SpaceX está empezando a acostumbrarse a los vuelos espaciales tripulados

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Finalmente, con cielos serenos y mares limpios, SpaceX lanzó con éxito cuatro astronautas más para la NASA en un cohete Falcon 9 el miércoles por la noche.

Volando sobre una primera etapa Falcon 9, que alguna vez se usó, la nave espacial Crew Dragon ascendió a delgadas nubes sobre el Centro Espacial Kennedy y alcanzó la órbita de manera segura. Posteriormente, la primera etapa regresó a la Tierra, aterrizando en un barco de aviones no tripulados. La tripulación, los astronautas de la NASA Raja Chari, Tom Marshburn y Kayla Barron, así como el astronauta europeo Matthias Maurer, atracarán en la Estación Espacial Internacional el jueves por la noche.

Quizás el aspecto más notable del lanzamiento del miércoles por la noche es que parecía casi rutina.

Han pasado menos de 18 meses desde que SpaceX dio el extraordinario paso de convertirse en la primera empresa privada en poner humanos en órbita, con un vuelo de demostración que llevó a los astronautas de la NASA Doug Hurley y Bob Behnken a la estación espacial, logrando así alturas que antes solo alcanzaban los astronautas. agencias espaciales nacionales de Rusia, Estados Unidos y China.

Desde entonces, Crew Dragon ha lanzado tres misiones adicionales para la NASA, así como el vuelo privado Inspiration4 este otoño. Esa es una cadencia bastante rápida desde el principio. El transbordador espacial, con su ejército permanente de miles y miles de funcionarios y contratistas, realizó su quinta misión después de 19 meses.

Crew Dragon fue el resultado de una asociación entre la NASA y SpaceX durante la última década. Anticipándose al retiro del transbordador espacial, la NASA trabajó con SpaceX y Boeing para desarrollar de forma privada sistemas de lanzamiento para llevar a los astronautas a la órbita terrestre baja. Cuando se firmaron los contratos finales en 2014, se esperaba que SpaceX y Boeing volaran cada uno una misión al año. Sin embargo, Boeing se ha enfrentado a desafíos técnicos con el desarrollo de su nave espacial Starliner, por lo que Crew Dragon ha tenido que realizar una doble función desde el principio.

«Creo que estamos increíblemente agradecidos con la asociación que hemos tenido», dijo Kathy Lueders, jefa de operaciones de vuelos espaciales tripulados de la NASA, durante una conferencia de prensa posterior al lanzamiento del equipo NASA-SpaceX. «Sabes, cuando empecé en el equipo comercial, hace seis o siete años, hubiera sido un sueño para mí que hubiéramos volado estas cuatro misiones consecutivas. Porque es algo realmente difícil de hacer. Así que ‘ Estoy increíblemente orgulloso de este equipo conjunto «.

La cadencia es aún más impresionante considerando que SpaceX también debutó recientemente con una versión mejorada de su nave espacial Cargo Dragon. Incluidas las misiones de tripulación y carga, SpaceX ha lanzado o aterrizado una nave espacial Dragon todos los meses en 2021, excepto en febrero y marzo.

Además, el lanzamiento del miércoles por la noche se produjo menos de 47 horas después de que otra nave espacial Crew Dragon que transportaba a cuatro astronautas se precipitara frente a la costa de Florida. Esto estableció un récord por el tiempo mínimo entre un aterrizaje humano y el posterior lanzamiento de un vehículo de la tripulación.

Sarah Walker, Director de gestión de misiones Dragon de SpaceX, se apresuró a atribuir el éxito de la compañía al entrar en el ritmo de los vuelos espaciales tripulados tan hábilmente a la asociación con la NASA.

«El vuelo espacial humano fue la razón por la que fuimos fundados», dijo Walker. «Así que es increíblemente significativo para todo el equipo. No podríamos estar más emocionados de estar finalmente aquí y estar sobre los hombros de gigantes con esta asociación con la NASA».

Imagen de listado de Trevor Mahlmann

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