Los incendios de Australia en 2019-2020 tuvieron un impacto sorprendentemente amplio

Los severos y devastadores incendios forestales que asolaron el sureste de Australia a fines de 2019 y principios de 2020 tuvieron un impacto poderoso que se extendió mucho más allá del país, según dos nuevos estudios.

Las llamas inyectaron al menos el doble de dióxido de carbono a la atmósfera como se pensaba anteriormente, revelaron las estimaciones derivadas de satélites de un equipo. Los incendios también enviaron grandes nubes de humo y cenizas que se desplazaron hacia el este sobre el Océano Austral, fertilizando las aguas con nutrientes y desencadenando floraciones generalizadas de algas marinas microscópicas llamadas fitoplancton, encontró otro equipo. Ambos estudios se publicaron en línea el 15 de septiembre en Naturaleza.

El meteorólogo Ivar van der Velde del Instituto de Investigación Espacial SRON de los Países Bajos en Leiden y sus colegas examinaron por primera vez los datos de monóxido de carbono recopilados en el sureste de Australia por el instrumento satelital TROPOMI desde noviembre de 2019 hasta enero de 2020, durante el peor de los incendios. Luego, para obtener nuevas estimaciones de las emisiones de dióxido de carbono atribuibles a los incendios, el equipo utilizó proporciones determinadas previamente de monóxido de carbono a dióxido de carbono emitido por los bosques de eucaliptos de la región, el tipo predominante de bosque que se quemó en los incendios, durante los incendios forestales anteriores. y quemaduras prescritas.

El equipo de Van der Velde estima que los incendios liberaron de 517 billones a 867 billones de gramos de dióxido de carbono a la atmósfera. «La gran magnitud de CO2 que se emitió a la atmósfera … era mucho más grande de lo que inicialmente pensamos que sería ”, dice van der Velde. Las emisiones «de este único evento fueron significativamente más altas de lo que todos los australianos emiten normalmente con la combustión de combustibles fósiles en todo un año».

Evaluaciones previas de CO2 Las emisiones de los incendios, basadas en estimaciones del área quemada y la biomasa consumida por los incendios, calcularon un promedio de alrededor de 275 billones de gramos. El uso de datos de monóxido de carbono obtenidos por satélite, dicen los investigadores, mejora drásticamente la capacidad de distinguir las emisiones reales de los incendios de otras fuentes de fondo de los gases, lo que brinda una evaluación más precisa.

Ese hallazgo tiene implicaciones preocupantes. Los incendios cortaron rápidamente una franja a través de los bosques de eucalipto del sureste de Australia, devastando los bosques hasta un grado que dificultó su rápida recuperación, lo que a su vez afecta la cantidad de carbono que los árboles pueden secuestrar, dice van der Velde (SN: 9/3/21). Los incendios en las sabanas secas y cubiertas de hierba del norte y centro de Australia se consideran más neutrales para el clima porque las hierbas pueden volver a crecer más rápidamente, dice.

Y es probable que las temporadas de incendios severos se vuelvan más comunes en el sureste de Australia con el cambio climático en curso. El cambio climático ya ha aumentado la probabilidad de incendios graves, como la temporada de incendios 2019-2020, en al menos un 30 por ciento (SN: 3/4/20).

El humo y la ceniza de los incendios también tuvieron un gran impacto. Los científicos observaron con asombro cómo los incendios crearon un «súper brote» de nubes tormentosas desde el 29 de diciembre hasta el 31 de diciembre de 2019 (SN: 15/12/20). Estas nubes arrojaron diminutas partículas de aerosol de ceniza y humo a lo alto de la estratosfera.

Los aerosoles de los incendios también viajaron hacia el este a través de la atmósfera inferior, llegando finalmente al Océano Austral, donde desencadenaron floraciones de fitoplancton en sus aguas carentes de hierro. El geoquímico Weiyi Tang, ahora en la Universidad de Princeton, y sus colegas analizaron los aerosoles de los incendios y encontraron que las partículas eran ricas en hierro, un nutriente importante para las algas. Al rastrear las trayectorias atmosféricas de la nube de ceniza y humo a través del océano, el equipo pudo vincular las floraciones observadas (enormes parches de clorofila detectados por satélite) con los incendios.

Los incendios de Australia en 2019-2020 tuvieron un impacto sorprendentemente amplio, Forma parte de la Vida
Una imagen de satélite tomada el 6 de enero de 2020 muestra el humo de los incendios forestales del sureste de Australia flotando hacia el este sobre el Océano Austral.Instituto Nacional de Tecnología de la Información y las Comunicaciones de Japón

Los investigadores han pensado durante mucho tiempo que los incendios pueden desencadenar floraciones oceánicas, particularmente en el Océano Austral, en las condiciones adecuadas, dice el biogeoquímico marino Joan Llort, ahora en el Centro de Supercomputación de Barcelona y coautor del estudio. Pero esta investigación marca la observación más directa jamás hecha de tal evento, en parte porque fue tan masivo, dice Llort.

Las grandes floraciones oceánicas son «otro proceso que potencialmente está siendo modificado por el cambio climático», dice el biogeoquímico Nicolas Cassar de la Universidad de Duke, también coautor del estudio.

Una de las grandes preguntas que surgen del estudio, agrega Cassar, es cuánto carbono pueden haber eliminado estos fitoplancton de la atmósfera a medida que florecían. Parte del carbono que las algas extraen del aire a través de la fotosíntesis se hunde con ellas en el lecho marino a medida que mueren. Pero parte de ella vuelve rápidamente a la atmósfera, silenciando cualquier efecto mitigante que las floraciones puedan tener sobre las emisiones de los incendios forestales. Para evaluar realmente qué papel juegan las algas, dice, se requeriría un equipo de respuesta rápida a bordo de un barco oceánico que pudiera medir estos procesos químicos a medida que ocurren.

El tamaño de esta floración desencadenada por incendios forestales, «más grande que la propia Australia», muestra que «los incendios forestales tienen el potencial de aumentar la productividad marina en cantidades muy grandes», dice Douglas Hamilton, un científico climático de la Universidad de Cornell que no estaba relacionado con la estudio.

“El impacto de los incendios en la sociedad no es sencillo”, agrega Hamilton. El mismo humo que puede causar graves impactos en la salud cuando se inhala «también suministra nutrientes a los ecosistemas y ayuda a sustentar las redes tróficas marinas»». Lo que demuestra este estudio, agrega, es que para comprender cómo los futuros aumentos en la actividad de los incendios podrían ayudar a dar forma al futuro de la productividad marina, «es crucial que supervisemos los impactos de cerca ahora».

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