La mezcla de árboles y cultivos puede ayudar tanto a los agricultores como al clima

El primer intento de cultivo de Maxwell Ochoo fue un fracaso estrepitoso.

En Ochieng Odiere, un pueblo cerca de las orillas del lago Victoria de Kenia, «conseguir un trabajo es un desafío», dice el hombre de 34 años. Para ganar algo de dinero y ayudar a alimentar a su familia, se dedicó a la agricultura. En 2017, plantó semillas de sandía en su parcela de 0,7 hectáreas.

Justo cuando los melones estaban listos para estallar de sus cogollos y convertirse en jugosos orbes, se produjo un período de sequía de dos meses y las sandías incipientes de Ochoo se marchitaron. Perdió alrededor de 70.000 chelines kenianos, unos 650 dólares.

Ochoo culpó a la pérdida de cobertura arbórea de la región por los largos períodos de sequía que se habían vuelto más comunes. Sin protección del sol, el suelo se horneó, dice.

En 2018, Ochoo y algunos vecinos decidieron plantar árboles en terrenos públicos y pequeñas fincas. Con la ayuda de grupos sin fines de lucro, la comunidad plantó cientos de árboles, volviendo verdes algunas de las áridas laderas. En su propia finca, Ochoo ahora practica el cultivo en callejones, en el que planta mijo, cebollas, batatas y mandioca entre hileras de frutas y otros árboles.

Los árboles brindan sombra y refugio a los cultivos, y sus sistemas de raíces más profundos ayudan a que el suelo retenga la humedad. Unas cuantas veces a la semana durante la temporada de cultivo, Ochoo lleva papayas, algunas tan grandes como su cabeza, al mercado, trayendo a casa el equivalente a unos $ 25 cada vez.

Y las hojas caídas de lo nuevo Calliandra los árboles proporcionan forraje para las cinco vacas de Ochoo. También descubrió que podía moler las hojas parecidas a helechos como suplemento dietético para la tilapia que cultiva en un pequeño estanque. Ahora gasta menos en comida para peces y la tilapia crece mucho más rápido que los peces de sus vecinos, dice.

Hoy en día, casi todo lo que come la familia de Ochoo proviene de la granja, y queda mucho para vender en el mercado. “Ya sea durante la sequía o la temporada de lluvias, mi tierra no está vacía”, dice, “hay algo que puede sostener a la familia”.

Maxwell Ochoo come una jugosa papaya de su granja en Kenia. Los árboles de papaya ayudan a mantener la humedad en el suelo en épocas más secas, beneficiando los cultivos que cultiva entre los árboles.M. Ochoo

La granja arbolada de Ochoo representa lo que muchos científicos esperan sea el futuro de la agricultura. La realidad actual, donde los campos a menudo se limpian de árboles para criar ganado o plantar hilera tras hilera de cultivos individuales, llamados monocultivos, se está quedando sin espacio.

Aproximadamente la mitad de toda la tierra

habitable de la Tierra está dedicada al cultivo de alimentos. Más del 30 por ciento de los bosques han sido talados en todo el mundo y otro 20 por ciento degradado, en gran parte para dejar espacio para la cría de ganado y el cultivo de cultivos. Para 2050, para alimentar a una población en crecimiento, las tierras de cultivo tendrán que aumentar en un 26 por ciento, un área del tamaño de la India, estiman los investigadores.

El hambre colectiva de los seres humanos impulsa las crisis ecológicas gemelas del cambio climático y la pérdida de biodiversidad. La tala de árboles para dejar espacio para cultivos y ganado libera carbono a la atmósfera y borra los hábitats naturales que sustentan a tantas especies (SN: 30/1/21, pág. 5).

La humanidad está en peligro de cruzar un límite planetario con consecuencias impredecibles, dice el ecologista paisajista Tobias Plieninger de la Universidad de Kassel y la Universidad de Göttingen en Alemania. A medida que se sigue despejando la tierra para la agricultura, «existe una gran presión … para cambiar hacia prácticas de uso de la tierra más sostenibles».

