La diversidad genética oculta de los corales corresponde a distintos estilos de vida.

Los corales pétreos que forman los arrecifes de coral esconden su diversidad a plena vista. Un análisis genético del arrecife de coral más extendido del Indo-Pacífico reveló que en lugar de ser una sola especie (Pachyseris speciosa), eran en realidad cuatro especies distintas de coral, informaron los investigadores el 2 de abril Biología actual.

Los arrecifes de coral son los condominios de la biodiversidad oceánica y albergan más especies por metro cuadrado que cualquier otro hábitat marino. Comprender qué especies de coral promueven la biodiversidad y cómo se comportan estos corales es clave para cuidarlos, especialmente porque un clima cálido amenaza la biodiversidad oceánica en general (SN: 6/5/20). «El solo hecho de saber lo que hay es fundamental para realizar un seguimiento de lo que estamos perdiendo», dice Rebecca Vega-Thurber, microbióloga marina de la Universidad Estatal de Oregón en Corvallis, que no participó en el nuevo estudio. Los hallazgos sugieren que otros corales que se cree que son una sola especie en realidad pueden ser mucho más diferentes de lo que pensaban los investigadores.

Usando una combinación de equipo de buceo y vehículos controlados a distancia, el biólogo marino Pim Bongaerts de la Academia de Ciencias de California en San Francisco y sus colegas tomaron muestras de más de 1.400 P. speciosa corales desde la superficie del océano hasta 80 metros. En el laboratorio, las muestras parecían idénticas y sus estructuras internas eran indistinguibles en las imágenes del microscopio electrónico de barrido. Sin embargo, sus genomas, sus completos libros de instrucciones genéticas, revelaron que los corales se habían separado hace millones de años. Esto tenía sentido para una de las especies del Golfo de Aqaba en el Mar Rojo, que estaba geográficamente separada de las demás. Pero las otras tres especies recientemente identificadas vivían juntas en los mismos arrecifes de coral en las aguas del sur de Asia. Si los corales vivían juntos, ¿por qué uno no superaba a los otros dos ?, se preguntó el equipo.

Al observar los datos de hábitat de sus inmersiones, los investigadores encontraron que las tres especies de coral distintas favorecían diferentes profundidades de agua, con una abundante en los primeros 10 metros y las otras dos floreciendo más profundamente. Las tres especies de coral también tenían diferentes concentraciones de algas y pigmentos fotosintéticos, lo que sugiere que tenían estrategias distintas para albergar a sus algas asociadas proveedoras de alimentos. Y los tiempos de desove de estas tres especies también se distribuyeron ligeramente. Uno liberó la mayoría de sus gametos cinco días después de la luna llena, otro siete días después y el tercero nueve días y más. Separar el desove podría ayudar a que los huevos y los espermatozoides de cada especie se conecten con su especie correcta.

Los biólogos marinos Pim Bongaerts y Norbert Englebert recolectan muestras de coral durante una inmersión en Holmes Reef en el Mar del Coral al norte de Australia.David whillas

Este estudio es el primero en mostrar cómo una colección de corales de arrecife crípticos está dividiendo su espacio ecológico compartido por profundidad, fisiología y tiempo de desove, dice Bongaerts. «Están ocurriendo todos estos linajes crípticos, pero en gran parte han sido ignorados desde un punto de vista ecológico».

Los hallazgos abren la puerta a la posibilidad de que muchos otros corales doppelgänger puedan ser de múltiples especies coexistiendo debido a diferencias ecológicas, dice el genomicista de arrecifes Christian Voolstra de la Universidad de Konstanz en Alemania. “Existe una pequeña posibilidad de que hayan elegido el unicornio, pero lo dudo mucho. Este artículo muestra que es muy probable que exista una enorme diversidad de corales de arrecifes de coral con ecologías distintas «.

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