Lo que la física de las multitudes puede decirnos sobre las trágicas muertes en Astroworld

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Agrandar / Un letrero en la calle que muestra la cancelación del AstroWorld Festival en NRG Park el 6 de noviembre de 2021 en Houston, Texas. Ocho personas murieron y 25 personas fueron hospitalizadas después de una oleada de gente durante la actuación del rapero y músico Travis Scott.

El festival de música Astroworld en Houston, Texas, comenzó el viernes pasado, pero la tragedia golpeó cuando el rapero Travis Scott, nominado al Grammy, quien lanzó el festival en 2018, subió al escenario alrededor de las 9 pm. La multitud entusiasta se dirigió hacia el escenario y llenó el mosh pit con tanta fuerza que la gente no podía respirar y comenzó a desmayarse. No había espacio para moverse, y al final, al menos ocho personas murieron y otras 25 fueron hospitalizadas.

El promotor de conciertos Live Nation emitió un comunicado diciendo que estaba «desconsolado por los perdidos e impactados en Astroworld», y la compañía prometió su total cooperación con las autoridades locales que están investigando. En cuanto al nativo de Houston, Scott, se pronunció «simplemente devastado» en un video publicado en su cuenta de Instagram el sábado por la noche y dijo que no se había dado cuenta de cuán grave se había vuelto la situación desde su punto de vista en el escenario. El rapero parece igualmente reacio a subir al escenario inmediatamente después de la tragedia: Scott supuestamente canceló un set planeado en el festival hiphop «Day N Vegas», y las fuentes le dijeron a Vulture que el rapero está «demasiado angustiado para jugar».

Todavía hay mucho que desconocemos sobre las condiciones en Astroworld y lo que realmente sucedió esa noche, a la espera de los resultados de una investigación oficial. Pero las oleadas de multitudes mortales son una ocurrencia demasiado común en todo el mundo. Por ejemplo, en 1979, 11 personas murieron pisoteadas durante un concierto de Who en Cincinnati. En 2000, nueve personas murieron pisoteadas en un concierto de Pearl Jam durante el Festival Roskilde de Dinamarca. Y en abril de este año en Meron, Israel, 45 personas murieron en un flechazo en el festival religioso de Lag B’Omer, y 150 más resultaron heridas.

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Agrandar / Travis Scott en el escenario del 2021 Astroworld Festival en Houston, Texas.

Erika Goldring / WireImag

Los científicos han estado estudiando la dinámica de multitudes durante décadas con la esperanza de desarrollar mejores estrategias para evitar este tipo de tragedias. Por lo general, han utilizado simulaciones por computadora. El acceso a videos de archivo de este tipo de incidentes puede ayudar, como las imágenes del Hajj de enero de 2006 a La Meca. Más de 2 millones de musulmanes sunitas se abrían camino a lo largo de una ruta establecida hacia la ciudad saudí. A medida que la ruta se estrechaba en el puente Jamaraat, la densidad de la multitud aumentó drásticamente, ya que la gente se apresuró a completar el último ritual simbólico de lapidación en Mina antes del atardecer. Se produjo una estampida que mató a 363 personas (ese número de muertos, aunque alto, palidece en comparación con los aproximadamente 2.400 peregrinos muertos en otra estampida cerca de La Meca en 2015).

Dirk Helbing y Anders Johansson, de la Universidad Tecnológica de Dresde, pudieron analizar las imágenes de video y desarrollaron un algoritmo informático para rastrear la posición y la velocidad de cada persona en la multitud durante un período de 45 minutos. Identificaron tres fases distintas del movimiento de la multitud. La multitud se movió inicialmente hacia el puente a un ritmo constante, pero a medida que aumentaba la densidad, hubo una transición de fase abrupta a una especie de movimiento de «parar y seguir». Esto se extendió como una ola en la misma dirección en que se movían los peregrinos. La densidad de la multitud continuó aumentando hasta que ocurrió otra transición de fase repentina, por la cual los peregrinos comenzaron a moverse al azar en todas las direcciones posibles.

Helbing y Johansson llamaron a este fenómeno «turbulencia de la multitud» o «terremoto de la multitud», y encontraron que el umbral crítico parecía ser de unas seis personas por metro cuadrado (10 pies cuadrados). «Los investigadores creen que la turbulencia puede haber sido provocada por individuos que entraron en pánico y empujaron en todas direcciones para aumentar su espacio personal», escribió Hamish Johnston en Physics World en 2007. «Esto provocó que ondas de presión violentas surgieran entre la multitud, lanzando a los individuos a varios metros, arrancando la ropa y finalmente provocando el pisoteo de cientos de peregrinos «.

