Las estructuras simples pueden ayudar a las vías fluviales a sobrevivir a incendios y sequías

Con botas y guantes de trabajo, tres docenas de empleados del Servicio de Conservación del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos estaban parados en un pequeño arroyo en medio de la salvia seca del sureste de Idaho. El grupo estaba ansioso por aprender a reparar un arroyo a la antigua.

El granjero Jay Wilde, de 73 años, le dijo al grupo que creció nadando y pescando en este lugar, Birch Creek, durante todo el verano. Pero cuando se hizo cargo de la granja familiar de manos de sus padres en 1995, el arroyo estaba seco a mediados de junio.

Wilde se dio cuenta de que esto se debía en parte al hecho de que su familia y vecinos, como generaciones de colonos estadounidenses antes que ellos, habían atrapado y eliminado a la mayoría de los castores que construían represas. Los colonos también construyeron carreteras, cortaron árboles, extrajeron arroyos, pescaron ganado en exceso y crearon instalaciones de riego y control de inundaciones, que cambiaron las tuberías de embalses como Birch Creek.

Muchos de los humedales en el oeste de los Estados Unidos han desaparecido desde el 1700. California ha perdido un asombroso 90 por ciento de sus humedales, que incluyen arroyos, prados húmedos y estanques. En Nevada, Idaho y Colorado, más del 50% de los humedales han desaparecido. Los preciosos hábitats húmedos ahora representan solo el 2 por ciento del árido oeste, y los lugares húmedos restantes están luchando.

Casi la mitad de las vías fluviales de EE. UU. Están en malas condiciones, incapaces de apoyar plenamente a la vida silvestre y a las personas, dice Jeremy Maestas, un especialista en ecosistemas de artemisa del NRCS que organizó ese seminario en el rancho de Wilde en 2016. A medida que las comunidades en el oeste de América enfrentan el crecimiento escasez de agua, incendios más frecuentes y mayores (SN: 26/9/20, pág. 12) e inundaciones impredecibles, la rehabilitación de vías fluviales enfermas se está convirtiendo en una necesidad.

El personal de Sterling del Servicio de Conservación de Recursos Naturales del USDA construyó un análogo de represa de castores en Birch Creek en Idaho en 2016. El esfuerzo dio a nueve castores reubicados una ventaja en la construcción de sus propios complejos de represas.J. Maestas / USDA NRCS

Los propietarios de tierras y los grupos de conservación están trayendo equipos de voluntarios y trabajadores, como el grupo NRCS, para construir soluciones de bajo costo con palos y piedras. Y el trabajo está marcando la diferencia. Los arroyos se alargan durante el verano, los castores y otros animales están regresando, y un estudio del pasado mes de diciembre confirmó que los paisajes irrigados por la actividad de los castores pueden resistir los incendios.

Llenar la esponja

Piense en una llanura aluvial como una esponja: cada primavera, las llanuras aluviales del oeste absorben la nieve que se derrite de las montañas. Luego, la esponja se escurre durante el verano y el otoño, cuando la nieve ha desaparecido y las precipitaciones son escasas. Cuanta más agua quede en la esponja, más largos serán los flujos y las plantas podrán prosperar. Una esponja llena hace que el paisaje esté mejor equipado para hacer frente a los desastres naturales, ya que los lugares húmedos llenos de vegetación verde pueden ralentizar las inundaciones, tolerar la sequía o detener las llamas.

Los métodos modernos típicos para restaurar arroyos y ríos pueden costar alrededor de $ 500,000 por milla, dice Joseph Wheaton, geomorfólogo de la Universidad Estatal de Utah en Logan. Los proyectos a menudo son complejos e involucran excavadoras y topadoras para apuntalar arroyos utilizando rocas gigantes o para construir canales nuevos.

«Incluso si gastamos al menos $ 15 mil millones al año en la reparación de vías fluviales en los Estados Unidos, apenas estamos rascando la superficie de lo que necesita ser reparado», dice Wheaton.

Las grandes máquinas amarillas son ciertamente necesarias para restaurar los grandes ríos. Pero el 90% de todas las vías fluviales de EE. UU. Son arroyos pequeños, del tipo que se puede saltar o vadear.

