

Resulta que la narrativa de «acabamos de aprender más» no es realmente cierta, dice Metzger. Aunque la historia oficial es que Plutón fue reclasificado porque llegaron nuevos datos, no es tan simple. Enseñar esa narrativa es malo para la ciencia y para la educación científica, dice.

La verdad es que no existe una definición única de planeta, y estoy empezando a creer que eso es algo bueno.

Durante siglos, la palabra «planeta» fue un término mucho más inclusivo. Cuando Galileo dirigió su telescopio hacia Júpiter, cualquier cuerpo en movimiento de gran tamaño en el cielo se consideraba un planeta, incluidas las lunas. Cuando los astrónomos descubrieron los cuerpos rocosos que ahora llamamos asteroides en el siglo XIX, esos también se llamaron planetas, al menos al principio.

Plutón fue considerado un planeta desde el principio. Cuando Clyde Tombaugh, un astrónomo aficionado de Kansas recién reclutado para el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, lo vio en fotos tomadas en enero de 1930, corrió hacia el director del observatorio y declaró: «He encontrado su Planeta X».

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Clyde Tombaugh, mostrado aquí con un telescopio casero, descubrió Plutón en 1930 cuando tenía 24 años.GL Archive / Alamy Foto de stock

El descubrimiento no fue un accidente. En 1903, el astrónomo estadounidense Percival Lowell planteó la hipótesis de que un planeta oculto siete veces la masa de la Tierra orbitaba 45 veces más lejos del sol. Lowell había buscado lo que llamó Planeta X hasta que murió en 1916. La búsqueda continuó sin él.

Se pensaba que el nuevo planeta era «negro como el carbón, casi tan denso como el hierro, dos veces más denso que las rocas más pesadas de la superficie terrestre». Carta de noticias científicas, el predecesor de Noticias de ciencia, informado en 1930.

Investigaciones posteriores mostraron que Lowell había sobrestimado enormemente la masa de Plutón: es más como una quincena de la masa de la Tierra. Las cosas se pusieron aún más extrañas cuando los científicos se dieron cuenta de que Plutón no estaba solo allí. En 1992, un objeto de aproximadamente una décima parte del diámetro de Plutón fue encontrado orbitando el sol «en la congelación profunda del espacio mucho más allá de las órbitas de Plutón y Neptuno», como Noticias de ciencia lo describió.

Desde entonces, se han encontrado más de 2.000 cuerpos helados escondidos en esa zona gélida llamada Cinturón de Kuiper, y hay muchos más por ahí. La conciencia de los vecinos de Plutón trajo nuevas preguntas: ¿Qué características podrían unir estos extraños mundos nuevos con los más familiares? ¿Y qué los distingue? Con tantos objetos nuevos enfocados, había un creciente deseo de una definición formal de «planeta».

En 2005, Brown vio el primero de los cuerpos del Cinturón de Kuiper que parecía ser más grande que Plutón. Si Plutón fue el noveno planeta, entonces seguramente el nuevo descubrimiento, apodado Xena (en honor al programa de televisión Xena: princesa guerrera), debería ser el décimo. Pero si Xena era un residuo helado de la formación del sistema solar que no merecía el título de «planeta», también lo era Plutón.

Las tensiones sobre cómo categorizar a Plutón y Xena llegaron a un punto crítico en 2006 en una reunión en Praga de la IAU. El último día, 24 de agosto, después de mucho debate enconado, se sometió a votación una nueva definición de “planeta”. Plutón y Xena fueron los primeros. Xena pasó a llamarse acertadamente Eris, la diosa griega de la discordia.

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El 24 de agosto de 2006, en Praga, los miembros de la Unión Astronómica Internacional votaron por una nueva definición de planeta que redesignaba a Plutón y su vecino Eris como planetas enanos, reduciendo el número total de planetas del sistema solar a ocho.Michal Cizek / AFP / Getty Images

Se revisaron libros de texto, se reimprimieron carteles, pero muchos científicos planetarios, especialmente aquellos que estudian Plutón, nunca se molestaron en cambiar. “Los científicos planetarios no utilizan la definición de la IAU en la publicación de artículos”, dice Metzger. «Prácticamente simplemente lo ignoramos».

