Los burros y los caballos cavan pozos que ayudan a otros animales a encontrar agua

El agua guía los ritmos de la vida en el desierto, pero los animales no siempre están indefensos ante los caprichos del clima.

En el suroeste de Estados Unidos, los burros y los caballos salvajes a menudo excavan en sedimentos polvorientos para alcanzar agua subterránea fresca y cristalina para saciar su sed. Una nueva investigación muestra que este ingenio equitativo tiene beneficios de gran alcance para el ecosistema.

Los pozos de équidos pueden actuar como un oasis en el desierto, proporcionando una fuente importante de agua durante los períodos de sequía que beneficia a toda una gama de animales del desierto y árboles clave, informan los investigadores el 30 de abril. Ciencias.

Introducidos en América del Norte en los últimos quinientos años, los asnos salvajes y los caballos a menudo se consideran malos en Occidente. Estas especies pueden pisotear la vegetación autóctona, erosionar los lechos de los arroyos y superar a los animales autóctonos. Pero cuando Erick Lundgren, ecólogo de campo de la Universidad de Aarhus en Dinamarca, observó por primera vez a burros salvajes cavando pozos en 2014, se preguntó si estos pozos podrían beneficiar a los ecosistemas, de manera similar a como lo hacen los pozos. sabana.

Los pozos cavados por los burros salvajes y los caballos son utilizados por muchas otras especies. Una trampa fotográfica capturó a esta cierva y un cervatillo bebiendo de un pozo de burro en el desierto de Sonora.E. Lundgren

“Por la forma en que apreciamos [feral] caballos y burros, la ortodoxia tiende a centrarse en cómo dañan los ecosistemas «, dice.» Queríamos ver si estos agujeros proporcionan un recurso cuando el agua es escasa «.

Primero, Lundgren y sus colegas tuvieron que ver si estos agujeros realmente aumentan el agua accesible. En el transcurso de tres veranos de 2015 a 2018, mapearon la superficie del agua en pozos y vías fluviales subterráneas en cuatro sitios en el desierto de Sonora de Arizona.

La disponibilidad de agua varió ampliamente entre sitios, pero los pozos equinos generalmente aumentaron el agua accesible, especialmente a medida que aumentaron las temperaturas. En un sitio, los pozos eran la única fuente de agua potable una vez que el arroyo se secaba por completo. En otros lugares, los pozos proporcionaron hasta el 74% del agua superficial disponible. Los pozos también han reducido la distancia entre las fuentes de agua en un promedio de 843 metros, haciendo que este recurso esencial sea más accesible y aliviando las tensiones que pueden aumentar entre los bebedores en charcos de agua aislados, dice Lundgren.

Una vez cavados los pozos, llegaron otros animales. En masa.

Los investigadores instalaron cámaras en cinco sitios en los desiertos de Sonora y Mojave, marcando pozos, riberas de ríos y lugares secos. Documentaron 57 especies de vertebrados, desde pájaros cantores migratorios hasta pumas, bebiendo de pozos, lo que equivale aproximadamente a la cantidad de especies que se ven en los arroyos y un 64 por ciento más que en los lugares secos.

«Incluso atrapamos a un oso negro bebiendo de un pozo», dice Lundgren, quien también toma sorbos de los pozos de vez en cuando. «El agua es bastante fría y más limpia que otras fuentes».

Los burros y los caballos cavan pozos que ayudan a otros animales a encontrar agua, Forma parte de la Vida
Los pozos de burro pueden servir como viveros para las plántulas de árboles, proporcionando un acceso más fácil al agua lejos de la competencia de las plantas establecidas en la orilla del río. Aquí, un álamo de varios años crece de un pozo de burro abandonado.© Michael Lundgren

Los hoyos también pueden ser viveros para las plántulas de álamo que requieren áreas húmedas y abiertas para crecer. Estas plántulas de rápido crecimiento luchan por atravesar las orillas del río llenas de vegetación y, en cambio, dependen de las inundaciones para sus primeros sorbos de agua. Pero en un sitio, los investigadores encontraron que las plántulas prosperan en los agujeros de los equinos. Muchos sobrevivieron al verano, creciendo hasta 2 metros. En áreas donde las presas reducen las inundaciones, los pozos equinos podrían realizar un importante servicio de ecosistema para estas icónicas especies de árboles, dicen los investigadores.

El estudio «muestra claramente que los équidos pueden alterar estos ecosistemas en formas que pueden beneficiar a otras especies», dice Clive Jones, ecólogo del Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas en Millbrook, Nueva York, que no participó en el estudio. Tal ingeniería hidrológica no es desconocida: los castores, por ejemplo, tienen una tremenda habilidad para diseñar ecosistemas (SN: 28/11/18). Queda por ver si los pozos equinos juegan un papel igualmente crucial, dice Jones. «Se necesitan más datos para decir exactamente cuán importantes son los pozos en términos del funcionamiento de estos ecosistemas».

Si bien los beneficios de los pozos son claros en este estudio, es demasiado pronto para concluir que los burros y los caballos salvajes son buenos para los ecosistemas, señala Jeffrey Beck, ecólogo de restauración de la Universidad de Wyoming en Laramie.

«Existe una gran cantidad de investigaciones que documentan los efectos dañinos que estos animales pueden tener en las tierras áridas de todo el mundo», dice Beck. En el Desierto Rojo de Wyoming, por ejemplo, estudió cómo los caballos salvajes a menudo expulsan al berrendo parecido a un antílope de los charcos de agua. Además, «las ventajas [the equids] las demostraciones en este estudio pueden estar limitadas a esta área «, dice, ya que el agua superficial en otras áreas puede no ser tan accesible excavando.

Sin embargo, los investigadores esperan que este estudio elimine la idea de que las especies introducidas son completamente dañinas para los ecosistemas. En algunas áreas, los équidos salvajes «están siendo asesinados por cientos de miles en nombre de la naturaleza purificadora», dice el autor del estudio Arian Wallach, ecólogo de la Universidad de Tecnología de Sydney. Para ella, este estudio muestra «culos [and horses] también son parte de la naturaleza «, y los esfuerzos de erradicación podrían extenderse a un ecosistema de formas inesperadas y desafortunadas.

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