Para arroyos más pequeños, las soluciones de restauración hechas a mano funcionan bien, a menudo a una décima parte del costo, dice Wheaton, y pueden ser autosuficientes una vez que la naturaleza toma el control. Estos enfoques de baja tecnología incluyen la construcción de análogos de presas de castores para atraer a los castores a quedarse y ponerse a trabajar, erigir pequeñas presas rocosas o montar lodo y ramas estratégicamente en un arroyo. El objetivo de estas estructuras simples es ralentizar el flujo de agua y esparcirlo por la llanura aluvial para ayudar a que las plantas crezcan y llenen la esponja subterránea.

Las estructuras simples pueden ayudar a las vías fluviales a sobrevivir a incendios y sequías, Forma parte de la Vida
Menos de un año después de que los trabajadores instalaran esta estructura de roca construida a mano, llamada cuenco Zuni, en un arroyo intermitente en el suroeste de Montana, la erosión dejó de moverse río arriba, manteniendo la hierba sobre la estructura verde y exuberante.Asociación Sean Claffey / Southwest Montana Sagebrush

Soluciones como estas ayudan a curar una dolencia común que afecta a la mayoría de las vías fluviales hacia el oeste, incluido Birch Creek, dice Wheaton: Las actividades humanas han alterado estas vías fluviales en canales enderezados en gran parte libres de escombros. Como resultado, la mayoría de los paisajes fluviales fluyen demasiado recto y demasiado rápido.

«Deberían ser desordenados e ineficientes», dice. “Necesitan más estructura, ya sea madera, roca, raíces o tierra. Esto es lo que ralentiza el agua. «Wheaton prefiere el término» paisaje fluvial «a arroyo o río porque» no puede imaginar un río saludable sin incluir la tierra que lo rodea «.

Las estructuras naturales «alimentan el arroyo con una dieta saludable» de materiales naturales, lo que permite que el suelo y el agua se acumulen nuevamente en la llanura aluvial, dice.

Con hasta el 75% de los recursos hídricos en el oeste en tierras privadas, los grupos conservacionistas y las agencias gubernamentales como el NRCS están ayudando a los ganaderos y agricultores a mejorar los arroyos, manantiales o prados húmedos de sus propiedades.

«En Occidente, el agua es vida»», dice Maestas. “Pero es un recurso muy limitado en el tiempo. Estamos tratando de mantener lo que tenemos en el paisaje durante el mayor tiempo posible. «

Beneficios del castor

En las cuencas hidrográficas de todo el oeste, los castores pueden ser una parte importante del relleno de esponjas de las llanuras aluviales. Los roedores roen árboles para crear refugios y presas y cavan canales para transportar sus troncos a las presas. Todo este trabajo ralentiza y esparce el agua.

En dos ensenadas en el noreste de Nevada, las orillas del río cerca de las presas de castores eran hasta un 88% más verdes que las secciones de arroyos no corrompidos cuando se midieron de 2013 a 2016. Aún mejor, los estanques de castores ayudaron a mantener una exuberante vegetación durante los meses más calurosos del verano, incluso durante una sequía de varios años, Emily Fairfax, ecohidróloga de las Islas del Canal de la Universidad Estatal de California, y el geólogo Eric Small de la Universidad de Colorado en Boulder informaron en 2018 en Ecohidrología.

Las estructuras simples pueden ayudar a las vías fluviales a sobrevivir a incendios y sequías, Forma parte de la Vida
Las imágenes de satélite muestran que cuando los castores se asentaron en parte de Maggie Creek de Nevada (abajo), cavando canales para transportar troncos para construir diques, la llanura de inundación era más ancha, más húmeda y más verde que un área del arroyo sin represas (arriba).E. Fairfax / CSU Channel Islands
Las estructuras simples pueden ayudar a las vías fluviales a sobrevivir a incendios y sequías, Forma parte de la Vida
Las imágenes de satélite muestran que cuando los castores se asentaron en parte de Maggie Creek de Nevada (abajo), cavando canales para transportar troncos para construir diques, la llanura de inundación era más ancha, más húmeda y más verde que un área del arroyo sin represas (arriba).E. Fairfax / CSU Channel Islands

«Traer de regreso a los castores es de sentido común cuando se trata de ciencia», dice Wilde. Lo hizo en su rancho.

