Un físico estudió los ingeniosos trucos de Ben Franklin para frustrar a los falsificadores de moneda

, Forma parte de la Historia

Agrandar / Los físicos nucleares utilizaron el escaneo micro-XRF para producir mapas elementales de monedas de denarios romanos y sus superposiciones de color.

KV Manukyan et al., 2019

La mayoría de la gente asocia la física nuclear con la bomba atómica o las plantas de energía nuclear, y esas asociaciones suelen ser negativas. Michael Wiescher, físico nuclear de la Universidad de Notre Dame, quiere cambiar esa percepción aplicando su experiencia, y parte de su sofisticado hardware de imágenes, a la investigación que une la ciencia, la historia y la cultura. Su trabajo en esta área ha incluido colaboraciones para analizar un raro manuscrito medieval y descubrir el fraude y la falsificación de moneda a lo largo de la historia, sobre todo en la antigua Roma y la América colonial. Recientemente describió esos esfuerzos en una reunión virtual de la División de Física Nuclear de la Sociedad Estadounidense de Física.

Gran parte de este trabajo se llevó a cabo en conjunto con estudiantes de licenciatura en física, química, restauración de arte, historia y antropología como parte de un curso que Wiescher imparte en Notre Dame sobre métodos y técnicas basados ​​en la física en el arte y la arqueología. En el proceso, los estudiantes pueden obtener la certificación como operadores de una amplia gama de instrumentos y técnicas avanzadas basadas en la física. Estos incluyen espectrómetros Raman, microscopios electrónicos de transmisión (TEM), un acelerador en tándem de 3MV, escáneres portátiles de fluorescencia de rayos X (XRF), escáneres micro-XRF y difractómetros de rayos X, entre otros.

El curso cubre temas como el análisis no destructivo de las pinturas de Vermeer y el palimpsesto de Arquímedes; rastrear las tintas utilizadas por los escribas medievales para los manuscritos iluminados; si el mapa de Vinland es real o una falsificación (recientemente se demostró de manera concluyente que era falso); utilizar estudios de la Sábana Santa de Turín para discutir las incertidumbres en la datación por carbono; y repasando cómo Luis Álvarez usó una vez los rayos cósmicos para buscar cámaras ocultas en las pirámides egipcias en la década de 1960.

, Forma parte de la Historia
Agrandar / Distribución elemental XRF en mapeos a escala macro (A), milimétrica (B) y micrométrica (C) de hojas de un manuscrito iluminado bretón del siglo XV.

KV Manukyan et al., 2016

Uno de los proyectos de Wiescher fue un análisis de 2016 de un raro manuscrito bretón iluminado del siglo XV. Wiescher y sus colaboradores combinaron el mapeo elemental micro-XRF con la espectroscopia Raman para obtener una visión más profunda de cómo se prepararon las ilustraciones del manuscrito y los pigmentos particulares que se utilizaron. La primera técnica revela los elementos presentes, así como las partículas de pigmento individuales y cómo se distribuyen en las regiones de interés. Este último es ideal para analizar áreas seleccionadas para revelar las composiciones moleculares de los pigmentos. Con base en sus hallazgos, Wiescher y sus coautores concluyeron que el manuscrito bretón probablemente fue el trabajo de un solo artesano o quizás un pequeño número de artesanos que trabajaban en una sola paleta.

Wiescher centró su atención en los denarios romanos en 2019. El denario de plata romano fue la moneda principal del Imperio Romano entre el 200 a. C. y el 300 d. C., según Wiescher. Durante el reinado de Nerón, se requería que las monedas tuvieran un 92,5 por ciento de plata, para proteger la moneda contra la inflación y la devaluación. A pesar de la reputación de tiranía y libertinaje del emperador, «Nerón fue uno de los más responsables fiscalmente de sus progenitores y sucesores, y se apegó a las leyes en la forma de acuñar las monedas», dijo Wiescher.

