Los pterosaurios posiblemente podrían volar una vez que nacieron

Las crías de pterosaurios pueden haber salido volando directamente del caparazón, aunque el vuelo de estos antiguos reptiles bebés puede haber sido ligeramente diferente al de los adultos.

Un nuevo análisis de los huesos de las alas fosilizados de pterosaurios embrionarios, recién nacidos y adultos sugiere que las criaturas bebés eran voladores fuertes y ágiles desde el principio, los investigadores informan el 22 de julio en Informes científicos.

Los pterosaurios eran un grupo diverso de reptiles voladores antiguos que vivieron junto a los dinosaurios hace 228 millones a 66 millones de años desde el período Triásico hasta el Cretácico. El grupo incluye Quetzalcoatlus northropi, la criatura más grande conocida por tener alas, y Kunpengopterus antipollicatus (también conocido como «Monkeydactyl») que tenía pulgares oponibles que le permitían trepar a los árboles (SN: 14/04/21).

Los científicos saben relativamente poco sobre la historia de vida temprana de los pterosaurios, incluso si sus cachorros podían batir activamente sus alas o simplemente planear, lo que podría significar que permanecieron bajo el cuidado de sus padres hasta que estuvieran listos para volar. Pero las revelaciones recientes apuntan cada vez más a una independencia temprana o «temprana» para los reptiles, como: Membranas de vuelo en las alas. de un pterosaurio embrionario y el descubrimiento de uno diminuto Pteranodon adolescente que era capaz de volar largas distancias mucho antes de que tuviera el tamaño de un adulto.

«Es casi seguro que los pterosaurios bebés no volaron», dice Kevin Padian, paleontólogo de la Universidad de California en Berkeley que no participó en el nuevo estudio. Las tres claves para volar son huesos fuertes, suficiente masa muscular para permanecer en el aire durante mucho tiempo y fibras de queratina robustas en la piel de las alas, análogas a las plumas de las aves. «Sabemos poco sobre los dos últimos».

Entonces, los investigadores recurrieron a los huesos. Darren Naish, paleontólogo de la Universidad de Southampton en Inglaterra, y sus colegas compararon las medidas de embriones fosilizados y animales jóvenes con las de adultos de dos especies. Pterodaustro guinazui y Sinopterus dongi. Los investigadores analizaron la envergadura, la fuerza de los huesos de las alas y la capacidad de carga de las alas. En particular, se centraron en un hueso del ala, el húmero. Ubicado en las extremidades utilizadas para lanzar pterosaurios en vuelo, este hueso proporciona información importante sobre si un pterosaurio pudo despegar del suelo.

Los huesos del húmero de las crías eran sorprendentemente más fuertes que los de muchos adultos, encontró el equipo. Las crías también tenían alas más cortas y más anchas que los adultos, lo que sugiere que podrían haber sido capaces de cambiar ágilmente de dirección y velocidad si no volaban largas distancias (SN: 12/10/10).

Es posible que el vuelo ágil no solo haya ayudado a los juveniles a escapar de los depredadores, sino que también haya cazado presas engañosas como insectos mientras navegan a través de la espesa vegetación, sugiere el equipo. Los pterosaurios adultos, que son menos maniobrables debido a su tamaño, pueden haberse trasladado a hábitats más abiertos.

Entre las aves modernas, la capacidad de volar inmediatamente después de la eclosión es casi desconocida, con la excepción del maleo, un extraño pájaro parecido a un pollo que solo vive en la isla indonesia de Sulawesi. La capacidad del maleo para huir de inmediato ayuda a evitar ser atrapado por los diversos depredadores de la isla, desde lagartos monitores hasta pitones.

Aún así, en la mayor parte del mundo animal, no es raro que los jóvenes puedan mantenerse a sí mismos, dice Padian. “En los vertebrados, la precocidad es la regla, no la excepción”, dice. Solo los animales con cuidados parentales prolongados, como pájaros cantores o primates, pueden permitirse el lujo de estar indefensos durante largos períodos de tiempo.

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