Vea algunas de las fotos más intrigantes del rover Perseverance de la NASA hasta ahora

En febrero, el rover Perseverance de la NASA aterrizó en Marte y se puso a trabajar. El rover ha visto el primer vuelo de un robot marciano, ha ensuciado su broca y ha comenzado a atravesar el suelo del cráter Jezero, que se cree que son los restos de un antiguo lago (SN: 30/4/21).

Y lo que está encontrando Perseverance no es exactamente lo que esperaban los científicos. «El suelo del cráter es muy interesante», dice el científico planetario Briony Horgan de la Universidad Purdue en West Lafayette, Indiana, uno de los planificadores científicos a largo plazo de la misión. «Realmente no sabíamos en qué nos estábamos metiendo desde la órbita».

La perseverancia es obtener vistas de enormes rocas que pueden haber sido transportadas por antiguas inundaciones, finas capas de rocas que parecen asentadas en aguas tranquilas y rocas con grandes cristales que parecen volcánicos. El lugar de aterrizaje del rover puede incluir un flujo de lava volcánica de hace mucho tiempo, o signos de un episodio anterior de agua, o algo más.

«No es tan obvio como pensamos», dice Horgan. «Sea lo que sea, es genial».

Estos son algunos de los aspectos más destacados de la imagen del rover hasta ahora.

Tomando la vista a largo plazo

Antes de que el rover aterrizara, el equipo de Perseverance sabía que el cráter Jezero se parecía a la cuenca seca de un lago antiguo, con un delta fluvial que desemboca en él. La perspectiva de encontrar sedimentos preservados en el fondo del lago hizo que el sitio fuera bueno para buscar vidas pasadas, uno de los objetivos principales de la misión.

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Esta fotografía, tomada el 17 de marzo, es un mosaico de cinco imágenes tomadas con la cámara de imágenes microscópicas remotas de Perseverance. Las capas inclinadas de roca sedimentaria (flechas) y otras texturas en este acantilado probablemente se formaron por la interacción entre un río antiguo y un lago.JPL-Caltech / NASA, LANL, CNES, CNRS, ASU, MSSS

Perseverance tomó esta instantánea el 17 de marzo de una fuerte pendiente en una parte del delta de Jezero, a más de dos kilómetros de distancia. El rover probablemente no llegará a ese lugar hasta el próximo año. Pero ya, la cámara de imágenes microscópicas remotas del rover está descubriendo detalles que podrían revelar una nueva visión del pasado acuático del cráter.

Por ejemplo, las capas inclinadas de roca sedimentaria y mezclas parecidas al cemento de arena gruesa y guijarros en esta característica rocosa, apodada “Delta Scarp”, confirman la historia húmeda del delta. También hay grandes rocas individuales cementadas en el frente de la escarpa, lo que sugiere que la región sufrió grandes inundaciones, dice la científica adjunta del proyecto Perseverance Katie Stack Morgan del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Mas cerca de casa

Incluso los afloramientos erosionados cerca del lugar de aterrizaje de Perseverance parecen tener una historia acuosa. Esta imagen de un remanente de parte del delta que se eleva desde el suelo del cráter fue tomada con la cámara Mastcam-Z de Perseverance el 22 de febrero.

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La cámara Mastcam-Z de Perseverance tomó esta imagen (mostrada en falso color) el 22 de febrero de un acantilado relativamente cercano, que probablemente conserva sedimentos de lagos antiguos. Click para agrandarJim Bell / ASU, Mastcam-Z

“Muchos de nosotros esperábamos que estos afloramientos fueran poco interesantes, basados ​​en datos orbitales”, dice Stack Morgan. Pero las imágenes desde el suelo mostraban hermosas capas, como las que se encontrarían en un depósito de lago profundo.

“No esperábamos encontrarlos aquí, pero tal vez estén justo al lado de nuestro lugar de aterrizaje”, dice. Estos afloramientos podrían ser restos del borde del lago que solía llenar el cráter Jezero o podrían representar un lago aún más antiguo que fue reemplazado.

Aún más cerca

La perseverancia también es tomar primeros planos de las rocas que lo rodean. Esta imagen de una roca apodada «Foux» fue tomada el 11 de julio usando la cámara WATSON en el extremo del brazo robótico del rover. El área de la imagen mide solo unos 4 centímetros por 3 centímetros.

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Esta imagen de primer plano fue tomada con la cámara WATSON de Perseverance, parte del instrumento SHERLOC en el brazo robótico del rover. Muestra rocas texturizadas con un revestimiento interesante que podría indicar interacción con el agua. JPL-Caltech / NASA, MSSS

Las texturas de esta imagen son fascinantes, al igual que las «capas rojas locas» que son más púrpuras que el polvo típico de Marte, dice Horgan. «¿Qué rocas son estas?» Los recubrimientos probablemente implican una alteración por el agua, y el color púrpura sugiere que contienen algo de hierro, agrega.

