Los perezosos terrestres gigantes podrían haber sido carroñeros carnívoros

Los perezosos modernos pueden ser apasionados por los vegetarianos, pero al menos uno de sus enormes primos de la Edad del Hielo comió carne cuando tuvo la oportunidad. El perezoso terrestre de Darwin, que podría llegar a medir más de 3 metros de largo y pesar hasta 2000 kilogramos, puede haber sido un carroñero oportunista, según sugieren los análisis químicos del pelo de perezoso fósil.

La paleontóloga Julia Tejada de la Universidad de Montpellier en Francia y sus colegas analizaron la composición química de dos aminoácidos, los componentes básicos de las proteínas, en el cabello fósil de dos especies gigantes de perezosos terrestres: el perezoso terrestre de Darwin (Mylodon darwinii) de América del Sur y el perezoso terrestre Shasta (Nothrotheriops shastensis) de América del Norte (SN: 25/04/18). El equipo los comparó con muestras de perezosos vivos, osos hormigueros y otros omnívoros modernos.

Los isótopos de nitrógeno, diferentes formas del elemento, pueden variar ampliamente entre diferentes fuentes de alimentos, así como entre ecosistemas. Estos niveles isotópicos en un aminoácido, la glutamina, cambian significativamente con la dieta y aumentan cuanto más alto está el animal en la cadena alimentaria. Pero la dieta tiene poco efecto sobre los niveles de nitrógeno de otro aminoácido, la fenilalamina. Al comparar los isótopos de nitrógeno en los dos aminoácidos del cabello del perezoso, los investigadores pudieron eliminar los efectos del ecosistema y observar más de cerca la dieta.

Los datos muestran que si bien la dieta del perezoso Shasta terrestre era completamente vegetal, La pereza terrestre de Darwin era omnívora, Tejada y sus colegas informan el 7 de octubre en Informes científicos.

Los resultados cambian lo que los científicos creían saber sobre los animales antiguos. Los científicos han asumido que las criaturas antiguas eran herbívoros. Esto se debe en parte a que las seis especies modernas de perezosos son vegetarianos confirmados, y algunos de los dientes y mandíbulas de los perezosos terrestres gigantes no son aptos para la caza o para masticar y desgarrar vigorosamente (SN: 20/6/16).

Pero el perezoso terrestre de Darwin pudo haber logrado ingerir carne que ya había sido sacrificada, dicen Tejada y sus colegas. Y eso podría ayudar a resolver un misterio de larga data: la aparente falta de grandes mamíferos carnívoros en América del Sur en ese momento. El perezoso terrestre de Darwin, añaden los investigadores, puede haber llenado un nicho ecológico vacío: el carroñero que no diría que no a una comida con mucha carne.

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