Lo que perdieron los niños cuando el COVID-19 dio un vuelco a la escuela

Al comienzo del año escolar, los niños suelen presentarse con mochilas de gran tamaño llenas de lápices nuevos, cuadernos nítidos y bocadillos. En esta temporada de regreso a clases, muchos niños llevarán equipaje adicional.

Dieciocho meses de una pandemia sin precedentes cambiaron las rutinas, incluido el ir a la escuela, al revés. Este otoño, muchos niños se dirigen a sus nuevas aulas con traumas, preocupaciones y lagunas en su aprendizaje.

Es más, los escolares están regresando a medida que la pandemia está cambiando una vez más el suelo bajo nuestros pies. Las infecciones impulsadas por la variante delta más contagiosa del coronavirus están dando nuevos giros a las preguntas sobre cómo hacer que los niños aprendan y al mismo tiempo proteger a los niños no vacunados de las enfermedades. Estas cargas pueden cambiar profundamente otro año escolar.

Este año viene de la mano de uno ya marcado por pérdidas grandes y pequeñas. Cuando los edificios escolares cerraron abruptamente en la primavera de 2020 y la escuela cambió en línea, muchos niños perdieron el tiempo habitual que pasaban con amigos y maestros. Los niños se perdieron la clase de gimnasia, los deportes organizados y el tiempo para divertirse en el recreo. Algunos niños incluso perdieron la voz, silenciados digitalmente por profesores exasperados que hacían todo lo posible para acorralar a los estudiantes revoltosos en las aulas virtuales. «Te estoy silenciando», les dijeron a estos niños.

Pero cada estudiante tuvo su propia experiencia personal con la pandemia. “No se puede generalizar”, dice Pedro Noguera, decano de la escuela de educación de la Universidad del Sur de California en Los Ángeles. La mitad de los niños en los Estados Unidos fueron a la escuela en persona a fines de 2020, ya sea a tiempo completo o en un horario híbrido. Frente a las escuelas cerradas, algunos niños tenían profesores privados y burbujas de aprendizaje. Otros se las arreglaron solos, sin un acceso sólido a Internet o un lugar tranquilo para sentarse.

Demasiados niños que dependen de las escuelas como red de seguridad se quedaron sin comidas consistentes y sin visitas regulares de los adultos. Más de 1,5 millones de niños en todo el mundo perdieron a uno de sus padres, abuelos u otros residentes en relación con la pandemia, estimaron los científicos el 20 de julio en el Lanceta. Los consejeros escolares tuvieron más dificultades para llegar a los niños.

Estas pérdidas pandémicas no se distribuyeron de manera uniforme. Las desigualdades existentes se agravaron durante la pandemia (SN: 8/9/20). Los niños de las comunidades negras e hispanas, y otros grupos de niños tradicionalmente desatendidos, sufrieron algunas de las mayores pérdidas.

A pesar de la variación, un mosaico de nuevos datos está comenzando a poner números en el alcance de los problemas que los maestros, administradores escolares y familias enfrentarán cuando los estudiantes regresen a la escuela. Comprender estos desafíos es un paso para ayudar a los niños a regresar al aula y, en última instancia, a prosperar, dice Kathleen Ethier, científica social y conductual de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. «Quizás uno de los mensajes positivos para llevar a casa de este último año y medio», dice, «es que ahora entendemos lo importante que es la escuela».

Pérdida de aprendizaje

Obtener una medida del rendimiento académico que se aplique a todos los niños en los Estados Unidos es difícil. Pero al comienzo de la pandemia, los resultados de las pruebas de los estudiantes insinuaban los golpes académicos que se avecinaban.

La comparación de los cambios previos en las calificaciones de los niños en California con los cambios del otoño de 2019 al invierno de 2020 mostró un retraso académico general. «En promedio, los niños están atrasados ​​de dos a dos meses y medio de lo que esperaríamos que hubieran estado si no hubiera sucedido el COVID», dice la experta en ciencias del aprendizaje Libby Pier de Education Analytics, una organización sin fines de lucro con sede en Madison, Wisconsin. . Considerando que un año escolar normal dura nueve meses, «eso es un cuarto a un tercio del año escolar que se perdieron».