Agricultores como Ochoo, que mezclan intencionalmente cultivos, árboles y ganado, una práctica que en general se llama agroforestería, ofrecen una forma más sostenible de avanzar. Es posible que la agrosilvicultura no funcione en todas las circunstancias, «pero tiene un gran potencial», dice Plieninger, para trabajar hacia la producción de alimentos y los objetivos de conservación en la misma tierra.

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En un proyecto agroforestal, las vacas pastan entre manzanos en un huerto en Polonia.PROYECTO AGFORWARD / FLICKR (CC BY-NC-SA 2.0)

La integración de árboles en las granjas puede parecer una receta para rendimientos más bajos, ya que los árboles reemplazarían a algunos cultivos. Pero tal mezcla en realidad puede exprimir más comida de una parcela de tierra determinada que cuando las plantas se cultivan por separado, dice Plieninger. En Europa, las granjas mixtas que cultivan trigo o girasoles entre hileras de cerezos silvestres y nogales, por ejemplo, pueden producir hasta un 40 por ciento más que los monocultivos de los mismos cultivos para un área determinada.

La agrosilvicultura fue la norma hasta que los métodos agrícolas modernos se extendieron por todo el mundo, especialmente después de la Revolución Industrial y el auge de los fertilizantes químicos a mediados del siglo XX. Pero las pequeñas granjas en los trópicos todavía son grandes en árboles. En todo el mundo, alrededor del 43 por ciento de la tierra utilizada para la agricultura tiene al menos un 10 por ciento de cobertura arbórea, según un estudio de 2016 en Informes científicos.

En Europa, las granjas mixtas que cultivan trigo o girasoles entre hileras de cerezos silvestres y nogales, por ejemplo, pueden producir hasta un 40 por ciento más que los monocultivos de los mismos cultivos para un área determinada.

Aumentar ese porcentaje podría tener beneficios profundos y de amplio alcance, si se hace correctamente. “Los árboles deben integrarse [onto farms] para no crear problemas adicionales ”para los agricultores, dice Anja Gassner, científica senior de World Agroforestry en Bonn, Alemania. Y el enfoque se ve muy diferente según la región y los objetivos de las personas que viven allí. Lo que los agricultores españoles necesitan de sus campos salpicados de robles donde los cerdos engordan con bellotas será diferente de lo que los agricultores de Ecuador quieren de sus plantas de café que crecen bajo la fresca sombra de los árboles tropicales inga.

La forma en que se lleva a cabo la agrosilvicultura en tres partes muy diferentes del mundo ilustra las promesas y desafíos de acoplar árboles y cultivos.

Hecho a la sombra

Si está disfrutando de una taza de café por la mañana mientras lee esto, existe la posibilidad de que los granos en esa infusión provengan de granjas que practican la agrosilvicultura.

Las plantas de café evolucionaron en el sotobosque de los bosques de las tierras altas de Etiopía; se adaptan bien a la sombra, dice Eduardo Somarriba, agroecólogo del Centro Agronómico Tropical de Investigación y Educación Superior en Cartago, Costa Rica.

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Las hileras de plantas de café están sombreadas por árboles en esta plantación en Ecuador. Los árboles ayudan a evitar la erosión de las laderas y pueden cosecharse para proporcionar ingresos adicionales a los agricultores.Morley Read / Alamy Foto de stock

Un dosel diverso de árboles nativos puede ayudar a que las plantas de café prosperen. Ciertos árboles bombean nitrógeno al suelo, eliminando la necesidad de una aplicación intensiva de fertilizantes, dice Somarriba. La vegetación nativa suprime el crecimiento de malezas, estabiliza el suelo y la temperatura, mejora la retención de agua y apoya a los animales polinizadores.

Pero a medida que ha crecido la sed mundial de café, las prácticas de siembra se han desplazado hacia parcelas sin sombra llenas solo de plantas de café que requieren un flujo constante de fertilizantes químicos. De 1996 a 2010, la proporción mundial de café cultivado bajo un dosel de árboles diversos se redujo del 43 por ciento al 24 por ciento, informaron investigadores en 2014 en Biociencia.