Pero el análisis de las monedas desde el 250 a. C. hasta el 350 a. C. mostró porcentajes decrecientes de plata. Según Wiescher, las casas de moneda romanas degradaron gradualmente el denario, deliberadamente, para aumentar sus ganancias y facilitar la financiación de las guerras en curso en el imperio. Las casas de moneda se basaron en ciertas técnicas metalúrgicas para ocultar los porcentajes más bajos de plata y mantener a raya la inflación. Para el año 295 d.C., el contenido de plata era aproximadamente del 5 por ciento.

, Forma parte de la Historia
Agrandar / Fotos de monedas romanas desde la época republicana hasta la imperial caracterizada. D – Denarios, A – Antoninianus. Las fechas son aproximadas.

KV Manukyan et al., 2019

Wiescher y sus estudiantes combinaron la escala XRF con el mapeo PIXE de las monedas para probar la calidad de la moneda y aprender más sobre las técnicas de producción. También utilizaron espectroscopía electrónica para medir el contenido de plata de cada moneda y cómo se distribuían las impurezas. Su análisis reveló que la mayoría de las monedas están compuestas de plata y cobre y que las impurezas de azufre y hierro provocaron corrosión en algunas de ellas.

Los comerciantes normalmente probarían las monedas ofrecidas como pago mordiéndolas, ya que deberían poder probar la plata. Esto revelaría cualquier intento de tomar atajos. «Así que los romanos inventaron una serie de tecnologías interesantes en metalurgia para ocultar [that debasement]», dijo Wiescher. Por ejemplo, si arrojas una moneda mixta de plata / cobre en mercurio líquido, la plata se disolverá y fluirá alrededor de la moneda». Luego, sacas la moneda del baño de mercurio y la calientas para expulsar el mercurio. «dijo Wiescher. Esto le da una moneda de plata con un núcleo de cobre, capaz de pasar la prueba de mordida.

El mismo truco de reemplazar parte de la plata en monedas con cobre apareció nuevamente miles de años después en las colonias latinoamericanas de España. Wiescher analizó 91 riales de plata datados entre los siglos XVI y XVIII, de México y Potosí, Bolivia. Entre 1645-1648, el contenido de plata se redujo del 92,5 por ciento de la libra esterlina a sólo el 70-80 por ciento; el resto era una mezcla de cobre. Cuando esto se descubrió en el siglo XVII, el mercado de la plata en España colapsó y las monedas se devaluaron, con efectos devastadores en la economía colonial española, según Wiescher.

Parte de esa plata de España y México finalmente llegó a las primeras colonias americanas. Las colonias adoptaron inicialmente el sistema de trueque de los nativos americanos, comerciando pieles y cuerdas de conchas decorativas conocidas como wampum, así como cultivos y artículos manufacturados importados como clavos. Pero la Casa de la Moneda de Boston usó plata española entre 1653 y 1686 para acuñar monedas, una vez más agregando un poco de cobre o hierro para aumentar sus ganancias.

, Forma parte de la Historia
Agrandar / Un billete de 20 chelines, fechado el 10 de agosto de 1739, impreso por Benjamin Franklin.

Michael Wiescher

El primer papel moneda apareció en 1690, cuando la Colonia de la Bahía de Massachusetts imprimió papel moneda para pagar a los soldados para que luchasen en campañas contra los franceses en Canadá. Las otras colonias pronto siguieron su ejemplo, aunque no hubo un sistema uniforme de valor para ninguna de las monedas. Para combatir a los inevitables falsificadores, los impresores del gobierno a veces hacían muescas en el corte del billete, que se comparaban con los registros del gobierno para canjear los billetes por monedas. Pero este método no era ideal, ya que el papel moneda era propenso a sufrir daños.

A la luz de esa historia temprana, es apropiado que Benjamin Franklin aparezca en la moneda de 50 centavos y el billete de 100 dólares estadounidenses, dados sus esfuerzos por promover la moneda impresa y combatir las falsificaciones en la América colonial. Cuando tenía 23 años, Franklin era un exitoso editor de periódicos e impresor en Filadelfia, publicaba The Pennsylvania Gazette y finalmente se hizo rico como el autor seudónimo de Poor Richard’s Almanack. Fue un firme defensor del papel moneda desde el principio.

Te puede interesar  El autismo afecta al microbioma, no al revés

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *