“Las cosas están en un punto en el que estamos listos para probarlo en niños de 1 año”, dice Daniel Smith, profesor clínico asociado. Él y Martin Taubman, profesor de biología oral, lideran el equipo que desarrolló la vacuna. Sus estudios muestran que los niños se infectan por primera vez con las principales bacterias causantes de caries, llamadas Streptococcus mutans, entre los 18 meses y los 2 años de edad.

“Nuestro objetivo es eliminar o reducir en gran medida la caries en los dientes temporales”, señala Smith. (Los dentistas usan la palabra «caries» en lugar de «caries»). Estos «dientes de leche» se reemplazan posteriormente por dientes permanentes, por lo que el plan sería darles a los niños otra vacuna en aerosol cuando comiencen la escuela. Con suerte, eso los protegería de por vida.

“Creemos que estamos trabajando no solo para abordar el problema de la caries dental”, señala Smith. “La mayoría de las infecciones infantiles involucran membranas mucosas en el intestino o el sistema respiratorio”, incluida la diarrea, que es un flagelo en los países pobres. Las células estimuladas por vacunas y medicamentos colocados en las membranas mucosas que recubren la nariz y el recto pueden migrar a otros sitios de infección. «Por lo tanto, creemos que nuestro sistema se puede utilizar para contribuir a resolver estos otros problemas», dice Smith.

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MILES DE MILLONES DE DIENTES PODRIDOS

Ya sea que las llame caries o caries, hacen la vida miserable para miles de millones de personas. La Organización Mundial de la Salud afirma que más del 50 por ciento de la población mundial de más de 6 mil millones sufre de caries. El Cirujano General informa que un tercio de los niños pobres en los Estados Unidos, de 2 a 9 años, necesitan tratamiento para las caries. Entre el 40 y el 50 por ciento de los negros pobres, de 12 años o más, sufren de caries dental no tratada.

“Una vacuna contra la caries sería una importante medida de salud pública para aliviar una enfermedad tan devastadora”, dice Taubman.

Streptococcus mutans produce una sustancia llamada glucano, que forma un andamio al que se adhieren las bacterias. El glucano y las bacterias viven en una película viva difícil de eliminar conocida como placa. Anclado de forma segura en la placa, S. mutans produce ácido láctico como subproducto de compartir el azúcar en la dieta humana. Este ácido erosiona la capa de esmalte duro que protege los dientes de la caries.

La naturaleza proporciona cierta protección contra estos ataques. Las glándulas dentro de la membrana mucosa rosada parecida a la piel que recubre la boca secretan saliva y anticuerpos que combaten las infecciones. El cepillado inadecuado y la falta de cuidado dental hacen que la caries abrume a los anticuerpos.

Taubman y Smith observaron de cerca la saliva y encontraron anticuerpos específicos que harían una vacuna para estimular al cuerpo a combatir la pudrición de los dientes. Se enfocaron en una enzima llamada GTF (glucosiltransferasa), que las bacterias emplean para producir el glucano que las une a la placa.

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Sin GTF, no se puede formar glucano y S. mutans no se puede acumular en cantidades lo suficientemente grandes como para deteriorar el esmalte. Haga una vacuna que estimule la producción de anticuerpos contra GTF y se salvarán los dientes.

Después de muchas pruebas, el equipo de Forsyth administró una vacuna GTF a un grupo de aproximadamente 80 hombres jóvenes. Algunos de ellos ingirieron una cápsula que contenía la enzima, a otros les goteó en la superficie interna de los labios y otros actuaron como un grupo de comparación no tratado. El objetivo principal del experimento fue probar la seguridad.

«Las pruebas demostraron la seguridad de la vacuna y retrasó la acumulación de S. mutans en la placa durante varios meses», dice Smith.

OTROS TIPOS DE VACUNAS

Taubman y Smith probaron otra forma de vacuna en ratas. En lugar de administrar toda la enzima GTF, inyectaron solo partes de ella en las ratas. Estas inyecciones protegieron a los animales al igual que a toda la enzima.

Para fortalecer la respuesta protectora de dicha vacuna, el equipo de investigación está desarrollando adyuvantes o refuerzos. Con este fin, se estudiaron las proteínas de las bacterias que causan el cólera y la intoxicación alimentaria. Los científicos se han centrado en un refuerzo de la bacteria Escherichia coli de la que se ha eliminado la toxicidad. Creen que la combinación de este refuerzo con partes de la enzima GTF estimulará la producción de suficientes anticuerpos para proteger a niños y adultos de S. mutans.

En este punto, Smith y Taubman creen que cualquiera de las dos vacunas podría administrarse de manera segura a los niños. Un aerosol nasal sería una forma fácil de vacunar a la mayoría de los niños. Sin embargo, es necesario encontrar otra forma de administrar el medicamento para quienes padecen asma y otras enfermedades respiratorias infantiles. Los investigadores creen que un supositorio puede hacer el truco, porque las células estimuladas por la vacuna pueden viajar a través de la sangre y regresar a sitios distantes como las glándulas salivales.

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El siguiente paso es encontrar la mejor manera de empaquetar GTF o la vacuna combinada. Los científicos de Forsyth están trabajando en esto con Cambridge Scientific. Una forma es poner la vacuna en micropartículas hechas del mismo material que se usa para suturas quirúrgicas que eventualmente son absorbidas por el cuerpo. «Tal empaque parece estimular un efecto protector más fuerte que la enzima sola», señala Smith.

“Ahora estamos listos para probar la vacuna en humanos”, continúa. «Pero estamos frustrados por la falta de dinero para producirlo en las cantidades necesarias». Los Institutos Nacionales de Salud apoyaron la investigación básica, pero no proporcionan fondos para la fabricación de medicamentos.

Mientras tanto, Taubman y Smith han encontrado otro objetivo de vacuna, una proteína que S. mutans necesita para construirse. Las pruebas de laboratorio revelan que inmunizar a las ratas con esta proteína las protege con éxito contra las caries.

Los pollos que reciben la proteína producen anticuerpos contra ella, y estos anticuerpos se acumulan en las yemas de sus huevos. «Cuando extraemos los anticuerpos de las yemas y los administramos en gotas nasales a las ratas», señala Smith, «obtienen el mismo nivel de protección contra la caries que las vacunadas con el aerosol nasal».