Se considera que la eliminación de árboles es buena para aumentar los rendimientos, aunque la evidencia es mixta. Este enfoque en los números pasa por alto los beneficios más difusos de diversificar las fincas, dice Somarriba, especialmente las fincas pequeñas, que todavía producen la mayor parte del café del mundo.

De 1996 a 2010, la proporción mundial de café cultivado bajo un dosel de árboles diversos se redujo del 43 por ciento al 24 por ciento.

“Si los precios del café bajan y se mantienen bajos durante cinco o seis años, un pequeño agricultor no podrá hacerlo solo con [selling] café ”, dice Somarriba. Pero agregar una combinación de árboles puede generar resiliencia económica y climática, dice.

Los árboles maderables valiosos, como la caoba, pueden servir como cuentas de ahorro, cosechadas cuando las ganancias del café no son suficientes. Los árboles de mango, nuez de Brasil o acai también pueden generar ingresos. Pero no todos los lugares tienen mercados bien desarrollados para estos productos, dice Somarriba, lo que presenta un desafío para aumentar la proporción de café cultivado bajo sombra.

Algunos conservacionistas están tratando de impulsar la demanda de los consumidores de café de sombra destacando cómo beneficia la biodiversidad. El Centro Smithsonian de Aves Migratorias, por ejemplo, otorga una certificación Bird Friendly a plantaciones con amplia cobertura y diversidad de árboles nativos, una bendición para las aves migratorias. Los agricultores certificados pueden cobrar un precio ligeramente más alto, en promedio de 5 a 15 centavos más por libra.

Las aves migratorias acuden en bandadas a tales plantaciones. «Cuando estás en una finca de café amigable con las aves, te sientes como si estuvieras en el bosque», dice Ruth Bennett, ecóloga del Centro Smithsonian de Aves Migratorias en Washington, DC «Escuchas muchos cantos de aves , y hay una gran diversidad de aves, incluidas especies tropicales realmente atractivas como la motmot de ceja turquesa ”, dice.

Las plantaciones de café Bird Friendly también parecen ser buenas para los mamíferos. En México, las plantaciones de café Bird Friendly tenían más vida silvestre nativa, incluidos ciervos y ratones, que otras plantaciones de café, según un estudio de 2016 en MÁS UNO.

Los ecosistemas repletos de diversas especies de plantas, animales y más hacen que el planeta sea habitable al filtrar el agua, reciclar los nutrientes a través del suelo y polinizar los cultivos. Si bien el bosque no desarrollado es claramente lo mejor para la biodiversidad, las plantaciones de sombra pueden eclipsar otros usos de la tierra. Después de más de una década, los sistemas agroforestales de café de alta diversidad en el sureste de Brasil eran ecológicamente más saludables, según lo medido por la cobertura del dosel de los árboles y la riqueza de especies, que las parcelas reservadas para la restauración no agrícola, informaron los investigadores en septiembre de 2020. Ecología de restauración. Aproximadamente el 90 por ciento del dosel estaba intacto en las parcelas de café sombreadas frente a alrededor del 60 por ciento en las áreas forestales restauradas, en promedio.

Más allá de los beneficios de la biodiversidad, Bennett dice que el café cultivado a la sombra simplemente sabe mejor. A la sombra, las cerezas de café tardan más en desarrollarse, lo que puede aumentar el contenido de azúcar.

Tiempo de recuperarse

En la región de Shinyanga en Tanzania, el retorno a las prácticas indígenas tradicionales, con una dosis de agrosilvicultura moderna, ayudó a transformar lo que alguna vez fue el «desierto de Tanzania» de nuevo en productivas tierras boscosas de sabana.

La región, a unas cinco horas en coche al sureste del Serengeti, es el hogar del pueblo Sukuma, tradicionalmente agropastoralistas que criaban ganado en las praderas montañosas de la región, salpicadas de acacias y árboles de miombo parecidos a robles.

Pero en la década de 1920, el panorama comenzó a cambiar. El gobierno colonial británico cortó los bosques en un esfuerzo equivocado por controlar las moscas tsetsé que dañaban al ganado y a los seres humanos y para plantar cultivos comerciales como el algodón. En la década de 1960, la pérdida de bosques se aceleró cuando el gobierno tomó posesión de muchas granjas. Después de perder el derecho a cosechar productos del bosque, los tanzanos locales tenían menos incentivos para conservar los árboles.

