La NASA ha ampliado la misión del helicóptero Ingenuity con Perseverance

El helicóptero Ingenuity ha demostrado que puede volar a Marte. Ahora tiene metas más altas. Habiendo pasado todas sus pruebas de ingeniería originales, la pequeña nave espacial ahora comenzará un nuevo trabajo, apoyando al rover Perseverance en su misión científica.

«Es como si Ingenuity se estuviera graduando», dijo el director del proyecto de Ingenuity, MiMi Aung, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, en una conferencia de prensa el 30 de abril.

El helicóptero llegó a Marte con dos objetivos principales: demostrar que era posible volar sobre el Planeta Rojo y demostrar que podía devolver datos de vuelo críticos a la Tierra. Ambos se unieron en el primer vuelo de Ingenuity el 19 de abril y luego fueron adelantados cuando el helicóptero voló más lejos, más alto y más rápido el 22 de abril y el 25 de abril (SN: 19/4/21).

El plan original era que Ingenuity tomara hasta seis vuelos en total, luego se estabilizara para siempre mientras Perseverance se alejaba para hacer ciencia. Esto se debió en parte al hecho de que el equipo de Perseverance esperaba alejarse del lugar de aterrizaje del rover en busca de rocas que pudieran preservar los signos de la vida marciana pasada (SN: 22/2/21).

«Pensamos en hacer una campaña de conducción intensiva en la que el helicóptero no podría seguir el ritmo», dijo el científico del proyecto Perseverance de Caltech, Ken Farley, en la sesión informativa. «Pero basándonos en las rocas que hemos visto en el área, realmente queremos pasar una cantidad significativa de tiempo donde estamos».

El ingenio también funcionó sorprendentemente bien, dijo Aung. El rover y el helicóptero pueden comunicarse a más de un kilómetro de distancia, lo que les da a ambos más flexibilidad.

Ingenuity realizó su cuarto vuelo el 30 de abril para buscar una nueva plataforma de lanzamiento. El quinto vuelo, que se programará después de que el equipo haya revisado los datos, será un viaje de ida a ese nuevo hogar.

Después de eso, Ingenuity cambiará al modo de soporte. Hasta ahora, el equipo de Perseverance ha apoyado generosamente al helicóptero, dijo Aung. «El rover es el primero en avanzar», dijo.

El helicóptero realizará futuros vuelos en modo de apoyo. El equipo dice que Ingenuity explorará posibles observaciones científicas y rutas de rover desde el cielo, creará mapas digitales de elevación en 3D y observará los lugares a los que un rover no puede ir. «Las lecciones aprendidas de este ejercicio beneficiarán a futuras misiones de plataformas aéreas», dijo Aung.

El equipo no está seguro de cómo terminará la misión del helicóptero. El ingenio fue diseñado para durar solo 30 días marcianos. La nueva fase de soporte extenderá su misión otros 30 días, a menos que algo salga mal antes de esa fecha. «No sabemos cuántos ciclos de congelación y descongelación puede atravesar antes de que algo se rompa», dijo Bob Balaram, ingeniero jefe de Ingenuity.

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