Por qué la escasez de chips sigue y sigue … y sigue

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Bloomberg | imágenes falsas

La industria de los semiconductores vive a la vanguardia del progreso tecnológico. Entonces, ¿por qué no puede producir suficientes fichas para mantener el mundo en movimiento?

Casi dos años después de las interrupciones causadas por la pandemia, una grave escasez de chips de computadora, los componentes en el corazón de los teléfonos inteligentes, computadoras portátiles e innumerables otros productos, continúa afectando a los fabricantes en toda la economía global.

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Los fabricantes de automóviles se han visto obligados a detener la producción en los últimos meses a medida que disminuyen las ventas porque no pueden fabricar suficientes automóviles. La escasez ha afectado a industrias desde consolas de juegos y equipos de redes hasta dispositivos médicos. En octubre, Apple culpó a la escasez de chips por afectar sus resultados financieros, e Intel advirtió que la sequía probablemente se extenderá hasta 2023.

En resumen, la cadena de suministro de semiconductores se ha estirado de nuevas formas que están profundamente arraigadas y son difíciles de resolver. La demanda se dispara más rápido de lo que los fabricantes de chips pueden responder, especialmente para los componentes básicos, pero generalizados, que están sujetos al tipo de grandes variaciones en la demanda que hacen que las inversiones sean riesgosas.

“Es absolutamente sorprendente que la cadena de suministro haya tardado tanto en recuperarse después de que la economía global se detuvo durante Covid”, dice Brian Matas, vicepresidente de investigación de mercado de IC Insights, una firma analista que rastrea la industria de semiconductores.

Por un lado, la magnitud de la demanda ha sido sorprendente. En 2020, cuando Covid comenzó a cambiar el negocio como de costumbre, la industria de los chips ya esperaba un repunte. Las ventas mundiales de chips cayeron un 12 por ciento en 2019, según la Asociación de la Industria de Semiconductores. Pero en diciembre de 2019, el grupo predijo que las ventas globales crecerían un 5,9 por ciento en 2020 y un 6,3 por ciento en 2021.

De hecho, las últimas cifras muestran que las ventas crecieron un 29,7 por ciento entre agosto de 2020 y agosto de 2021. La demanda está impulsada por tecnologías como la computación en la nube y 5G, junto con el uso creciente de chips en todo tipo de productos, desde automóviles hasta electrodomésticos.

Al mismo tiempo, las sanciones impuestas por Estados Unidos a empresas chinas como Huawei, un fabricante líder de teléfonos inteligentes y equipos de redes, llevaron a algunas empresas chinas a comenzar a acaparar la mayor cantidad de suministro posible.

El aumento en la demanda de productos de alta tecnología provocado por trabajar desde casa, el tedio del encierro y un cambio al comercio electrónico solo ha continuado, tomando a muchos por sorpresa, dice David Yoffie, profesor de la Escuela de Negocios de Harvard que anteriormente se desempeñó en la junta de Intel. .

Los fabricantes de chips no apreciaron el alcance de la demanda sostenida hasta hace aproximadamente un año, dice Yoffie, pero no pueden cambiar ni un centavo. Las nuevas fábricas de chips cuestan miles de millones de dólares y tardan años en construirse y equiparse. “Se necesitan aproximadamente dos años para construir una nueva fábrica”, señala Yoffie. “Y las fábricas se han vuelto mucho más grandes, mucho más caras y mucho más complicadas también”.

Esta semana, Sony y Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, el mayor fabricante por contrato de chips del mundo, dijeron que invertirían $ 7 mil millones para construir una fábrica capaz de producir componentes más antiguos, pero que no comenzará a fabricar chips hasta fines de 2024. Intel está también invirtiendo en varias fábricas nuevas de vanguardia, pero tampoco estarán en línea hasta 2024.

Yoffie señala que solo una empresa, ASML de los Países Bajos, fabrica las máquinas de litografía ultravioleta extrema necesarias para la fabricación de chips de vanguardia, y ASML no puede producir las máquinas con la suficiente rapidez para satisfacer la demanda.

Otro problema es que no todos los chips son iguales.

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