Muestras de rocas lunares muestran que la lava fluyó en la luna hace 2.000 millones de años

La lava rezumaba a través de la superficie de la luna hace solo 2 mil millones de años, revelan trozos de rocas lunares recuperados por la misión Chang’e-5 de China.

Un análisis químico de las rocas volcánicas confirma que la luna permaneció volcánicamente activa mucho más de lo que su tamaño sugeriría posible, informan los investigadores en línea el 7 de octubre en Ciencias.

Chang’e-5 es la primera misión para recuperar rocas lunares y devolverlas a la Tierra en más de 40 años (SN: 1/12/20). Un grupo internacional de investigadores descubrió que las rocas se formaron hace 2 mil millones de años, cuando la vida multicelular evolucionó por primera vez en la Tierra. Eso las convierte en las rocas lunares más jóvenes jamás recolectadas, dice la coautora del estudio Carolyn Crow, científica planetaria de la Universidad de Colorado Boulder.

La luna se formó hace aproximadamente 4.500 millones de años. Las rocas lunares de las misiones Apolo y soviéticas de finales de los sesenta y setenta revelaron que el vulcanismo en la luna fue algo común durante los primeros mil millones de años de su existencia, con flujos que duraron millones, si no cientos de millones, de años.

Las muestras de fragmentos de rocas lunares, como esta, están ayudando a los científicos a estudiar la evolución volcánica de la luna.Beijing SHRIMP Center / Instituto de Geología / CAGS

Dado su tamaño, los científicos pensaron que la luna comenzó a enfriarse hace unos 3 mil millones de años, convirtiéndose finalmente en el vecino silencioso e inactivo que es hoy. Sin embargo, la escasez de cráteres en algunas regiones dejó a los científicos rascándose la cabeza. Las partes de los cuerpos celestes desprovistas de vulcanismo acumulan cada vez más cráteres con el tiempo, en parte porque no hay flujos de lava que depositen nuevo material que se endurezca en tramos suaves. Los puntos más suaves de la luna parecían sugerir que el vulcanismo había persistido más allá de la historia temprana de la luna.

“El vulcanismo joven en un cuerpo pequeño como la luna es difícil de explicar, porque generalmente los cuerpos pequeños se enfrían rápidamente”, dice Juliane Gross, científica planetaria de la Universidad de Rutgers en Piscataway, Nueva Jersey, que no participó en el estudio.

El científico había sugerido que los elementos radiactivos podrían ofrecer una explicación para el vulcanismo posterior. La desintegración radiactiva genera mucho calor, razón por la cual los reactores nucleares se mantienen en agua. Suficiente material radiactivo en el manto de la luna, la capa justo debajo de la corteza visible, habría proporcionado una fuente de calor que podría explicar los flujos de lava más jóvenes.

Para probar esta teoría, el módulo de aterrizaje Chang’e-5 reunió trozos de basalto, un tipo de roca que se forma a partir de la actividad volcánica, de una parte previamente inexplorada de la luna que se cree que tiene menos de 3.000 millones de años. El equipo determinó que las rocas se formaron a partir de flujos de lava hace 2.000 millones de años, pero el análisis químico no arrojó la concentración de elementos radiactivos que cabría esperar si la desintegración radiactiva explicara el vulcanismo.

Muestras de rocas lunares muestran que la lava fluyó en la luna hace 2.000 millones de años, Forma parte de la Vida
El módulo de aterrizaje lunar Chang’e-5 extrae muestras de la luna que fueron devueltas a la Tierra. El material lunar es el primero que regresa a la Tierra en más de 40 años.Centro de Exploración e Ingeniería Espacial Lunar de la Agencia Espacial Nacional China

Este hallazgo está obligando a los científicos a considerar qué otras fuerzas podrían haber mantenido la actividad volcánica en la luna.

Una teoría, dice el coautor del estudio Alexander Nemchin, científico planetario del Centro SHRIMP de Beijing y la Universidad Curtin en Bentley, Australia, es que las fuerzas gravitacionales de la Tierra podrían haber licuado el interior lunar, manteniendo el flujo de magma lunar durante otros mil millones de años aproximadamente. cuando debería haberse detenido.

“La luna estaba mucho más cerca hace 2 mil millones de años”, explica Nemchin. A medida que la luna se alejaba lentamente de la Tierra, un escape lento que todavía funciona hoy en día, estas fuerzas se habrían vuelto cada vez menos poderosas hasta que el vulcanismo finalmente desapareciera.

Los impactos de asteroides y cometas también podrían haber mantenido fluyendo los jugos volcánicos de la luna, pero «en este punto, cualquier suposición es una buena suposición», dice Jessica Barnes, científica planetaria de la Universidad de Arizona en Tucson que no participó en el estudio.

“Este es un buen ejemplo de por qué necesitamos conocer a nuestro vecino más cercano”, dice Barnes. «Mucha gente cree que ya sabemos lo que está pasando con la luna, pero en realidad es bastante misterioso».

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