En unas pocas décadas, el ecosistema se había degradado a extensiones secas y polvorientas en gran parte desprovistas de árboles. Los alimentos, la leña y el agua eran escasos y los medios de vida locales se vieron afectados, dice Lalisa Duguma, científica de sostenibilidad de World Agroforestry, una agencia de investigación internacional con sede en Nairobi, Kenia.

En la década de 1980, la situación se había vuelto tan grave que intervino el gobierno de Tanzania. Al principio, trató de convencer a los residentes locales de que plantaran plántulas de árboles exóticos de rápido crecimiento, como el eucalipto, dice Duguma. Pero los lugareños no estaban interesados ​​en plantar o cuidar esas plántulas. Ante este revés, expertos y funcionarios hicieron algo que no siempre se hacía en los proyectos de desarrollo: escucharon.

«Con solo vallar las tierras degradadas, comienza el proceso de restauración».

Lalisa Duguma

Escuchar a los lugareños reveló que una antigua tradición de formar ngitilis podría ser la base para la restauración. Aproximadamente traducido como «recinto», un dije acordona una sección de tierra durante uno o dos años, lo que permite que los árboles y la hierba se recuperen, y luego la abre para proporcionar forraje para los animales que pastan durante la estación seca. “Con solo vallar la tierra degradada, comienza el proceso de restauración”, dice Duguma.

Las semillas y tocones nativos atrofiados por el pastoreo o las malas condiciones del suelo pueden comenzar a crecer nuevamente, y su número puede complementarse con árboles plantados. Instituciones locales en gran parte planificadas y supervisadas ngitilis, de acuerdo con las prácticas tradicionales, a menudo en colaboración con científicos gubernamentales.

Año tras año, los beneficios de ngitilis se acumuló lentamente, dando sombra y forraje al ganado y madera para energía y construcción. Los árboles en maduración proporcionaron frutos y apoyaron las colmenas para la producción de miel.

Al inicio de la restauración a mediados de la década de 1980, solo había 600 hectáreas de ngitilis en toda la región de Shinyanga. Después de 16 años, se restauraron más de 300.000 hectáreas de tierra. El retorno de los árboles en la región puede haber secuestrado más de 20 millones de toneladas métricas de carbono durante 16 años (el equivalente a sacar 16.7 millones de automóviles de las carreteras durante un año), según un informe de 2005 del gobierno de Tanzania y la Unión Internacional. para la Conservación de la Naturaleza. Los sistemas de raíces más profundos reforzaron la salud del suelo y la cubierta de árboles expandida redujo la erosión del viento y el agua, deteniendo la desertificación.

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Después de décadas de tala de árboles, el paisaje de la región de Shinyanga en Tanzania se secó.Dr. Otsyina
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En la década de 1980, un enfoque en la creación de reservas de vida vegetal llamadas ngitilis transformó el paisaje.LA Duguma / Agroforestería mundial

Ngitilis proporcionó beneficios equivalentes a $ 14 por persona por mes, sustancialmente más que los $ 8,50 que una persona promedio gasta en un mes en las zonas rurales de Tanzania, señaló el mismo informe. Dinero de comunal ngitilis se destinó a mejorar la vivienda, dice Duguma.

La biodiversidad también floreció. Ngitilis colectivamente albergaba más de 150 especies de árboles, arbustos y otras plantas. Con el hábitat restaurado, la gente de la región comenzó a escuchar los gritos de las hienas por la noche, un regreso bienvenido, dice Duguma. Al menos 10 especies de mamíferos regresaron, incluidos antílopes y conejos, y se registraron 145 especies de aves dentro del ngitilis.