En parte eso podría ser descaro o rencor. Pero Metzger y sus colegas creen que hay buenas razones para rechazar la definición. Metzger, Bell y otros, incluido Alan Stern del Southwest Research Institute, el científico planetario que dirigió la misión New Horizons y ha argumentado desde antes del descubrimiento del Cinturón de Kuiper que el sistema solar contiene cientos de «planetas», exponen su caso en un par de artículos recientes, uno publicado en 2019 en Ícaro y uno de próxima aparición.

Después de examinar cientos de artículos científicos, libros de texto y cartas que datan de siglos atrás, los investigadores muestran que la forma en que los científicos y el público han utilizado la palabra «planeta» ha cambiado con el tiempo, pero no de la forma en que la mayoría de la gente piensa.

Dentro y fuera

Considere a Ceres, el primero de los que ahora se conocen como planetas enanos en ser descubierto. Ubicado en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, Ceres también fue considerado un planeta después de su descubrimiento de 1801. A menudo se dice que Ceres fue degradado después de que los astrónomos encontraron el resto de los cuerpos en el cinturón de asteroides. A fines del siglo XIX, con cientos de asteroides acumulados, Ceres fue despojada de su título planetario gracias a sus vecinos. En ese sentido, cuenta la historia, Ceres y Plutón sufrieron la misma suerte.

Pero esa no es la historia real, descubrieron Metzger y sus colegas. Ceres y otros asteroides fueron considerados planetas, a veces denominados «planetas menores», hasta bien entrado el siglo XX. Un artículo de 1951 en Carta de noticias científicas declaró que «se sabe que miles de planetas giran alrededor de nuestro sol», aunque la mayoría son «pequeños alevines». Estos «planetas bebés» pueden ser tan pequeños como una manzana o tan anchos como Pensilvania.

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El planeta enano Ceres orbita en el cinturón de asteroides. También se consideró una vez un planeta. La misión Dawn de la NASA visitó el planeta enano en 2015 y descubrió que también es un mundo geológicamente interesante.JPL-Caltech, NASA, UCLA, MPS, DLR, IDA

No fue hasta la década de 1960, cuando las naves espaciales ofrecieron mejores observaciones de estos cuerpos, que el término «planetas menores» pasó de moda. Si bien los asteroides más grandes todavía parecían planetarios, la mayoría de los asteroides pequeños resultaron ser grumosos y de forma irregular, lo que sugiere un origen diferente o una geofísica diferente a la de los planetas más grandes y redondos. El hecho de que los asteroides no «despejaran sus órbitas» no tuvo nada que ver con el cambio de nombre, argumenta Metzger.

¿Y las lunas? Los científicos los llamaron «planetas» o «planetas secundarios» hasta la década de 1920. Sorprendentemente, fueron las publicaciones no científicas, en particular los almanaques astrológicos que usaban las posiciones de los cuerpos celestes para las lecturas del horóscopo, las que insistían en la simplicidad de un número limitado de planetas que se movían a través de la esfera fija de las estrellas.

Metzger piensa que la definición más antigua de un planeta que incluía lunas se olvidó cuando la ciencia planetaria atravesó una «Gran Depresión» entre 1910 y 1950. Se habían descubierto tantos asteroides que buscar nuevos o refinar sus órbitas se estaba volviendo aburrido. Los telescopios aún no eran lo suficientemente buenos para comenzar a explorar la geología de los asteroides. Otras partes de la ciencia espacial eran mucho más emocionantes, por lo que la atención se dirigió allí.

Pero los nuevos datos que llegaron con los viajes espaciales devolvieron las lunas al pliegue planetario. A partir de la década de 1960, «planeta» reapareció en la literatura científica como una descripción de los satélites, al menos los grandes y redondos.

