Un nuevo estudio desacredita el controvertido hallazgo de un fósil de 2015: después de todo, no es una serpiente de cuatro extremidades

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Agrandar / En la representación de este artista, Tetrapodophis se desliza a través de una maraña de ramas de la conífera Duartenia araripensis que han caído al agua, compartiendo este hábitat con un insecto de agua en la familia Belostomatidae y peces pequeños.

Julius Csotonyi

El descubrimiento de un fósil raro del Cretácico que podría haber sido un eslabón perdido en la evolución de las serpientes modernas fue noticia en 2015. Tetrapodophis («serpiente de cuatro patas») y resultó controvertida desde el principio, y algunos paleontólogos cuestionaron la interpretación de que se trataba de una proto-serpiente. Ahora hay una fuerte evidencia de que este último punto de vista puede ser el correcto y que es más probable que el espécimen sea un tipo temprano de lagarto, según un nuevo artículo publicado en el Journal of Systematic Paleontology.

Los paleontólogos han sospechado durante mucho tiempo que las serpientes evolucionaron de lagartos en algún momento del pasado distante, perdiendo gradualmente sus extremidades. Por lo tanto, debería haber un predecesor evolutivo con cuatro miembros. Esta predicción se reforzó en 2006 con el descubrimiento de un fósil de transición similar a una serpiente (Najash rionegrina) con dos miembros posteriores que datan de unos 95 millones de años. También existe un debate en curso sobre si las serpientes se originaron en un entorno marino o terrestre, y el fósil de 2006 apoyó la última hipótesis.

Luego, en 2015, David Martill de la Universidad de Portsmouth y el coautor Nicholas Longrich de la Universidad de Bath publicaron una descripción de un fósil de cuatro patas que afirmaron que era el primer ejemplo conocido de una proto-serpiente de cuatro patas con extremidades anteriores y posteriores en el registro fósil. Martill había tropezado con el fósil en el Museo Solnhofen en Alemania, parte de una exposición más grande de fósiles del Período Cretácico.

Según Martill, el fósil tenía muchas características conocidas de una serpiente, a excepción de sus diminutos brazos y piernas, cada uno con dedos de manos y pies extrañamente largos que habrían sido útiles para excavar, más evidencia que refuerza el caso de un origen terrestre. Presentaba 160 vértebras espinales y otras 112 vértebras en la cola cilíndrica (en oposición a aplanada). También había escamas que se extendían por el vientre, un cuerpo alargado, dientes afilados en forma de gancho y un cráneo (aproximadamente del tamaño de una uña humana) con un hocico corto y un cráneo largo. Los huesos de otro animal en el intestino insinuaban que la criatura probablemente era carnívora.

Si bien algunos paleontólogos elogiaron el hallazgo como extraordinario, otros expresaron escepticismo, sobre todo Michael Caldwell de la Universidad de Alberta en Edmonton, Canadá, coautor de este último artículo. En ese momento, señaló que la mayoría de las serpientes y lagartos conocidos tienen vértebras con superficies frontales cóncavas y superficies traseras convexas, pero este no parece ser el caso con Tetrapodophis. Las vértebras del espécimen también parecían carecer de un pequeño hueso llamado intercentro. Caldwell sugirió que Tetrapodophis Lo más probable es que perteneciera a otro gran grupo de anfibios que se extinguieron hace aproximadamente 251 millones de años.

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Agrandar / Parte y contraparte de Tetrapodophis.

Michael Caldwell

Caldwell presentó una refutación formal en la reunión de 2016 de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados (SVP), basándose en sus observaciones adicionales de la losa de roca que contenía el fósil, que constituía un molde natural. Esto le dio una visión más clara del cráneo en particular, ya que ese molde conservaba varias características que no eran visibles en el estudio original. Como informó Science en ese momento, «en los cráneos de serpientes, un hueso llamado cuadrado es alargado, lo que permite a las serpientes abrir sus mandíbulas muy ampliamente. El hueso cuadrado de este fósil tiene más forma de C y rodea el aparato auditivo del animal, una característica característica de un grupo de lagartos llamados escamatos «.

Hubo una arruga adicional en la historia que alimentó aún más la controversia. Ya se habían planteado preguntas sobre la procedencia del fósil. Su composición concuerda con haber sido excavado en canteras de piedra caliza en Brasil, muchas de las cuales ocurrieron en la segunda mitad del siglo XX. Sin embargo, las leyes brasileñas aprobadas en la década de 1940 hicieron que cualquier fósil recuperara la propiedad del estado, y no estaba claro cómo el espécimen había llegado al Museo Solnhofen.

Y cuando Caldwell se puso en contacto con el museo para obtener acceso al fósil para un estudio más detallado, su solicitud fue rechazada. El espécimen resultó pertenecer a un coleccionista privado y simplemente había sido prestado al museo. El propietario había extraído el fósil después de que se dañara durante una tomografía computarizada en la instalación europea de radiación sincrotrón en Alemania. Algunos investigadores pensaron que esto hizo más estudios de Tetrapodophis científicamente discutible, ya que cualquier hallazgo sería imposible de comprobar si el fósil permaneciera inaccesible.

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