Usar castores para restaurar cuencas hidrográficas no es una idea nueva. En 1948, por ejemplo, los biólogos de caza y pesca de Idaho lanzaron en paracaídas castores desde aviones, en parte para mejorar el hábitat de las truchas. en terrenos públicos.

Wilde usó camiones en lugar de paracaídas. En 2015 y 2016, se asoció con el Servicio Forestal de EE. UU. Y Idaho Fish and Game para atrapar en vivo y reubicar a nueve castores en Birch Creek desde tierras públicas a unos 120 kilómetros de distancia. Para asegurarse de que los roedores liberados tuvieran algunos estanques iniciales en los que pudieran escapar de los depredadores, Wilde trabajó con Anabranch Solutions, una empresa de restauración del paisaje fluvial cofundada por Wheaton y sus colegas, para construir 26 análogos de represas de castores. ¿Estas sencillas instalaciones postales atraen a los castores a quedarse en Birch Creek?

Funcionó a las mil maravillas. En solo tres años, esos castores construyeron 149 presas, transformando la franja de vegetación a lo largo del arroyo en una amplia y vibrante llanura aluvial. Birch Creek funcionó 42 días más, durante la parte más calurosa del verano. Los peces también se recuperaron rápidamente: las despiadadas poblaciones de truchas nativas de Bonneville eran hasta 50 veces más abundantes en las secciones de los estanques en 2019 que cuando fueron encuestadas por el Servicio Forestal de los EE. UU. En 2000, antes de que los castores comenzaran a trabajar.

«Cuando ves los resultados, es casi como magia», dice Wilde. Aún más mágico, la transformación solo le costó a Wilde «un par de cientos de dólares en juego» y unos días de sudor, gracias en parte a los miembros del personal de NRCS que vinieron en 2016 y una gran cantidad de voluntarios.

Represas rocosas en el desierto

La restauración impulsada por los castores no es la respuesta en todas partes, especialmente en el desierto donde los arroyos son efímeros y fluyen solo de manera intermitente. En la cuenca del río Gunnison de Colorado, los ganaderos buscaban formas de aumentar la disponibilidad de agua para garantizar que su ganado tuviera suficiente agua limpia y pasto verde frente al cambio climático. Mientras tanto, los administradores de tierras públicas del área querían restaurar las vías fluviales para ayudar a las especies de vida silvestre en peligro de extinción, como el urogallo de Gunnison, que alguna vez fue prolífico en todo el país de la artemisa.

En 2012, un grupo de propietarios privados, agencias públicas y organizaciones sin fines de lucro lanzaron el proyecto Gunnison Basin Wet Meadow y Riparian Restoration and Resilience-building para reactivar los arroyos y mantener el césped verde. El grupo contrató a Bill Zeedyk para que lo instruyera sobre cómo construir presas simples y de bajo perfil apilando rocas, conocidas ampliamente como estructuras Zeedyk, para ralentizar el agua.

Zeedyk, ahora de 85 años, dirige su propia empresa de restauración de humedales y vías fluviales en Nuevo México después de 34 años como biólogo de vida silvestre en el Servicio Forestal de los Estados Unidos. Su libro de 2014 Deja que el agua haga el trabajo ha inspirado a personas de todo el oeste, incluidos Maestas y Wheaton, a recurrir a soluciones simples de restauración de flujo natural.

Durante los últimos nueve años, Zeedyk ha ayudado a la colaboración de Gunnison a construir casi 2.000 estructuras de roca en la cuenca superior de Gunnison de aproximadamente 10.000 kilómetros cuadrados. El grupo restauró 43 kilómetros de arroyos y mejoró casi 500 hectáreas de hábitat húmedo para las personas y la vida silvestre. Un proyecto típico involucra a una docena de voluntarios que trabajan durante uno o dos días en el fondo de un arroyo donde construyen docenas de estructuras rocosas.

