Los cambios a gran escala en el clima de la Tierra pueden originarse en el Pacífico

Según los científicos, el retroceso de las capas de hielo de América del Norte en los últimos años de la última edad de hielo puede haber comenzado con pérdidas de hielo «catastróficas» en el norte del Océano Pacífico a lo largo de la costa de la actual Columbia Británica y Alaska.

En un nuevo estudio publicado el 1 de octubre en Ciencias, Los investigadores encuentran que estos impulsos de rápida pérdida de hielo de lo que se conoce como la capa de hielo de la Cordillera Occidental contribuyeron, y posiblemente desencadenaron, al desprendimiento masivo de la capa de hielo Laurentide en el Océano Atlántico Norte hace miles de años. Ese colapso de la capa de hielo Laurentide, que en un momento cubrió grandes áreas de Canadá y partes de los Estados Unidos, eventualmente condujo a graves perturbaciones en el clima global (SN: 5/11/12).

Los nuevos hallazgos ponen en duda la hipótesis de larga data de que los cambios a escala hemisférica en el clima de la Tierra se originan en el Atlántico Norte (SN: 31/1/19). El estudio sugiere que el derretimiento de los glaciares de Alaska restantes en el Pacífico norte, aunque menos extremo que las purgas pasadas, podría tener efectos de gran alcance en la circulación oceánica global y el clima durante los próximos siglos.

«La gente generalmente piensa que el Atlántico es donde tiene lugar toda la acción, y todo lo demás sigue», dice Alan Mix, paleoclimatólogo de la Universidad Estatal de Oregón en Corvallis. «Estamos diciendo que es al revés». La capa de hielo de la Cordillera falla al inicio de la cadena de reacción, “y luego esa señal se transmite [from the Pacific] por todo el mundo como fichas de dominó que caen «.

En 2013, Mix y sus colegas extrajeron núcleos de sedimentos del fondo marino del Golfo de Alaska con la esperanza de comprender cómo exactamente había cambiado la capa de hielo de la Cordillera antes del final de la última edad de hielo. Estos núcleos contenían distintas capas de arena y limo depositadas por icebergs desprendidos de la capa de hielo en cuatro ocasiones distintas durante los últimos 42.000 años. Luego, el equipo utilizó la datación por radiocarbono para determinar la cronología de los eventos, encontrando que las purgas de hielo de la Cordillera precedieron «sorprendentemente» a los períodos de pérdida repentina de hielo en Laurentide, conocidos como «eventos de Heinrich», de 1000 a 1500 años cada vez.

«Sabemos desde hace algún tiempo que estos eventos de Heinrich son un gran problema», dice la coautora Maureen Walczak, paleoceanógrafa también de la Universidad Estatal de Oregon. “Tienen consecuencias climáticas globales asociadas con el aumento de CO2 atmosférico2, calentamiento en la Antártida … y el debilitamiento del monzón asiático en el Pacífico. Pero no sabemos por qué sucedieron «.

Aunque los científicos ahora pueden señalar con el dedo al Pacífico Norte, el mecanismo exacto sigue sin estar claro. Mix propone varias teorías sobre cómo la pérdida de hielo de la Cordillera eventualmente resultó en un desprendimiento masivo de hielo a lo largo de la costa este de América del Norte. Es posible, dice, que el agua dulce depositada en el Pacífico Norte viajara hacia el norte a través del Estrecho de Bering, a través del Ártico y hacia el Atlántico Norte. Allí, el agua dulce flotante actuó como un «tapón» en el agua salada más densa del océano, evitando que se volcara. Este proceso pudo haber provocado que el agua se calentara, desestabilizando la capa de hielo adyacente.

Otra teoría especula que la menor elevación de la capa de hielo de la Cordillera disminuida alteró la forma en que los vientos superficiales ingresaron a América del Norte. Normalmente, la capa de hielo actuaría como una cerca, desviando los vientos y su vapor de agua hacia el sur cuando ingresan a América del Norte. Sin esta barrera, el transporte de calor y agua dulce entre las cuencas del Océano Pacífico y el Océano Atlántico se interrumpe, cambiando la salinidad de las aguas del Atlántico y, en última instancia, proporcionando más calor al hielo allí.

Hoy, los glaciares de Alaska son los últimos vestigios de la capa de hielo de la Cordillera. Muchos se encuentran en un estado de rápida retirada debido al cambio climático. Este hielo derretido también desemboca en los océanos Pacífico y Ártico, elevando el nivel del mar e interfiriendo con los procesos normales de mezcla de los océanos. «Saber sobre la falla del hielo en el Pacífico Norte parecía presagiar una pérdida de hielo muy rápida en el Atlántico Norte, eso es un poco preocupante», dice Walczak.

Si el hielo se derrite en el Pacífico Norte sigue patrones similares a los del pasado, podría producir eventos climáticos globales significativos, sugieren los investigadores. Pero Mix advierte que se desconoce la cantidad de escorrentía de agua dulce necesaria para desencadenar cambios en otras partes del océano y el clima global. «Sabemos lo suficiente como para decir que tales cosas han sucedido en el pasado, ergo, son reales y podrían volver a suceder».

Sin embargo, no está claro cuál sería el momento de tales cambios globales. Si las pérdidas de hielo en el Atlántico hubieran ocurrido en el pasado debido a un cambio en la dinámica del océano profundo provocado por el deshielo del Pacífico, esa señal probablemente tardaría cientos de años en llegar a las otras capas de hielo restantes. Sin embargo, si tales pérdidas fueran provocadas por un cambio en el nivel del mar o los vientos, otras capas de hielo podrían verse afectadas un poco más rápido, aunque todavía no en este siglo.

La capa de hielo de Laurentide, obviamente, ha desaparecido hace mucho tiempo. Pero quedan otros dos, en Groenlandia y la Antártida (SN: 30/9/20, 23/9/20). Ambos tienen numerosos glaciares que terminan en el océano y drenan el interior de las capas de hielo. Esto hace que las capas de hielo sean susceptibles tanto al agua más cálida del océano como al aumento del nivel del mar.

El derretimiento de los glaciares de Alaska ya ha impulsado alrededor del 30 por ciento del aumento global del nivel del mar. «Una de las hipótesis que tenemos es que el aumento del nivel del mar desestabilizará las plataformas de hielo en la boca de esos glaciares, que se romperán como corchos de champán», explica Walczak. Cuando eso suceda, continúa la idea, las capas de hielo comenzarán a colapsar cada vez más rápido.

Los registros del cambio climático en el Pacífico, como el que recopilaron Walczak y sus colegas, han sido difíciles de encontrar, dice Richard Alley, un glaciólogo de la Universidad Estatal de Pensilvania que no participó en el estudio. «Estos nuevos datos pueden generar más preguntas de las que responden», dice. «Pero al vincular la circulación del Océano Pacífico Norte … con el patrón global de fluctuaciones climáticas, el nuevo documento nos ofrece un progreso real en la comprensión de todo esto».

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