Las nubes afectadas por el humo de los incendios forestales pueden producir menos lluvia

Cuando el humo se eleva de los incendios forestales en el oeste de los Estados Unidos, golpea las nubes con pequeñas partículas en el aire. Lo que sucede a continuación con estas nubes no se ha estudiado en gran medida. Pero durante la temporada de incendios forestales de 2018, los investigadores se embarcaron en una serie de siete vuelos de investigación, incluso sobre el noroeste del Pacífico, para ayudar a llenar este vacío.

Usando instrumentos aéreos para analizar pequeños cúmulos afectados por el humo, los científicos encontraron que estas nubes contenían, en promedio, cinco veces más gotas de agua que las nubes no afectadas. Eso en sí mismo no fue una gran sorpresa; Se sabe que las partículas orgánicas e inorgánicas del humo pueden servir como núcleos diminutos para formar gotitas (SN: 15/12/20). Pero la gran abundancia de gotas en las nubes afectadas asombró al equipo.

Contrariamente a la intuición, esas numerosas gotas no hicieron que las nubes fueran más propensas a producir lluvia. De hecho, ocurrió lo contrario. Debido a que las gotas eran aproximadamente la mitad del tamaño de las que se encuentran en una nube típica, era poco probable que chocaran y se fusionaran con suficientes otras gotas para dar lugar a lluvia. Las posibilidades de lluvia eran «prácticamente nulas», escriben los investigadores en el mes de agosto. Cartas de investigación geofísica.

La nueva investigación sugiere que los incendios forestales podrían hacer que las nubes produzcan menos lluvia en el oeste de EE. UU., Lo que se alimenta de las condiciones de sequía y aumenta potencialmente el riesgo futuro de incendios forestales.

Pero la dinámica ambiental involucrada es compleja, dice Cynthia Twohy. Ella es una científica atmosférica con sede en San Diego en NorthWest Research Associates, una organización de investigación especializada en ciencias geofísicas y espaciales con sede en Redmond, Washington. Por ejemplo, Twohy y sus colegas encontraron que “la proporción de partículas que absorben luz y que dispersan la luz en el humo era algo más bajo que el medido en muchos estudios anteriores ”, dice.

“El mensaje para llevar a casa es que, si bien otros estudios han demostrado que el humo de los incendios forestales tiene una influencia absorbente (de calentamiento) que puede ser importante para la formación y el desarrollo de las nubes, estos impactos pueden ser menores en el oeste de EE. UU., Porque el humo no es tan oscuro, ”Twohy dice. El impacto del humo más ligero sigue siendo una cuestión abierta. «Es solo otra forma en que las interacciones humo-nube son un comodín en la región».

El equipo usó sondas a bordo para tomar muestras de las nubes afectadas por el humo de los incendios forestales y compararlas con sus contrapartes más prístinas. Las sondas midieron cuántas gotas de nubes estaban presentes en las muestras, el rango de tamaño de esas gotas y el contenido de agua líquida de las nubes.

Se utilizó un tubo especial montado en el exterior del avión para recolectar y evaporar las gotas de nubes para «revelar las partículas en las que se condensaron las gotas», dice Robert Yokelson, químico atmosférico de la Universidad de Montana en Missoula que no participó en la investigación. Este proceso permitió a los investigadores confirmar de qué estaban hechas las partículas de humo originales, una técnica que Yokelson llama «ordenada».

El análisis detectó las cantidades de carbono, oxígeno, nitrógeno, azufre y potasio que se encuentran en las partículas residuales evaporadas de las gotas de las nubes. Estos elementos estaban presentes en cantidades similares a las que se encuentran en las partículas de humo muestreadas debajo de las nubes, «lo que implica que las gotas de las nubes también se formaron sobre las partículas de humo», dice Twohy.

Estudios previos realizados en la Amazonía han demostrado que «el humo hará que las gotas de las nubes sean más pequeñas y más numerosas», reduciendo así la lluvia, dice Yokelson. Pero este estudio proporciona evidencia sólida de que el fenómeno no está aislado en el Amazonas. Se hace eco de los resultados de un estudio mucho más pequeño de 1974 de las nubes llenas de humo sobre el oeste de los Estados Unidos, proporcionando una instantánea crucial de los desafíos que enfrenta la región en la actualidad.

Los incendios forestales en el oeste de los Estados Unidos han batido récords en los últimos años, aumentando en número y tamaño debido al cambio climático, una tendencia que los científicos creen que empeorará a medida que el mundo continúe calentándose (SN: 21/12/20). Como resultado, dice Twohy, es cada vez más importante que los investigadores continúen monitoreando la influencia de estos incendios en la atmósfera.

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