La pandemia, por supuesto, no terminó en 2020; Las medidas de deslizamiento académico empeoraron con el paso del tiempo. Los estudiantes de escuela primaria de los Estados Unidos terminaron el año escolar 2020-2021 con un promedio de cinco meses de retraso en matemáticas y cuatro meses de retraso en lectura, según muestra un análisis de la firma de análisis McKinsey & Company, con sede en la ciudad de Nueva York. Esos números, descritos en un informe del 27 de julio, no reflejan a todos los estudiantes. El análisis contó los resultados solo de los niños que estaban en las escuelas para tomar las pruebas; a los niños en casa les habría ido peor.

El retraso en el aprendizaje fue más pronunciado en los niños de comunidades marginadas: los hispanos, negros, económicamente desfavorecidos o que aprenden inglés (SN: 8/9/20). Los estudiantes de las escuelas de mayoría negra terminaron el año con seis meses de retraso respecto de lo que habrían estado tanto en lectura como en matemáticas; los estudiantes de las escuelas de mayoría blanca perdieron cuatro meses de matemáticas y tres meses de lectura.

Es imposible decir en qué medida los cierres de escuelas y los cambios hacia el aprendizaje virtual jugaron en estos puntajes de prueba más bajos de lo esperado. “En este momento, no tenemos la evidencia para concluir si los impactos que estamos viendo se deben a que los estudiantes estaban aprendiendo de forma remota o porque se estaba produciendo una pandemia global”, dice Pier. Los niños también podrían haber tenido problemas con la pérdida de un padre, el cuidado de hermanos o problemas de conexión a Internet. Sin toda la información sobre la vida de los niños, incluidas sus experiencias escolares, dice, «no podemos responder las preguntas que queremos».

Virtual, para algunos

Una gran pregunta es cómo se compara la escuela virtual con la escuela en persona. En el otoño de 2020, Ethier de los CDC y sus colegas preguntaron a 1.290 padres de niños de 5 a 12 años sobre el tipo de educación disponible para sus hijos, junto con preguntas sobre el bienestar de la familia.

En 11 de 17 medidas, las familias con niños que asistían a la escuela virtual a tiempo parcial o completo estaban peor que las que asistían a tiempo completo en persona. Los niños en la escuela virtual hacían menos ejercicio, menos tiempo en persona con amigos y menos tiempo al aire libre. Los padres de niños en la escuela virtual también estaban en peor situación, informando angustia mental, dificultad para dormir y conflictos entre el trabajo y el cuidado de los niños. “Tanto en términos de estrés que sienten las familias como de resultados entre los niños, realmente hubo diferencias significativas” entre el aprendizaje en persona y virtual, dice Ethier.

El estudio de Ethier, publicado el 19 de marzo en Informe semanal de morbilidad y mortalidad, “Nos da algunas pistas sobre a quién vigilar y a qué vigilar”, dice.

Las familias de color tenían más probabilidades de tener un estudiante en la escuela virtual que las familias blancas, encontró el equipo de Ethier. Un estudio reciente de las escuelas de Nueva York reveló tendencias similares. En todo el estado, alrededor del 18 por ciento de los estudiantes de primaria tuvieron acceso a la escuela en persona. Pero un colapso racial reveló marcadas diferencias en cuanto a quién podía ir a la escuela y quién tenía que quedarse en casa. Aproximadamente el 30 por ciento de los estudiantes blancos podrían asistir a la escuela en persona; para los estudiantes negros, ese número era solo del 5 por ciento, Ashley Fox y sus colegas informan el 15 de julio en Red JAMA abierta.