Uso en el mundo real

La definición de planeta que incluye ciertas lunas, asteroides y objetos del Cinturón de Kuiper ha tenido poder de permanencia porque es útil, dice Metzger. El trabajo de los científicos planetarios incluye comparar un lugar como Marte (un planeta) con Titán (una luna), Tritón (una luna que probablemente nació en el Cinturón de Kuiper y capturada por Neptuno hace mucho tiempo) y Plutón (un planeta enano). Es científicamente útil tener una palabra para describir los cuerpos cósmicos donde ocurre una geofísica interesante, incluidas las condiciones que permiten la vida, dice. Hay todo tipo de complejidad adicional, desde montañas hasta atmósferas, océanos y ríos, cuando los mundos rocosos crecen lo suficiente para que su propia gravedad los haga esféricos.

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Plutón y cientos o miles de otros objetos que rivalizan con Plutón en tamaño e interés orbitan en la parte trasera helada del refrigerador del sistema solar, llamado Cinturón de Kuiper (anillo borroso blanco).NASA

“No estamos afirmando que tenemos la definición perfecta de planeta y que todos los científicos deberían adoptar nuestra definición”, agrega. Ese es el mismo error que cometió la IAU. «Estamos diciendo que esto es algo que debería debatirse».

Una definición más inclusiva de «planeta» también daría un concepto más preciso de lo que es el sistema solar. Hacer hincapié en los ocho planetas principales sugiere que dominan el sistema solar, cuando en realidad las cosas más pequeñas superan enormemente a esos mundos. Los planetas principales ni siquiera permanecen en sus órbitas durante períodos de tiempo prolongados. Los gigantes del gas se han movido en el pasado. Enseñar la vista del sistema solar que incluye solo ocho planetas estáticos no hace justicia a ese dinamismo.

Brown de Caltech no está de acuerdo. Tener el empuje gravitacional para empujar a otros cuerpos dentro y fuera de la línea es una característica importante de un mundo, dice. Además, los ocho planetas dominan claramente nuestro sistema solar, dice. “Si me dejaras caer en el sistema solar por primera vez, y miraba a mi alrededor y veía lo que había allí, nadie diría nada más que, ‘Guau, hay estos ocho, elige tu palabra, y muchas otras pequeñas cosas . «

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Plutón se eleva por encima del horizonte de su luna más grande, Caronte, en esta ilustración.Mark Garlick / Biblioteca de fotografías científicas / GettyImages Plus

Pensar en los planetas de esa manera conduce a preguntas generales sobre cómo se armó el sistema solar.

Un argumento común a favor de la definición de la IAU es que mantiene manejable el número de planetas. ¿Te imaginas si hubiera cientos o miles de planetas? ¿Cómo podría la persona promedio realizar un seguimiento de todos ellos? ¿Qué imprimiríamos en las loncheras? No me estoy burlando de esta idea; Como escritor de astronomía que ha estado obsesionado con el espacio desde que tenía 8 años, sería reacio a desviar a la gente hacia los planetas.

Pero Metzger cree que enseñar solo ocho planetas corre el riesgo de desviar a la gente al resto del espacio. “A principios de la década de 2000, había mucha emoción cuando los astrónomos estaban descubriendo nuevos planetas en nuestro sistema solar”, dice. «Toda esa emoción terminó en 2006». Pero esos objetos todavía están ahí y todavía son dignos de interés. A estas alturas, hay al menos 150 de estos planetas enanos, y la mayoría de la gente no tiene ni idea, dice.

Este es el argumento que encuentro más convincente. ¿Por qué tenemos que limitar el número de planetas? Los niños pueden memorizar los nombres y características de cientos de dinosaurios, o Pokémon, para el caso. ¿Por qué no fomentar eso para los planetas? ¿Por qué no inspirar a los estudiantes a redescubrir y explorar los objetos espaciales que más les atraen?

He llegado a pensar que lo que hace a un planeta puede estar simplemente en el ojo de los espectadores. Puede que yo sea un farsante, no un divisor también.

Plutón continúa cautivándonos a todos, como se muestra en estas entrevistas de 2015 después de que New Horizons envió sus imágenes de la riqueza geológica del planeta enano.

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