Los «copos de nieve» de uranio podrían desencadenar explosiones de estrellas muertas

Pequeños cristales de uranio podrían desencadenar explosiones masivas dentro de una estrella muerta, proponen los físicos, creando una versión cósmica de una bomba termonuclear.

Las estrellas expiradas llamadas enanas blancas se enfrían lentamente a medida que envejecen. En el proceso, elementos pesados ​​como el uranio comienzan a cristalizar, formando «copos de nieve» en los núcleos de las estrellas. Si se agrega suficiente uranio, aproximadamente la masa de un grano de arena, podría iniciar una cadena de reacciones de fisión nuclear o la división de núcleos atómicos.

Estas reacciones podrían elevar las temperaturas dentro de la estrella, desencadenando la fusión nuclear – la fusión de núcleos atómicos – y generando una enorme explosión que destruya la estrella, calculan dos físicos en un artículo publicado el 29 de marzo en Cartas de revisión física. El efecto es similar al de una bomba de hidrógeno, una poderosa arma termonuclear en la que las reacciones de fisión desencadenan la fusión, dice Matt Caplan de la Universidad Estatal de Illinois en Normal. El escenario sigue siendo hipotético, admite Caplan: se necesita más investigación para determinar si los copos de nieve de uranio realmente podrían estimular una detonación estelar.

Ya se sabe que las enanas blancas son propensas a las explosiones: son la fuente de explosiones llamadas supernovas de tipo 1a. Por lo general, estas explosiones ocurren cuando una enana blanca extrae materia de una estrella compañera (SN: 23/3/16). La propuesta del copo de nieve de uranio de los investigadores es un mecanismo completamente nuevo que podría explicar una pequeña fracción de las supernovas de tipo 1a, sin la necesidad de otra estrella.

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