Existe una enorme necesidad de ampliar este tipo de éxito impulsado por la comunidad en África, donde aproximadamente el 60 por ciento de las tierras agrícolas están degradadas, dice Susan Chomba, quien dirigió la iniciativa Regreening Africa antes de convertirse en directora de Vital Landscapes en el World Resources Institute en Nairobi. . Regreening Africa, una ambiciosa iniciativa de 2017 liderada por World Agroforestry, espera revertir la degradación de la tierra en 1 millón de hectáreas de África subsahariana para 2022 para mejorar la vida de las personas en 500.000 hogares.

Hay muchos factores que impulsan la degradación de la tierra, «pero el problema subyacente es la pobreza», dice Chomba. Si una mujer puede alimentar a sus hijos solo talando un árbol para vender leña, su elección es clara, dice Chomba. Para ofrecer mejores opciones, Regreening Africa espera combinar la agrosilvicultura y las prácticas de uso sostenible de la tierra. El objetivo es generar ingresos para los residentes locales mientras se restaura el paisaje.

“Si estoy plantando un árbol que tardará años en crecer y no se me garantiza la propiedad de ese árbol o tierra, ¿cuál es mi incentivo para invertir en él? Los esfuerzos de restauración deben ir acompañados de garantizar los derechos sobre la tierra ”.

Susan Chomba

Para lograr ese objetivo, es fundamental una estrecha colaboración con la población local. Algunos agricultores pueden querer restaurar el agua en una región que solía tener arroyos, o la gente puede querer árboles de karité para producir manteca de karité rentable, dice Chomba. Los esquemas de plantación de árboles que vienen con ideas preformadas de lo que necesita una región, sin involucrar y escuchar a la comunidad local, no llegarán lejos, dice.

Y las políticas de uso de la tierra son fundamentales para la aceptación de los residentes, dice Chomba. En África, “venimos de una historia de colonialización”, dice. Como resultado, gran parte de la tierra que está cubierta de bosques, o que los agricultores podrían restaurar, es propiedad del estado. Debido a que los árboles son a menudo propiedad del estado, es difícil para los lugareños beneficiarse de las ventas de frutas y otros productos de los árboles.

«Si estoy plantando un árbol que tardará años en crecer y no se me garantiza la propiedad de ese árbol o tierra, ¿cuál es mi incentivo para invertir en él?» Pregunta Chomba. «Los esfuerzos de restauración deben ir acompañados de garantizar los derechos sobre la tierra».

El granero de EE. UU.

En los Estados Unidos, los pensamientos sobre la agricultura probablemente evocan imágenes de los interminables campos de maíz o las enormes granjas de cerdos de Iowa. Si bien el monocultivo industrializado es la norma entre los grandes actores, los pequeños agricultores son más capaces de incorporar árboles a sus campos o llevar cultivos a los bosques.

Según el Censo de Agricultura de 2017 del Departamento de Agricultura de los EE. UU., De los aproximadamente 2 millones de granjas en los Estados Unidos, solo el 1.5 por ciento informa que practica alguna forma de agrosilvicultura. Es probable que este porcentaje esté subestimado, pero los expertos dicen que revela cuánto espacio hay para crecer.

Las prácticas agroforestales varían en los Estados Unidos. En el Medio Oeste, los árboles sirven como cortavientos para cultivos y riachuelos para minimizar la escorrentía de fertilizantes. En la zona ganadera, los ganaderos plantan langostas melíferas en sus pastos para proporcionar sombra durante el verano y vainas ricas en nutrientes que alimentan a los animales. La agricultura forestal, donde se cultivan cultivos no maderables como los hongos silvestres o el ginseng dentro de un bosque manejado o silvestre, se está volviendo más popular en los estados del este.

La agrosilvicultura se trata de derribar el muro entre las tierras agrícolas y los bosques y mezclarlos juntos, dice John Munsell, investigador de manejo forestal en Virginia Tech en Blacksburg. “Es una forma de pensar creativamente a través de un paisaje”, dice. A menudo, los pequeños agricultores son más fáciles de probar.

