J. Ernest Wilkins Jr. fue un destacado del Proyecto Manhattan a pesar del racismo

El Proyecto Manhattan reunió a las mejores mentes científicas de los Estados Unidos con un propósito urgente: construir una bomba atómica. Eso incluía a personas que históricamente habían sido marginadas, incluidos científicos negros, que alcanzaron la grandeza en una era de discriminación desenfrenada.

Una de esas mentes era J. Ernest Wilkins Jr., un matemático, científico nuclear e investigador de óptica negro. Apenas después de su adolescencia cuando el Proyecto Manhattan se intensificó, rápidamente comenzó a trabajar con los mejores físicos de la época en lo que quizás fue el proyecto de investigación de física más trascendente del siglo.

Nacido en Chicago en 1923, Wilkins fue un prodigio de las matemáticas. Fue uno de los estudiantes más jóvenes admitidos en la Universidad de Chicago, a los 13 años. Obtuvo su doctorado. en la universidad cuando tenía 19 años, en 1942. Sus hazañas académicas fueron tan impresionantes que los artículos de los periódicos lo proclamaron un genio.

Pronto, Wilkins comenzó a trabajar en el Laboratorio Metalúrgico de la universidad, donde estaba en marcha mucho más que los estudios mundanos de los metales. Los investigadores estaban ayudando a diseñar reactores nucleares para producir el plutonio necesario para crear una bomba atómica. Con el físico Eugene Wigner, Wilkins comenzó a sentar las bases de la física teórica para los reactores nucleares.

En un reactor nuclear, la energía se libera cuando los átomos de uranio se fisionan o se dividen después de ser golpeados por un neutrón. Cada fisión también libera neutrones adicionales, que rebotan dentro del reactor con una variedad de energías. El trabajo de Wigner y Wilkins para determinar la distribución de energía de tales neutrones es una base de la física nuclear, todavía citada por los investigadores en la actualidad. Esos neutrones inician más fisiones, produciendo una reacción en cadena, por lo que comprender sus energías es crucial para diseñar reactores.

Pero en 1944, cuando se programó que los colegas de Wilkins se mudaran a un sitio del Proyecto Manhattan en Oak Ridge, Tennessee, Wilkins se quedó atrás. Las leyes racistas del estado que imponen la segregación en negocios, escuelas y lugares de trabajo habrían significado insoportables indignidades para el joven. “No es que no pudiera ir. Se negó a ir ”, dice Ronald Mickens, científico y colega de Wilkins durante sus últimos años en la Universidad Clark Atlanta en Georgia. «No lo permitiría, y ciertamente su familia no le permitiría vivir en cuartos separados».

Wilkins trabajaba en el Laboratorio Metalúrgico de la Universidad de Chicago, donde en 1942 los físicos habían creado la primera reacción en cadena nuclear controlada y autosuficiente, en una pila de grafito y uranio (ilustrado).Departamento de Energía de EE. UU., Oficina de Asuntos Públicos, Archivos Nacionales

Aún así, las habilidades de Wilkins tuvieron una gran demanda durante el Proyecto Manhattan. En 1944, el físico Edward Teller, quien más tarde se hizo conocido como el padre de la bomba de hidrógeno, señaló que “[M]En estos días escasean las altas calificaciones ”, y recomendó Wilkins a Harold Urey de la Universidad de Columbia, diciendo que“ ha estado haciendo, según Wigner, un trabajo excelente ”.

Wilkins, sin embargo, permaneció en la Universidad de Chicago hasta 1946. Firmó el Petición Szilard, una carta de 70 científicos al presidente Harry Truman después de la derrota de Alemania en la Segunda Guerra Mundial, que instaba a que se le diera a Japón la oportunidad de rendirse antes de que se usaran bombas atómicas. La petición nunca llegó a Truman.

Wilkins siguió siendo una figura destacada en la comunidad de la física nuclear a lo largo de su carrera, y se desempeñó como presidente de la American Nuclear Society en 1974-1975. Según un perfil de 1974 en Noticias Nucleares, Wilkins era conocido por «su inteligencia rápida, … su franqueza y buen carácter». Profundizó en temas complejos relacionados con los reactores nucleares, incluyendo cómo los rayos gamma, un tipo de radiación producida en los reactores, penetrar a través de materiales.

Después de trabajar en la industria nuclear durante varias décadas, Wilkins se convirtió en profesor en la Universidad de Howard en Washington, DC, en 1970, donde ayudó a establecer el primer doctorado en matemáticas. programa en una universidad históricamente negra. En la década de 1990, se incorporó a la Universidad Clark Atlanta en Georgia. Murió en 2011 a los 87 años.

A pesar de su enfoque en la física nuclear, Wilkins tenía una gran curiosidad y abordó diversas cuestiones matemáticas. También abordó temas de óptica; Al principio de su carrera diseñó lentes para microscopios y otros dispositivos. Incluso estudió el matemáticas del juego, con un artículo titulado «La estrategia audaz en presencia del límite de la casa», que presentó, apropiadamente, en Las Vegas, en la reunión de 1972 de la American Mathematical Society.

«Cuando tienes una formación en matemáticas … lo que encuentras es que las mismas matemáticas, las mismas estructuras, aparecen en muchos lugares diferentes», dice Mickens. «No es sorprendente que tuviera interés y fuera competente en muchas áreas diferentes».

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