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Agrandar / Una oleada de multitudes durante el Love Parade de 2019 en Alemania provocó 21 muertos. Aquí, la policía intenta hacer retroceder a las personas que intentan escapar del enamoramiento en Karl-Lehr-Street.

Markus Matzel / ullstein bild / Getty Images

El escenario del puente de Jamaraat es un ejemplo de cuello de botella. Un cuello de botella similar ocurrió en el este de Alemania durante el Love Parade de 2010, un festival de música popular. El cuello de botella en este caso fue un túnel de 200 metros de largo, por el que debían pasar los asistentes para llegar a uno de los eventos del festival. Pero el pasadizo era demasiado pequeño para soportar una multitud tan inmensa, y la densidad pronto aumentó a niveles peligrosos. La policía trató de impedir que más personas ingresaran a los terrenos del desfile atestados, lo que provocó una estampida. La gente comenzó a asfixiarse alrededor de las 5 pm mientras miles de otros juerguistas bailaban con música tecno, sin darse cuenta de la tragedia que se estaba desarrollando cerca. Al final, 21 personas murieron y 651 resultaron heridas.

La tragedia de Astroworld parece haberse centrado en la multitud apiñada en el mosh pit en lugar de un escenario de cuello de botella más típico. Hubo un estudio de 2013 sobre la dinámica del mosh-pit realizado por un grupo de estudiantes de física en la Universidad de Cornell, inspirado cuando el coautor Jesse Silverberg asistió a un concierto de heavy metal con su novia. Evitó sabiamente el mosh pit y, como un verdadero físico, se sintió fascinado por el movimiento de la multitud, que le pareció que se asemejaba a las colisiones desordenadas de moléculas en un gas.

Silverberg y sus coautores decidieron simular la dinámica del mosh-pit. Se basaron en imágenes de conciertos de rock publicados en YouTube y utilizaron un programa de seguimiento de partículas para convertir a todos en esas multitudes en partículas individuales, denominadas MASHERS (Mobile Active Simulated Humanoids). Había dos tipos de MASHERS: los pasivos que permanecían estacionarios después de una colisión accidental y los activos que rebotaban después de una colisión. Los investigadores encontraron que, cuando había más MASHERS activos que pasivos, la multitud de hecho se comportaba como moléculas en un gas, con colisiones aleatorias. Pero a veces, ocurría un «agrupamiento» espontáneo, en el que MASHERS comenzaba a seguir los movimientos de sus vecinos. En ese escenario, se formarían vórtices, básicamente remolinos humanos.

Por supuesto, las personas no son partículas y Silverberg et al. admitió libremente que estaban usando modelos matemáticos muy simples. Los seres humanos son complicados e impredecibles, por lo que ha habido una gran cantidad de trabajos recientes que intentan incorporar el factor humano en el modelado de multitudes.

Por ejemplo, un estudio de 2015 realizado por científicos de la Universidad de Tecnología de Irán creó una simulación que incluía el llamado «contagio emocional». En él, las personas simuladas se volvieron cada vez más temerosas y aterrorizadas, expresado como un movimiento cada vez más aleatorio, al no encontrar una salida del abarrotado entorno virtual. De manera similar, un estudio de 2018 realizado por investigadores de la Universidad de Plymouth descubrió cómo medir la energía cinética de las multitudes en videos en tiempo real, usándolo como un indicador para identificar áreas donde la multitud estaba pasando a un estado emocional peligroso.

Una simulación física de 2013 de la dinámica de masas en conciertos de heavy metal reveló las condiciones en las que se formarían vórtices en un mosh pit.

Dinesh Manocha, científico informático de la Universidad de Maryland, ha realizado varios estudios sobre el comportamiento de las multitudes. Ha buscado incorporar no solo la física y la fisiología, sino también la psicología en sus modelos. Dicho esto, «en muchos sentidos, no tenemos acceso a los datos exactos, la situación y el movimiento de masas que ocurren en tales tragedias», dijo Manocha a Ars. «Por lo general, escuchas las experiencias de algunos asistentes o algunas imágenes y videos aislados que no brindan todos los detalles». No obstante, hay dos factores que ha observado en su investigación a lo largo de los años que parecen comunes a todas esas tragedias.

El primero, como hemos visto, es la densidad, específicamente, situaciones en las que la densidad de la multitud llega a más de cuatro personas por metro cuadrado (43 pies cuadrados). «De muchas maneras, cada ser humano o peatón pierde su capacidad para moverse de forma independiente en tal densidad, sino que se convierte en parte de un flujo macroscópico», dijo Manocha. «Por lo tanto, es más probable que ocurran tragedias de multitudes en tales escenarios, ya que los humanos carecen de la capacidad de escapar del flujo de multitudes».

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