En 2017, Maestas le pidió a Zeedyk que mostrara a más de 100 personas involucradas en la Iniciativa Sage Grouse liderada por NRCS cómo instalar estructuras rocosas. El Zeedyk de barba blanca los condujo por un barranco erosionado cerca de Gunnison en junio.

Las estructuras simples pueden ayudar a las vías fluviales a sobrevivir a incendios y sequías, Forma parte de la Vida
Los profesionales de la conservación se reunieron en Gunnison, Colorado en 2017 para aprender cómo construir estructuras Zeedyk, simples presas de roca que ralentizan el flujo de agua en pequeñas ensenadas para aumentar el crecimiento de las plantas circundantes.B. Randall

Levantando su bastón de madera, Zeedyk señaló cómo el camino de tierra adyacente originalmente creado por caballos y carros cortaba el arroyo de su histórica llanura aluvial. El camino hizo que el corredor fuera más corto, más recto y más empinado con el tiempo. «Hay menos espacio para el crecimiento y todo el sistema es menos productivo», explicó.

Cuando los participantes decidieron dónde apilar las rocas para esparcir el agua por el plato polvoriento de artemisa, Zeedyk los animó a «leer el paisaje» y «pensar como el agua». Después de tres horas de trabajo, los participantes ya pudieron ver los estanques que se forman detrás de sus creaciones rocosas.

Al ver a los equipos trabajar y reír juntos, Maestas lo llamó el momento aha para la tripulación. «Cuando te ensucias las manos, hay un grado de consenso que no puede provenir de estar sentado en un aula o leer sobre ello».

La hierba es más verde

La esperanza es que, al igual que los análogos de la presa de los castores, estas estructuras rocosas construidas a mano detengan la erosión, capturen sedimentos, llenen la esponja de la llanura aluvial y cultiven más plantas amantes del agua.

La paciencia, dice Zeedyk, es clave. «Después de poner los procesos naturales en una dirección positiva, tenemos que esperar a que el agua haga su trabajo».

La espera no es necesariamente larga. En cuatro de los sitios en la cuenca de Gunnison restaurados con estructuras Zeedyk, la cobertura de vegetación de humedales (incluidos juncos, juncos, sauces y matorrales de humedales) aumentó en un promedio de 160 por ciento cuatro años después del tratamiento, en comparación con un aumento promedio. 15 por ciento en áreas no tratadas cerca de cada sitio de estudio, según un informe de 2017 de The Nature Conservancy.

«A partir de 2019, hemos aumentado la cobertura de especies de humedales en un 200 por ciento en seis años», dice Renee Rondeau, ecóloga del Programa de Patrimonio Natural de Colorado, con sede en Hesperus. «Es genial ver este éxito».

Los animales también parecen disfrutar de todo ese crecimiento verde fresco. Colorado Parks and Wildlife ha instalado cámaras remotas para monitorear si la vida silvestre está usando la llanura de inundación restaurada. Desde 2016, las cámaras han capturado más de 1,5 millones de imágenes, la mayoría de las cuales muestran una gran cantidad de animales, desde ganado y alces hasta urogallos y topillos, comiendo en los ahora exuberantes jardines. Un estudiante graduado de la Western Colorado University está calificando las fotos para determinar si hay una diferencia significativa en la cantidad de urogallos de Gunnison en los sitios restaurados en comparación con las áreas adyacentes sin tratar.

«Los polluelos de urogallo persiguen la línea verde mientras el desierto se seca», dice Maestas. Después de la eclosión en junio, las gallinas y sus crías buscan humedales donde los polluelos se abastecen de insectos ricos en proteínas y flores silvestres para crecer y sobrevivir al invierno.

