Una nueva técnica podría convertir en composta algunos residuos plásticos en casa

Una pizca de enzimas masticadoras de polímeros podría hacer que los envases de plástico sean biodegradables y las horquillas realmente compostables.

Con calor moderado, las películas de plástico empapadas con enzimas se desintegraron en compost estándar o agua corriente en unos pocos días o semanas, informaron Ting Xu y sus colegas el 21 de abril en Naturaleza.

«La biodegradabilidad no es lo mismo que la compostabilidad», dice Xu, científico de polímeros de la Universidad de California, Berkeley y el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley. A menudo encuentra trozos de plástico biodegradable en el abono que recolecta para el jardín de sus padres. La mayoría de los plásticos biodegradables terminan en vertederos, donde las condiciones no son adecuadas para su descomposición, por lo que no se degradan más rápido que los plásticos normales.

La incorporación de enzimas masticadoras de polímeros en plásticos biodegradables debería acelerar la descomposición. Pero este proceso a menudo forma inadvertidamente microplásticos potencialmente dañinos, que se manifiestan en ecosistemas de todo el mundo (SN: 20/11/20). Las enzimas se agrupan y cortan aleatoriamente las cadenas moleculares del plástico, lo que lleva a una descomposición incompleta. «Es peor que si no los degrada en primer lugar», dice Xu.

Su equipo agregó enzimas individuales en dos plásticos biodegradables, incluido el ácido poliláctico, que se usa comúnmente en el envasado de alimentos. Pusieron las enzimas junto con otro ingrediente, un aditivo degradable desarrollado anteriormente por Xu, que aseguró que las enzimas no se aglutinaran ni se descompusieran. Las enzimas solitarias agarraron los extremos de las cadenas moleculares del plástico y comieron como si estuvieran bebiendo espaguetis, cortando cada eslabón de la cadena y evitando la formación de microplásticos.

Los filamentos de un nuevo material plástico se degradan por completo (derecha) si se sumergen en agua del grifo durante varios días.Adam Lau / Berkeley Ingeniería

La adición de enzimas generalmente encarece los plásticos y compromete sus propiedades. Sin embargo, las enzimas de Xu representan solo el 0.02 por ciento del peso del plástico, y su plástico es tan fuerte y flexible como el que se usa típicamente en las bolsas de la compra.

La tecnología no funciona en todos los plásticos porque sus estructuras moleculares varían, una limitación que el equipo de Xu está trabajando para superar. Presentó una solicitud de patente para la tecnología y un coautor fundó una startup para comercializarla. «Queremos que esto esté en todas las tiendas de comestibles», dice.

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