Es más probable que la educación presencial la ofrezcan las escuelas que prestan servicios predominantemente en áreas rurales, suburbanas, aventajadas, blancas o predominantemente, encontró un estudio de las escuelas primarias del estado de Nueva York.Mary Altaffer / Foto AP

Los estudiantes más aventajados, como los niños blancos de clase media suburbana, tenían considerablemente más acceso a la escuela presencial que otros grupos. Esos otros grupos incluían estudiantes de áreas urbanas, familias de bajos ingresos, estudiantes con discapacidades y estudiantes sin hogar, encontraron Fox, investigadora de políticas de salud en la Universidad de Albany en Nueva York, y su equipo.

Incluso antes de la pandemia, las escuelas tenían enormes desigualdades; dependiendo del lugar donde vivan los estudiantes, recibieron diferentes experiencias educativas. El nuevo recuento de Fox de las escuelas que permanecieron abiertas muestra que la pandemia exacerbó estas desigualdades. Una advertencia, dice Fox, es que los investigadores midieron el acceso a la escuela en persona, no si una familia realmente eligió esa opción.

Un peaje emocional

Estas desigualdades académicas no son sorprendentes, dice Noguera. «El verdadero problema ahora es qué hacemos al respecto». Sería un error, dice, «centrarse estrictamente en lo académico e ignorar algunos de los desafíos de salud mental que los niños traerán consigo».

Las tasas de depresión y ansiedad entre niños y adolescentes están aumentando. Más niños con crisis de salud mental están apareciendo en los departamentos de emergencia, describieron los científicos en Informe semanal de morbilidad y mortalidad 13 de noviembre. En comparación con abril a diciembre de 2019, la proporción de niños de 5 a 11 años que tuvieron visitas relacionadas con la salud mental en los mismos meses de 2020 aumentó en aproximadamente un 25 por ciento en promedio, de 782 visitas relacionadas con la salud mental por cada 100,000 visitas totales en 2019 a 972 visitas de este tipo en 2020. Para los adolescentes de 12 a 17 años, esa proporción aumentó en aproximadamente un 30 por ciento, de 3.098 visitas de salud mental por cada 100.000 visitas totales en 2019 a 4.051 en 2020.

Y en febrero y marzo de este año, hubo un promedio de 855 visitas a la sala de emergencias por semana por presuntos intentos de suicidio entre niñas de 12 a 17 años, un aumento de alrededor del 50 por ciento con respecto a las mismas semanas de invierno de 2019. científicos informaron el 18 de junio en Informe semanal de morbilidad y mortalidad.

Estos estudios no fueron diseñados para identificar las causas de esta creciente angustia emocional. Pero las pistas provienen de encuestas a familias, como la de Ethier. Los padres de niños que recibieron escuela virtual tenían más probabilidades de informar que sus hijos tenían una peor salud mental o emocional en comparación con los padres de niños que asistían a la escuela en persona.

La escolarización interrumpida puede proyectar largas sombras, dice Dimitri Christakis del Seattle Children’s Research Institute. Estudios anteriores han relacionado los logros educativos con la salud futura de las personas, el potencial de ingresos e incluso el tiempo de vida. Perder la escuela es un gran problema, dice Christakis. “Las vidas de los niños, su longevidad, su salud se verán afectadas”, dice, “no necesariamente a corto plazo, sino a lo largo de su vida”.

A medida que los estudiantes regresan a sus aulas, los maestros, administradores y padres harían bien en reconocer todas las cargas que los niños llevan a la clase, y no solo las académicas. “Deberíamos pensar en el reinicio, el regreso a la escuela, como una oportunidad para hacer las cosas de manera diferente”, dice Noguera. «No solo para volver a ser como antes, sino para tratar de hacer que las escuelas sean mucho más receptivas a las necesidades de los niños y los padres de lo que lo han sido».


Si usted o alguien que conoce tiene pensamientos suicidas, busque ayuda. En los Estados Unidos, puede llamar a National Suicide Prevention Lifeline, 1-800-273-TALK (8255).

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