Una vacuna contra la malaria con parásitos vivos se muestra prometedora en un pequeño ensayo

En un golpe doble, una vacuna contra la malaria en desarrollo combina una inyección del parásito vivo que causa la enfermedad con un golpe de medicamentos que combaten infecciones para calmarla de inmediato.

La candidata es la última vacuna que se muestra prometedora contra un enemigo formidable, lo que refuerza las esperanzas de que haya un tiro efectivo en el horizonte. Malaria, una enfermedad causada por el parásito. Plasmodium falciparum, afecta a más de 200 millones de personas en todo el mundo cada año. En 2019, se estima que 409,000 personas murieron a causa de la enfermedad transmitida por mosquitos, el 67 por ciento de las cuales eran niños menores de 5 años.

La combinación de medicamentos y vacuna de parásitos vivos mostró una eficacia del 87,5 por ciento en un pequeño grupo de participantes adultos sanos, informaron los investigadores el 30 de junio en Naturaleza. La inyección de parásitos vivos, que es seguida por una dosis de uno de los dos medicamentos contra la malaria para eliminar la infección, no solo protegió a las personas de la misma cepa incluida en la vacuna, sino que la mayoría de las personas también podrían defenderse de una cepa de parásitos diferente que circula. en Brasil.

Si los resultados se mantienen en un estudio más amplio, «sería fantástico», dice Wilfred Ndifon, biólogo matemático del Instituto Africano de Ciencias Matemáticas en Kigali, Ruanda, que no participó en el estudio. A pesar de que las enfermedades emergentes como COVID-19 han matado a millones y han matado la atención y los recursos globales, «todavía estamos lejos de controlar las que ya existen», dice Ndifon.

Actualmente, solo hay una vacuna contra la malaria, llamada RTS, S, en uso en África que brinda protección parcial a los niños pequeños. En lugar de parásitos vivos, la inyección utiliza una proteína clave de la malaria que ayuda al parásito a infectar las células del hígado para entrenar al cuerpo a reconocer el patógeno. En un ensayo clínico en etapa tardía, previno el 39 por ciento de los casos de malaria entre niños de 5 a 17 años. Ahora, se les da a los niños en Ghana, Malawi y Kenia como parte de un programa piloto a través de la Organización Mundial de la Salud.

Otro candidato a vacuna contra la malaria llamado R21 fue diseñado para mejorar la protección ayudando al cuerpo a atacar mejor esa misma proteína de la malaria. Ese jab mostró recientemente 77 por ciento de eficacia entre 450 niños en Burkina Faso, los investigadores informaron el 15 de mayo en el Lanceta.

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Robert Kapininga, un asistente de enfermería, le da a la bebé Lusitana la primera dosis de la primera vacuna contra la malaria del mundo. La vacuna, llamada RTS, S, se utiliza actualmente en Ghana, Malawi y Kenia como parte de un programa piloto de la Organización Mundial de la Salud.OMS / M. Nieuwenhof

Aún así, el mundo necesita desesperadamente buenas vacunas contra la malaria. Y el uso de organismos vivos para proteger a las personas es «la forma más antigua de hacer una vacuna», dice Patrick Duffy, investigador de vacunas contra la malaria en el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas en Bethesda, Maryland. Las vacunas para enfermedades como el sarampión y la varicela también dependen de utilizando virus vivos, aunque debilitados, para enseñarle al sistema inmunológico qué atacar.

En el nuevo estudio, Duffy y sus colegas administraron a 44 personas sanas en los Estados Unidos tres dosis intravenosas de la vacuna con un intervalo de aproximadamente un mes. Otras 12 personas se incluyeron como controles. Dos o tres días después de la inyección, los participantes vacunados tomaron uno de los dos medicamentos contra la malaria, pirimetamina y cloroquina, para debilitar y eliminar el parásito.

Tomar medicamentos contra la malaria es una parte crucial del proceso de vacunación. Esto se debe a que “estos parásitos de la malaria en la vacuna son completamente infecciosos”, dice David Cook, médico de enfermedades infecciosas también en NIAID. «Si no tuviéramos que dar [participants] cualquier medicamento, la gente desarrollaría una infección de malaria «.

Cuándo P. falciparum infecta a un nuevo huésped, los esporozoítos, la etapa de vida del parásito que se transmite por los mosquitos, atacan primero el hígado. Luego, el parásito irrumpe en el torrente sanguíneo, infecta los glóbulos rojos y causa síntomas como fiebre, dolor de cabeza o escalofríos. La pirimetamina frena la infección en el hígado; la cloroquina combate los parásitos en la sangre. Entonces, si bien los participantes que recibieron cloroquina podrían desarrollar síntomas de malaria, los que recibieron pirimetamina no lo harían, dice Cook.

Una vacuna de dosis baja con alrededor de 51.200 esporozoitos seguida con cloroquina protegió a cuatro de cada cinco participantes cuando estuvieron expuestos al parásito tres meses después de la última dosis. Una dosis de pirimetamina protegió solo a dos de cada nueve personas.

Sin embargo, aumentar la cantidad de parásitos en cada dosis a 200.000 esporozoítos reforzó las defensas inmunitarias. Siete de cada ocho personas, o el 87,5 por ciento, que recibieron una inyección de dosis alta y luego tomaron pirimetamina estaban protegidas cuando se expusieron a la misma cepa del parásito tres meses después.

La inyección de dosis más alta también funcionó contra otra cepa del parásito de la malaria de Brasil, protegiendo a seis de cada seis personas que tomaron cloroquina y a siete de cada nueve personas que recibieron pirimetamina. Ese tipo de protección cruzada es importante porque la malaria es un parásito diverso, dice Kirsten Lyke, vacunóloga de la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland en Baltimore. Por lo tanto, las personas deben desarrollar una respuesta inmune que pueda reconocer múltiples cepas, no solo la que está incluida en una vacuna.

Aún así, debido a que el ensayo fue tan pequeño, existe «cierto grado de incertidumbre sobre si este enfoque de vacunación es altamente efectivo», dice Ndifon. Además, lograr que las personas regresen a la clínica para recibir tres dosis más tratamientos farmacológicos será un desafío, dicen tanto Ndifon como Lyke.

Algunos expertos «ven esto como una vacuna para viajeros», más accesible para aquellos que tienen el tiempo y los recursos para hacer un seguimiento del tratamiento, dice Adrian Hill, vacunólogo de la Universidad de Oxford y director del Instituto Jenner que está involucrado con el Vacuna contra la malaria R21. «Si le das a la gente [in Africa] una enorme dosis de malaria y luego, por cualquier motivo, ese medicamento venció o no es el medicamento correcto o lo tomaron demasiado tarde, ¿quién se va a responsabilizar de eso? » Además, la inyección debe almacenarse en nitrógeno líquido y es «imposible de [manufacture] a la escala que necesita para tener un impacto en la malaria ”, dice Hill.

Lo ideal sería que los medicamentos contra la malaria como la cloroquina y la pirimetamina se administraran al mismo tiempo que la inyección para minimizar las posibilidades de que las personas se pierdan los tratamientos, dice Duffy. El equipo tiene planes de probar ese régimen en los próximos ensayos, así como de averiguar cuánto tiempo podría durar la protección.

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