¿Granos volcánicos?

La perseverancia también ha encontrado evidencia de rocas ígneas o volcánicas en el suelo del cráter de Jezero. Eso no fue sorprendente: las observaciones desde la órbita sugirieron que las rocas volcánicas deberían estar allí, y los científicos esperaban recoger algunas para ayudar a los investigadores en la Tierra a descubrir las edades absolutas de las rocas. En este momento, la sincronización de eventos pasados ​​en Marte se basa en los tamaños de los cráteres y las edades de las rocas de la luna, y no es extremadamente precisa.

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Esta imagen, tomada el 2 de agosto, muestra agujeros misteriosos y parches claros y oscuros que son cristales potenciales. El rover Perseverance erosionó la roca para prepararla para perforarla. JPL-Caltech / NASA

Las rocas ígneas en Marte tienden a ser antiguas y conservan bien un registro de sus edades. «Si quieres saber cuándo sucedieron las cosas en Marte, quieres una roca ígnea», dice Stack Morgan.

En el terreno, sin embargo, las cosas son un poco más complicadas. Esta roca fue la primera de la que Perseverance limpió el polvo en preparación para tomar una muestra. La imagen muestra agujeros misteriosos, que podrían haberse formado por erosión o por burbujas de aire atrapadas en la lava mientras se enfriaba. Y la superficie se divide en parches claros y oscuros que podrían ser cristales individuales o granos cementados.

Si son cristales, eso sugiere actividad volcánica, dice Stack Morgan, pero estos cristales son más grandes de lo esperado para la lava que se habría enfriado en la superficie del planeta. Cristales similares se forman en las profundidades del subsuelo de la Tierra, donde el magma se solidifica lentamente. Cuando la lava se enfría en la superficie de la Tierra, los cristales «no tienen tiempo para crecer», dice Stack Morgan. El siguiente paso, dice, es “pensar en cómo se podrían haber formado aquí rocas como esta, si de hecho son rocas ígneas o volcánicas. ¿Cómo obtendríamos una piedra que se vea así? » Quizás esta roca se formó bajo tierra y fue transportada a la superficie, pero no está claro cómo.

Primer intento de muestra

Esa misma roca trajo más sorpresas cuando el equipo del rover intentó perforarla el 6 de agosto. El ejercicio funcionó perfectamente, para alegría del equipo. “Uno de los sistemas robóticos más complejos jamás diseñado y ejecutado funcionó a la perfección sin fallas la primera vez”, dice Stack Morgan. «Dijimos ‘Dios mío, esto es increíble'».

Pero cuando miraron dentro del tubo que estaba destinado a capturar la muestra de roca, estaba vacío.

“Ha sido una especie de montaña rusa emocional”, dice Stack Morgan.

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La sombra de Perseverance (izquierda) se cierne sobre el pozo que hizo el rover en su primer intento de perforar el Planeta Rojo. El generador de imágenes WATSON del rover tomó un primer plano de ese agujero (imagen compuesta a la derecha). Estas imágenes fueron tomadas el 6 de agosto.JPL-Caltech / NASA, MSSS

El equipo cree que la roca se desmoronó más de lo esperado y, básicamente, se convirtió en polvo. «La roca no pudo mantener su ritmo», dice Stack Morgan. El taladro está diseñado para barrer los pequeños granos producidos en el proceso de perforación, llamados cortes, hacia arriba y hacia afuera del tubo de muestra. Stack Morgan cree que toda la muestra fue tratada como esquejes y terminó en una pila de polvo en el suelo.

Hay un lado positivo: ahora el rover tiene una muestra sellada de la atmósfera marciana. Y el rover intentará tomar otra muestra de una roca más dura pronto, dice Stack Morgan.

En el viento

Marte pudo haber tenido lagos y ríos en su pasado, pero hoy el paisaje seco y polvoriento está formado principalmente por el viento (SN: 14/7/20). La perseverancia ha visto una serie de remolinos de polvo y tormentas de viento arrasar el cráter Jezero como un hermoso recordatorio de cómo los entornos siempre están cambiando, incluso en un planeta seco como Marte.

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Un remolino de polvo atraviesa el paisaje marciano. Esta imagen fue capturada con la cámara Mastcam-Z izquierda del vehículo Perseverance el 15 de junio.JPL-Caltech / NASA, ASU

“A menudo pensamos en Marte como un páramo yermo donde no ocurre mucho hoy”, dice Stack Morgan. «Pero cuando ves estos remolinos de polvo moverse a través de las imágenes, te recuerdan que Marte, aunque no es parecido a la Tierra, sigue siendo su propio planeta muy activo».

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