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Anna Plattner y Justin Wexler practican la agricultura forestal, cultivan hongos shiitake en troncos en áreas boscosas y recolectan hongos ostra dorados silvestres (en la imagen) para venderlos en los mercados de agricultores y en los restaurantes locales.Cortesía de Wild Hudson Valley

Anna Plattner y Justin Wexler han tenido que ser creativos para mantener su granja en el Valle de Hudson de Nueva York. La finca de 38 hectáreas cultiva plantas tradicionales utilizadas por los pueblos mohicano y munsee indígenas de la región. La finca también incorpora métodos agroforestales tradicionales, dice Wexler. Hileras de árboles de papaya y caqui se alternan entre variedades nativas de maíz, frijoles y calabazas. La granja también cultiva alimentos más desconocidos, incluido el hopniss, una legumbre que era un alimento básico para algunas tribus nativas americanas antes de la llegada de los europeos.

Wexler dice que espera que centrarse en los alimentos de los pueblos indígenas pueda ayudar a otros a aprender sobre la historia y la cultura del área. La demanda de estos cultivos desconocidos no es alta, por lo que, además de vender a mayoristas y restaurantes, este año, Plattner y Wexler presentaron mensualmente “cajas de cosecha salvaje”, una especie de delantal azul local para productos nativos. Las cajas vienen llenas de fragmentos de historia sobre los alimentos y las ideas de recetas. “Cada planta tiene su propia historia que contar”, dice Plattner.

Las fincas pequeñas pueden estar más dispuestas a adoptar la agroforestería, pero para enfrentar los desafíos inminentes del cambio climático y la pérdida de biodiversidad, las fincas grandes también necesitan hacerlo.

En Estados Unidos, “existe un gran potencial para ampliar la agrosilvicultura”, dice la agroecóloga Sarah Lovell, directora del Centro de Agroforestería de la Universidad de Missouri en Columbia.

Para Lovell, el primer paso consiste en identificar áreas marginales en las granjas donde se podrían plantar árboles con una interrupción mínima del status quo, como a lo largo de los arroyos. Colocar árboles alrededor de las vías fluviales puede reducir las inundaciones y la erosión, mejorar la calidad del agua y albergar la vida silvestre, dice Lovell. En el «verdadero granero del Medio Oeste», estima, solo del 2 al 5 por ciento de esas áreas utilizan árboles en la actualidad.

Con el tiempo, dice que le gustaría ver una ampliación drástica de los cultivos en callejones, con líneas de árboles frutales o de nueces completamente integrados en los campos. La necesidad de trasladar la producción de frutas y nueces al este, lejos de California cada vez más afectada por la sequía, puede proporcionar un impulso adicional para llevar más árboles a las granjas de monocultivo, dice Lovell.

Pero los campos de maíz y soja dominan gran parte de las tierras agrícolas de Estados Unidos. Estos lucrativos cultivos sirven como materia prima para todo, desde biodiesel hasta jarabe de maíz con alto contenido de fructosa. Para convencer a los agricultores de que reemplacen algunos de esos cultivos con árboles, los frutos de esos árboles tendrán que volverse más comunes. El Savanna Institute, una organización agroforestal sin fines de lucro en Madison, Wisconsin, se enfoca en expandir el mercado de castañas y avellanas.

“Los llamamos maíz y soja en los árboles”, dice el ecólogo del Savanna Institute Kevin Wolz. Las castañas contienen aproximadamente un 90 por ciento de almidón, como el maíz; Las avellanas tienen un 75 por ciento de aceite y proteínas, como la soja, dice Wolz. Los investigadores del instituto están averiguando cómo estos productos de los árboles podrían reemplazar al maíz y la soja como materias primas en las tuberías de producción, con hileras de árboles de nueces que rompen los campos de monocultivo. “Creemos que estos podrían ser los próximos cultivos básicos que pueda producir el Medio Oeste”, dice Wolz.

Queda por ver si estaremos bebiendo refrescos endulzados con jarabe de castañas en el corto plazo. Pero para transformar la agricultura de un problema de cambio climático en una solución, Wolz dice que un pensamiento tan audaz e imaginativo es esencial.

La agrosilvicultura no es una solución milagrosa para abordar el cambio climático, la crisis de la biodiversidad o la inseguridad alimentaria, dice Wolz. Pero cuando se aplica teniendo en cuenta el lugar y las personas, dice que puede ser una navaja suiza.

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