Las estructuras simples pueden ayudar a las vías fluviales a sobrevivir a incendios y sequías, Forma parte de la Vida
Una cámara espía remota Gunnison sage urogallo comiendo insectos y plantas en un prado húmedo. El área permanece verde durante mucho tiempo durante el verano debido a las presas de roca construidas a mano que esparcen agua por la tierra.Cortesía de Nathan Seward / Colorado Parks and Wildlife

Agua en el banco

La cuenca de Gunnison no es el único lugar donde la restauración de palos y piedras está pagando dividendos para las personas y la vida silvestre. Nick Silverman, un hidroclimatólogo y científico de datos geoespaciales, y sus colegas de la Universidad de Montana en Missoula utilizaron imágenes satelitales para evaluar los cambios en «verde» en tres sitios que utilizaron varios tratamientos simples de restauración de flujo: estructuras rocosas. De Zeedyk en Gunnison, castor presas análogas en Bridge Creek, Oregon, y proyectos de cercas que mantuvieron al ganado alejado de las orillas del río Maggie Creek en el noreste de Nevada.

La vegetación de fines del verano aumentó hasta en un 25% después de que se restablecieron los flujos en comparación con antes, informaron los investigadores en 2018 en Ecología de la restauración. Además, los arroyos mostraron una mayor resistencia a la variabilidad climática a lo largo del tiempo: a lo largo de Maggie Creek, restaurado más de dos décadas antes del estudio, las plantas permanecieron verdes incluso cuando las precipitaciones eran escasas y el área tuvo un aumento sustancial de la producción de plantas a fines del verano, cuando la vegetación usualmente se seca.

«Es como poner agua en una alcancía cuando está mojada, para que las plantas y los animales puedan recogerla más tarde cuando esté seca», dice Silverman. Aún más emocionante, agrega, es que el impacto de las opciones de bajo costo es suficiente genial para ser visto desde el espacio.

El agua no arde

El incendio Sharps que quemó el centro-sur de Idaho en julio de 2018 quemó una amplia franja de una cuenca donde Idaho Fish and Game había reubicado a los castores para restaurar una llanura aluvial. Una franja de vegetación verde y húmeda estaba intacta a lo largo de los estanques de castores. Wheaton envió un dron para tomar fotografías, tuiteando una imagen el 5 de septiembre de 2018: «¿Por qué hay una impresionante mancha verde en medio de 65,000 acres de carbón? Resulta que el agua no se quema. ¡Gracias, castor!»

Las estructuras simples pueden ayudar a las vías fluviales a sobrevivir a incendios y sequías, Forma parte de la Vida
La franja verde de vegetación a lo largo de los estanques de castores en Baugh Creek cerca de Hailey, Idaho, resistió las llamas cuando un incendio forestal quemó la región en 2018, como se muestra en esta imagen de dron.J. Wheaton / Universidad del Estado de Utah.

Fairfax, el ecohidrólogo que informó que las represas de castores aumentan el verdor del río, estaba buscando evidencia de que los castores pudieran ayudar a mantener a raya las llamas. El tweet de Wheaton fue una «patada en el trasero para impulsar mi investigación de castores y disparar», dice.

Con el estudiante universitario Andrew Whittle, ahora en la Escuela de Minas de Colorado, Fairfax comenzó a trabajar analizando imágenes satelitales de incendios recientes. Los dos han mapeado miles de represas de castores dentro de áreas quemadas por incendios en varios estados del oeste. Al elegir cinco incendios de diversa gravedad en áreas de arbustos y bosques, la pareja analizó los datos para ver si los arroyos con actividad de castores permanecían más verdes que los arroyos sin castores durante los incendios.

Emily Fairfax produjo este video stop-motion para mostrar cómo los castores y sus presas y canales retienen el agua en un área, apoyando la vegetación circundante y ayudando al área a resistir los incendios.

«En general, las áreas con represas de castores no se queman», dice Fairfax. El estudio fue publicado el pasado mes de diciembre en Aplicaciones ecológicas durante una de las peores temporadas de incendios en Occidente. Atrajo mucha atención de los administradores de tierras que pidieron información más específica, como cuántos castores se necesitan para amortiguar un incendio.

Fairfax planea estudiar muchos más sitios quemados con estanques de castores. Espera crear eventualmente un modelo estadístico que pueda ayudar a las personas a planificar proyectos de restauración de flujo impulsados ​​por la naturaleza.

«Cuando vemos incendios más cálidos e impredecibles que rompen todas las reglas que conocemos», dice Fairfax, «necesitamos entender cómo preservar los hábitats húmedos críticos».

Add a Comment

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *